Descubrimiento en la Isla de Navidad redibuja el mapa de la vida

Isla de Navidad

La línea Wallace separa las especies con orígenes asiáticos de aquellas de origen australiano

Será necesario volver a dibujar el mapa de distribución de animales del mundo y actualizar los libros de texto después que los investigadores descubrieron la existencia de especies "australianas" en la Isla de Navidad.

El profesor Jonathan Aitchison de la Universidad de Queensland dijo que el hallazgo revisa la comprensión de larga data de la ubicación de una de las barreras más importantes de la biología y la geografía: la línea de Wallace.

"La línea Wallace, llamada así por su descubridor Alfred Russel Wallace, delinea la principal división biológica que separa las especies con orígenes asiáticos de aquellas de origen australiano", dijo el profesor Aitchison.

"Corre a lo largo de las estrechas vías marítimas que separan Bali de Lombok y Borneo de Sulawesi.

"Al oeste están los tigres, elefantes, rinocerontes y orangutanes de Eurasia, y al este los marsupiales y monotremas que son sinónimos de Australia".

Trabajando 1.000 kilómetros al oeste del trazo convencional de la línea de Wallace, en la Isla de Navidad, el profesor Aitchison y sus colegas, el Dr. Jason Ali de la Universidad de Hong Kong y el profesor Shai Meiri de la Universidad de Tel Aviv, observaron especies con orígenes australasianos.

"Inesperadamente, la mitad de las especies de mamíferos terrestres y reptiles terrestres de la Isla de Navidad, dos ratas, dos skinks y un gecko, tienen una herencia genética al lado de la división de Australia", dijo el Dr. Ali.

"Fue un descubrimiento muy sorprendente".

Linea Wallace

"Los antepasados de estas especies probablemente habrían sido arrastrados por árboles desarraigados de esteras de vegetación y transportados por una importante corriente oceánica conocida como el Flujo pasante de Indonesia (Indonesian Throughflow en inglés).

"El flujo a través de Indonesia es parte de la cinta transportadora de calor global y sigue aguas más profundas que delinean la línea de Wallace. Es causado por la topografía de la superficie del Océano Pacífico más occidental que es ligeramente más alta que su contraparte del Océano Índico. Así es, es un poco alucinante, pero el 'nivel del mar' varía ligeramente en diferentes partes del mundo".

El profesor Aitchison dijo que el viaje de las especies debe haber ocurrido en los últimos cinco millones de años, ya que es cuando surgió la Isla de Navidad para formar una nueva masa de tierra.

"La Isla de Navidad existió como un atolón de coral hace unos 40 a 17 millones de años", dijo el profesor Aitchison.

"Pero en respuesta a un fenómeno tectónico originalmente descrito por Darwin, se hundió debajo de la superficie del océano y desapareció. Volvió a la superficie hace solo cinco millones de años gracias a algunas placas tectónicas en flexión, de 300 a 350 kilómetros al sur de donde se encuentra ahora, a partir de ese momento las plantas y los animales podrían comenzar a establecer nuevas poblaciones en tierra".

"La Isla de Navidad es un lugar extraño y único, no solo por su historia geológica, sino también por su historia biológica. Estamos emocionados de ver qué están por venir otros extraños y maravillosos descubrimientos".

La investigación ha sido publicada en Palaeogeography, Palaeoclimatology, Palaeoecology and the Biological Journal de la Linnean Society: Time of re-emergence of Christmas Island and its biogeographical significance

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