updated 10:13 PM CET, Dec 10, 2016

Descubiertas en Galápagos nuevas especies y montañas submarinas desconocidas

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pez rape pescador en Galápagos

Recogida información crucial para la gestión de la Reserva Marina de Galápagos

Las Islas Galápagos han ofrecido durante mucho tiempo a los investigadores un laboratorio natural para estudiar características volcánicas únicas y una diversa población de plantas y animales nativos. Aunque las criaturas y las islas han sido bien documentadas desde la revolucionaria investigación de Charles Darwin en el siglo XIX, todavía hay mucho por descubrir bajo las aguas que rodean el remoto archipiélago del Océano Pacífico.

El archipiélago de Galápagos, que está formado por 13 grandes islas volcánicas, ocupa una plataforma sumergida que se eleva a más de 3 kilómetros sobre el fondo marino adyacente. Hasta hace poco, la plataforma y los montes submarinos de aguas profundas que la rodean no habían sido exploradas utilizando modernos métodos de muestreo y técnicas de alta resolución.

situación de las Islas GalápagosDurante una expedición de tres semanas en agosto, un equipo internacional liderado por el Instituto Oceanográfico Woods Hole (WHOI), en colaboración con la Fundación Charles Darwin para las Islas Galápagos y en estrecha colaboración con la Dirección del Parque Nacional Galápagos, llevó a cabo la primera expedición científica para mapear y caracterizar los montes submarinos en la plataforma de Galápagos y la diversa vida marina que sustentan éstas montañas submarinas.

"Las islas conocidas comprenden sólo alrededor del cinco por ciento del volumen de las Galápagos, mientras que la enorme plataforma volcánica submarina está en gran parte inexplorada", dijo Adam Soule, un geólogo del WHOI y jefe científico de la expedición. "Eso es parte de lo que hace este trabajo tan emocionante".

Con el apoyo de Dalio Ocean Initiative, el equipo de investigación, que también incluyó a científicos de la Universidad Estatal de Boise, la Universidad de California-Berkeley, la Fundación Charles Darwin, el Instituto Oceanográfico de la Armada del Ecuador (INOCAR), y representantes de la Dirección del Parque Nacional de las Galápagos, trabajó a bordo del M/V Alucia en las partes central y occidental del archipiélago alrededor de las islas de Santiago, Santa Cruz, Floreana y Fernandina.

Para la cartografía y topografía, el equipo utilizó un sonar multihaz montado en el casco del Alucia y un sonar de barrido lateral en el vehículo submarino autónomo (AUV), Remus 600. Las encuestas fotográficos en alta resolución se llevaron a cabo con el sistema de cámaras profundas WHOI-MISO TowCam montadas en un trineo sunmarino. Estas inmersiones fueron guíadas utilizando dos sumergibles tripulados del Alucia - Deep Rover 2 y Nadir - y para recoger muestras geológicas y biológicas.

Deep Rover 2

La cartografía de alta resolución reveló más de 70 montañas submarinas - muchas de las cuales no se conocían previamente. Durante las inmersiones de los sumergibles fueron recogidas y catalogadas más de 150 muestras de roca y 300 muestras biológicas. El equipo de investigación está analizando los datos recogidos durante la expedición. Observaciones preliminares apoyan la idea de que las montañas submarinas emergieron en el pasado durante un período de bajada del nivel del mar que corresponde a la última era glacial, hace unos 26.000 años, y también apuntaban a un posible vínculo entre la disminución del nivel del mar y el aumento de las tasas de erupción. Soule dice que estos resultados podrían tener implicaciones sobre la evolución y últimos movimientos de animales entre las islas.

batimetrías de la plataforma submarina de Galápagos antes y después

La comparación batimétrica de arriba es de una zona al sur de la Isla Floreana, Galápagos. La imagen superior es una batimetría de un crucero anterior con una resolución de ~ 1 kilometro por píxel. La imagen inferior muestra la batimetría que fue mapeada durante la expedición de agosto con una resolución de 10 metros por píxel, 2 órdenes de magnitud de diferencia.

Un objetivo científico principal de este estudio es comprender los procesos magmáticos en la Plataforma de Galápagos, que se basa actualmente casi exclusivamente en las muestras de los volcanes recogidas en tierra. "Realizaremos análisis geoquímicos de las muestras para determinar la relación entre los sistemas volcánicos debajo y por encima de la línea de flotación", añadió Dorsey Wanless, profesor asistente en la Universidad Estatal de Boise y co-investigador principal.

"Sólo hemos empezado a rascar la superficie en cuanto a la caracterización de este entorno", agregó Dan Fornari, un geólogo marino en WHOI y co-investigador principal. "Hemos mapeado sólo alrededor del 10 por ciento de la plataforma, y ya vemos un enorme valor en cómo pueden informar este tipo de estudios a nuestra comprensión del archipiélago de Galápagos".

corales en un tubo de lava submarina

Los resultados de la expedición también proporcionarán información crucial para la gestión de la Reserva Marina de Galápagos (RMG), Patrimonio de la Humanidad de la UNESCO. Los montes submarinos estaban repletos de peces y vida de invertebrados marinos, incluyendo muchas especies de importancia económica para el archipiélago, y muchos nuevos registros potenciales para la RMG. Uno de los aspectos más destacados de la expedición podría ser el descubrimiento de una nueva especie de pintarroja. Encuestas de vídeo mostraron ricas y diversas comunidades dominadas por corales duros de aguas profundas, corales blandos como gorgonias y una serie de esponjas incrustantes y de florero.

"Los montes submarinos son puntos calientes de biodiversidad y peldaños esenciales para las especies migratorias amenazadas, incluyendo muchas de tiburón, tortugas y cetáceos", dijo Pelayo Salinas de León, un ecólogo marino senior de la Fundación Charles Darwin. "Todavía tenemos muchos meses de análisis de muestras y de datos por delante de nosotros, pero esta expedición pone de relieve la necesidad de incluir algunas de estas montañas submarinas como áreas protegidas en el curso de la re-zonificación de la RMG".

La financiación de este proyecto fue proporcionado por la Dalio Explore Fund del WHOI.