¿Por qué es tan dura la vida para las tortugas marinas?

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tortuga marina verde

Basura en el océano y una epidemia causada por un virus están causando estragos en los reptiles marinos

La tortuga verde Cupido nada por todo el acuario con su trasero en el aire.

Al principio no se le ve un comportamiento peculiar, pero Cupido tiene un problema de flotabilidad vinculado a una vieja herida que hace que sea difícil que se quede bajo el agua.

Debido a que no sobreviviría en la naturaleza, Cupido es un residente permanente en el Clearwater Marine Aquarium's Turtle Bayou, que es el hogar de otras tres tortugas marinas verdes.

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos reclasificó recientemente a las tortugas marinas verdes en Florida en peligro de extinción a amenazadas en partes de su área de distribución debido al aumento del número de tortugas que anidan en Florida y en la costa del Pacífico de México.

En 2015 las autoridades reportaron 28.088 nidos de tortugas marinas verdes en Florida, un nuevo récord. A principios de 1990 se registraron menos de 5.000 nidos al año.

Es una buena noticia, pero las tortugas no están sin riesgo por el momento.

Todas las siete especies de tortugas marinas del mundo están disminuyendo, ya sea por la contaminación del océano, la caza furtiva, o la pérdida de hábitat de las playas de anidación, incluyendo el aumento del nivel del mar debido al cambio climático.

Los machos están frescos. Las hembras están calientes.

liberación de una tortuga rehabilitadaSuena sexista, pero es cierto para todas las tortugas marinas y también para la mayoría de las otras tortugas. Las tortugas marinas madres ponen sus nidos en las playas, y las temperaturas de los nidos determinan el sexo de las crías. Nidos más cálidos producen más hembras y más fríos producen más machos.

Es probable que "la temperatura afecte a la regulación hormonal en un período crítico de desarrollo en el embrión, que influye en la proporción de sexos dentro de la jerarquía", dice Sheila Madrak, una bióloga de la conservación en la Universidad Estatal de San Diego.

Una vez que los bebés salen del cascarón en la playa, encuentran su camino hacia el océano siguiendo la luz de la luna. Pero la iluminación artificial, incluso un televisor de pantalla grande en una ventana les puede confundir, por lo que muchos nunca llegan al mar.

A pesar de que varía según las especies, el número medio de una puesta de huevos de tortuga marina es de 110, con un promedio de alrededor de dos a ocho nidos por temporada, dice Adrienne Cardwell, gerente de las tortugas marinas del acuario de Clearwater y Sea Turtles and Aquatic Biology Programs.

Además de la desorientación, muchas crías son atrapadas por los depredadores, especialmente las aves, mientras se arrastran hacia el mar.

El misterio de las tortugas adolescentes

rehabilitación de tortugas marinasLas crías de tortuga marina verde en la Florida que alcanzan el agua no pueden relajarse ni un segundo.

Los pequeños reptiles deben nadar sin parar hasta 100 millas (160 kilómetros) a una cama de hierba flotante llamada el Mar de los Sargazos, donde quedan camufladas con seguridad de los depredadores.

Así comienzan "los años perdidos", un período de hasta 15 años, que sigue siendo un misterio para los científicos, dice Madrak.

Se cree que las tortugas pasan un largo periodo en lugares remotos del océano, comen y aumentan de tamaño. Algunas muy grandes, como es el caso de la tortuga laúd, pueden llegar a pesar casi una tonelada.

El problema para las tortugas

rescate de una tortuga marinaLa basura en el océano es la mayor amenaza para las tortugas marinas", dice Cardwell.

Las tortugas a menudo quedan atrapadas en artes de pesca desechadas, y las tortugas laúd son propensas a confundir las bolsas de plástico con medusas que son su alimento favorito. En 2015 fue rescatada cerca de Costa Rica una tortuga marina golfina con una pajita de plástico incrustada en la nariz.

Una relativamente nueva amenaza para las tortugas marinas verdes es la fibropapilomatosis o FP, un virus que causa tumores en los tejidos blandos y los ojos y es una epidemia en la costa este de Estados Unidos y en Hawái.

Los tumores pueden variar en tamaño, pero grandes tumores pueden impedir la capacidad de los animales de nadar, comer y ver.

Funcionarios de vida silvestre en algunas partes de Florida están rescatando a tortugas marinas verdes con FP a una tasa que es "fuera de serie", dice Cardwell.

Estas tortugas enfermas son tratadas en un centro quirúrgico del acuario, donde los especialistas eliminan los tumores con rayos láser en un intento de deshacerse del virus.

Las tortugas recuperan sus fuerzas en el centro de rehabilitación del acuario hasta que algún día puedan ser liberadas de nuevo al océano. El centro ha dado a conocer que incluso tortugas rehabilitadas han sido rescatadas de nuevo.

¿Última lágrima?

Aunque las tortugas marinas tienen una vida dura, no lloran, incluso si parecen. Los reptiles excretan el exceso de sal por una glándula cerca de su ojo que a nosotros puede parecernos como lágrimas, señala Madrak.

En realidad, las tortugas marinas pueden tener la última palabra.

El grupo de animales ha estado en la Tierra durante más de cien millones de años y son de larga vida, con algunas especies que viven un siglo.

"La moderna investigación de tortugas marinas sólo se inició en la década de 1940", dice Madrak, por lo que "la mayoría de las tortugas que estudiamos sobreviven a todo el mundo que las está estudiado en este momento".

Siempre que se queden, podemos vivir con eso.

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