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updated 11:35 AM CEST, May 26, 2018

Fuentes hidrotermales y filtraciones de metano juegan un enorme papel en la vida marina y el clima mundial

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fumarola hidrotermal

Las formas de vida en estos respiraderos y filtraciones consumen el 90 por ciento del metano liberado

Los respiraderos hidrotermales y las filtraciones de metano en el fondo del océano, que alguna vez se pensó eran rarezas geológicas y biológicas, están emergiendo como una importante fuerza en los ecosistemas marinos, la vida marina y el clima global.

Sin embargo, incluso cuando los investigadores aprenden más acerca de su papel en el mantenimiento de una Tierra sana, estos hábitats están siendo amenazados por una amplia gama de actividades humanas, incluyendo la minería en alta mar, la pesca de arrastre y la recolección de energía, dicen los científicos en un informe publicado en Frontiers in Marine Science.

Investigadores de la Universidad Estatal de Oregón descubrieron por primera vez estos extraños mundos aislados en el fondo del océano hace 40 años. Estos hábitats sorprendieron al mundo científico con los informes de los gases calientes que supuraban, chimeneas de sulfuros, gusanos de tubo gigantes, extraños cangrejos y mejillones - formas de vida que más tarde fue encontrado que comían metano y sulfuro tóxicos.

"De inmediato fue evidente que estos respiraderos hidrotermales eran increíblemente vitales", dijo Andrew Thurber, profesor asistente en OSU College of Earth, Ocean and Atmospheric Sciences, y co-autor del nuevo informe.

"Desde entonces hemos aprendido que estos respiraderos y filtraciones son mucho más que sólo algunas raras especies de fauna, biología única y pequeños ecosistemas extraños. En lugar de ser una anomalía, son frecuentes en todo el mundo, tanto en las profundidades del océano como en las zonas menos profundas. Ellos proporcionan un estimado del 13 por ciento de la energía que entra en el fondo del mar, hacen que sea posible una gran variedad de vida marina, y son principales actores en el clima global".

vida marina en un respiradero hidrotermalComo fuentes de la vida marina, los respiraderos derraman gases y minerales, incluyendo sulfuro, metano, hidrógeno y hierro - uno de los nutrientes limitantes en el crecimiento del plancton en grandes áreas del océano. En un papel aún más importante, las formas de vida en estos respiraderos y filtraciones consumen el 90 por ciento del metano liberado y evitan que entre en la atmósfera como un gas de efecto invernadero que es 25 veces más potente que el dióxido de carbono.

"No teníamos idea en un primer momento de la importancia de este proceso ecológico en el clima global", dijo Thurber. "A través del consumo de metano, estas formas de vida están, literalmente, salvando el planeta. Hay más metano en el fondo marino del que hay en otras formas de combustibles fósiles que están en los océanos, y si fuera liberado sería un evento climático del fin del mundo".

Al examinar la situación de estas estructuras geológicas marinas y la vida que vive alrededor de ellas, un grupo de investigadores de 14 universidades y organizaciones internacionales han esbozado lo que se ha aprendido en las últimas cuatro décadas y qué fuerzas amenazan estos ecosistemas en la actualidad. La síntesis fue apoyado por el Fondo JM Kaplan.

respiradero hidrotermal InfernoEstos respiraderos y filtraciones, y la vida marina que vive allí, crean rocas y hábitat que en algunos lugares pueden durar decenas de miles de años. Ellos liberan calor y energía, y forman puntos calientes de diversidad biológica. Extensas poblaciones de mejillones y camas de almejas, montones de camarones y cangrejos, crean algunos hábitats principales para la pesca y, literalmente, fertilizan el océano al aumentar la biomasa y la abundancia del zooplancton. Mientras que el líquido fluye desde sólo una pequeña sección del fondo marino, el impacto en el océano es global.

Algunos de los microorganismos que se encuentran en estos sitios se están explorando por su potencial para acelerar la descomposición de los derrames de petróleo, o actuar como un agente biocatalıtico para la limpieza industrial del dióxido de carbono.

Estos sistemas, sin embargo, ya han sido dañados por la explotación humana, y otros están en la mira, según los científicos. Hay proyectos que ya están empezando a extraer cobre, zinc, plomo, oro y plata. La pesca de arrastre es una preocupación especial, causando perturbaciones físicas que podrían interferir con las filtraciones, afectar al hábitat y dañar otros vínculos biológicos.

gusanos de tubo en un respiradero hidrotermal

La explotación de petróleo, gas o hidratos pueden dañar las filtraciones. La caza de ballenas y la explotación forestal pueden interferir con la materia orgánica que cae al fondo del mar, que sirve como hábitat o escalones para las especies que dependen de fuentes de energía quimiosintéticas. La eliminación de desechos de municiones, las aguas residuales y los residuos, también pueden afectar a las filtraciones.

La gama de servicios que estos respiraderos y filtraciones proporcionan a los ecosistemas apenas empieza a ser entendido, dijeron los investigadores en su informe. Como muchos de estos hábitats quedan fuera de las aguas territoriales, la conservación de los respiraderos y filtraciones requerirá la colaboración y la cooperación internacional si se quiere que sigan proporcionando beneficios a los ecosistemas.

Vídeo en directo: Imágenes streaming HD en vivo se muestran 8 veces/día. Cada 3 horas, día y noche. En este sitio se puede ver vídeo en directo desde aproximadamente una milla debajo de la superficie del océano, en la cima de un volcán submarino conocido como montaña submarina Axial. Axial está situada a cerca de 400 kilómetros (~ 250 millas) al oeste de Astoria, Oregon, en un centro de difusión montañoso de la mitad del océano llamado Juan de Fuca.

Artículo científico: Hydrothermal Vents and Methane Seeps: Rethinking the Sphere of Influence

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