La ventaja de cambiar el sexo en la recuperación de la población de peces

vieja de California

Las funciones de apareamiento son desconocidas en prácticamente todos los peces

Los humanos comemos mucho pescado, en algunas partes del mundo constituye una parte esencial de nuestra dieta. La pesca puede agotar a veces las poblaciones de peces hasta el punto en que los peces tienen dificultades para reproducirse y aumentar su número nuevamente.

El establecimiento de áreas marinas protegidas (AMP) que limitan o prohíben la pesca dentro de sus fronteras puede ayudar a los peces a reponer sus poblaciones. Luego se pueden capturar cuando se aventuran fuera del AMP, derramándose en las aguas circundantes donde los pescadores se benefician de la recuperada abundancia.

Sin embargo, algunas especies de peces recuperan sus poblaciones a ritmos diferentes cuando se elimina la pesca dentro de las AMPs. Un nuevo estudio en la revista Ecological Society of America, Ecological Applications, explora cómo las especies de peces que cambian de sexo pueden recuperarse más rápido que las especies de sexo fijo.

La mayoría de los estudios sobre la recuperación de la población de la sobrepesca dentro de las AMPs se han centrado en especies de sexo fijo, donde un pez hembra permanece hembra toda su vida y un macho permanece macho: "Creo que esto se debe a que muchos estudios de AMP y muchos científicos suponen que la mayoría de las especies de peces son de un solo sexo", dice Scott Hamilton, profesor asociado de Moss Landing Marine Laboratories y la Universidad Estatal de San José y coautor del estudio. Pero muchas especies de importancia pesquera no son de sexo fijo y, en cambio, las hembras cambian a machos en algún momento de su vida.

A menudo, las pesquerías solo capturan peces de cierto tamaño. Las capturas selectivas por tamaño terminarán apuntando y atrapando machos porque generalmente son más grandes, lo que sesga a la población hacia las hembras. En las especies que pueden alterar la proporción del sexo por sí mismas al cambiar de sexo, ¿cómo se vería afectada su reproducción y recuperación de la población a largo plazo por la captura masculina?

Los investigadores utilizaron simulaciones por computadora para investigar cómo responden las diferentes poblaciones de peces que cambian de sexo bajo la implementación de AMPs sin pesca y también en condiciones desprotegidas. También analizaron el "cuándo" y el "por qué" diferentes especies cambian de sexo para ver si eso también tiene un efecto en la recuperación.

Las diferentes especies que cambian de sexo pueden seguir varias reglas o señales que los impulsan a cambiar de sexo. Por ejemplo, el abadejo cambia de sexo a un tamaño o edad fijos; una vez que las hembras alcanzan cierto tamaño, hacen la transición. La vieja de California, sin embargo, sigue diferentes reglas: los grandes machos territoriales protegen un territorio de apareamiento de las hembras y limitan cuando esas hembras cambian de sexo. En este escenario, solo cuando muere un gran macho, un pez hembra puede pasar a macho y hacerse cargo del territorio.

gobio de bandas azules

En las simulaciones de los investigadores que involucran estos diferentes tipos de especies que cambian de sexo, parece que el tiempo de recuperación de la población depende en gran medida del grado en que se necesiten abundantes machos para la reproducción, o la "función de apareamiento".

Para especies como el abadejo, una especie que se aparea en grandes eventos de desove grupales y cambian de sexo solo a un cierto tamaño o edad, la selección masculina es problemática. No hay suficientes machos disponibles para fertilizar todos los huevos producidos por las hembras, y las hembras no pueden hacer la transición y reemplazar a los machos hasta que crecen lo suficiente como para hacerlo. "En este caso", explica Hamilton, "nuestros hallazgos indican que una especie que cambia de sexo probablemente responderá de manera más lenta e impredecible a la implementación de AMPs que las especies de sexo fijo".

Sin embargo, para especies como la vieja de California, la proporción de sesgo femenino creada por la captua en realidad funciona a su favor. Cuando se toman machos, una hembra transita y toma su lugar en un territorio. Debido a que esta especie se reproduce en un estilo similar al harén en el que un macho se empareja cada día con muchas hembras, estos peces no dependen de tener abundantes machos para volver a aumentar su población.

Parece que mientras las hembras reemplacen fácilmente a los machos, y la tasa de reproducción siga siendo alta incluso con pocos machos, una especie que cambia de sexo tiene una ventaja en la recuperación de la población sobre una especie genérica de sexo fijo. Por el contrario, una especie en la que se necesitan muchos machos en su función de apareamiento, especialmente cuando las hembras no se convierten en machos hasta que crecen hasta cierto tamaño, está en desventaja.

La buena noticia es que los investigadores esperan que la mayoría de las especies que cambian de sexo sean del primer tipo de estilo harén. "Desafortunadamente", dice Hamilton, "las funciones de apareamiento son desconocidas para prácticamente todos los peces, por lo que se necesita mucha más investigación empírica para comprender mejor la forma de la función de apareamiento para más especies, especialmente aquellas que son objeto de actividades de pesca".

Artículo científico: Influence of protogynous sex change on recovery of fish populations within marine protected areas

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