Hay un 'desierto' en medio del Pacífico, y finalmente sabemos lo que vive allí

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puesta de sol en el Océano Pacífico Sur

Estas distantes aguas, casi sin vida, son el océano más claro del mundo

En el centro del Pacífico Sur hay un lugar tan lejos de la tierra como cualquier persona en la Tierra podría esperar encontrar. El océano es allí diferente.

Estas distantes aguas se encuentran en el corazón del Giro del Pacífico Sur, cuyo centro contiene el "polo oceánico de inaccesibilidad": el extremo más remoto del océano, también conocido como Punto Nemo (un nombre que significa "nadie"), famoso por ser un cementerio de naves espaciales.

Pero aparte de los fantasmas de los satélites quemados, ¿qué habita bajo estas lejanas olas?

No mucho, han pensado los científicos durante mucho tiempo. A pesar de ocupar el 10 por ciento de la superficie del océano, el Giro del Pacífico Sur (SPG, por sus siglas en inglés), el mayor de los cinco sistemas gigantes que se extienden sobre el océano en la Tierra, generalmente se considera un "desierto" en términos de biología marina.

No obstante, hay cosas que viven allí, incluso si la vida orgánica en estas aguas (y el fondo marino debajo de ellas) es escasa, debido a una variedad de factores.

Estos incluyen la distancia desde tierra (y la materia nutritiva que proporciona), la forma en que las corrientes de agua en remolinos aíslan el centro del giro del resto del océano y los altos niveles de rayos UV en esta parte del océano.

Sin embargo, en realidad, no sabemos mucho sobre las formas de vida que habitan el SPG, en gran parte debido a lo difícil que es estudiar este desierto oceánico, tanto por su extrema lejanía como por su gran tamaño, cubriendo alrededor de 37 millones de kilómetros cuadrados.

A pesar de los desafíos, un nuevo esfuerzo de investigación internacional nos ha dado lo que los científicos afirman es una visión sin paralelo de las criaturas microbianas que existen en estas aguas.

Durante una expedición de seis semanas a bordo del buque de investigación alemán FS Sonne desde diciembre de 2015 hasta enero de 2016, un equipo liderado por el Instituto Max Planck de Microbiología Marina realizó un viaje de 7.000 kilómetros (4.350 millas) a través del SPG desde Chile hasta Nueva Zelanda.

ruta del buque RV Sonne

Por el camino tomaron muestras de las poblaciones microbianas de las remotas aguas a profundidades entre 20 y 5.000 metros (65 pies a 16.400 pies), utilizando un sistema de análisis recientemente desarrollado que permitió a los investigadores secuenciar e identificar muestras orgánicas en ruta en tan solo 35 horas.

"Para nuestra sorpresa, encontramos alrededor de un tercio menos de células en las aguas de la superficie del Pacífico Sur en comparación con los giros oceánicos en el Atlántico", dice uno de los investigadores, el ecólogo microbiano Bernhard Fuchs.

"Probablemente fue el número de células más bajo jamás medido en las aguas superficiales oceánicas".

Entre los microbios que el equipo encontró, 20 clados bacterianos principales dominaron el lote. Estos fueron principalmente organismos que los científicos han encontrado en otros sistemas de giro, como SAR11, SAR116, SAR86, Prochlorococcus y más.

La distribución de estas comunidades de microbios dependía en gran medida de la profundidad del agua, basada en factores como los cambios en la temperatura, las concentraciones de nutrientes y la disponibilidad de luz.

Una de las poblaciones identificadas, llamada AEGEAN-169, era particularmente numerosa en las aguas superficiales del SPG, mientras que investigaciones anteriores solo las habían descubierto a profundidades de 500 metros.

los 5 giros oceánicos

"Esto indica una interesante potencial adaptación a las aguas ultraoligotróficas [de baja productividad biológica] y la alta irradiancia solar", dice una de los miembros del equipo, la microbióloga Greta Reintjes.

"Definitivamente es algo que vamos a investigar más a fondo".

Sin embargo, en general, el muestreo confirmó que el SPG es un "hábitat ultraoligotrófico único", donde la baja disponibilidad de nutrientes restringe el crecimiento a organismos oligotróficos especializados y criaturas que se han adaptado a "condiciones físico-químicas extremas".

En otras palabras, el SPG no puede deshacerse todavía de su reputación de "desierto", pero hay un lado positivo en toda esa ausencia orgánica: se dice que estas distantes aguas, casi sin vida, son el océano más claro del mundo.

Los hallazgos son reportados en Environmental Microbiology: On-Site Analysis of Bacterial Communities of the Ultraoligotrophic South Pacific Gyre

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