De vuelta de entre los muertos: carrera en Rumanía para salvar pez de 65 millones de años

pez Asprete de Rumanía

El Asprete es un supuesto fósil viviente sobreviviendo durante millones de años prácticamente sin cambios

En un pequeño tramo del río Valsan, que fluye rápido, en Rumania, vive uno de los peces más raros de Europa y posiblemente del mundo.

El Asprete, de 65 millones de años, fue descubierto por primera vez por un estudiante de biología en 1956, y durante décadas ha estado al borde de la extinción.

"Después de muchos años tratando de salvarlo, la gente nos decía que la especie estaba extinta", dijo a la BBC Nicolae Craciun, un biólogo de 59 años. "Pero estábamos seguros de que todavía existían".

El Asprete, un pequeño pez nocturno que se esconde bajo las rocas, tiene un futuro incierto y enfrenta innumerables amenazas.

Las estimaciones oficiales cuentan la población en alrededor de 10 a 15 especímenes, que se cree que existen en un tramo de 1 km (0,6 millas) del rocoso y poco profundo Valsan. Esto se compara con alrededor de 200 especímenes a principios de la década de 2000.

Pero un pequeño equipo de científicos y conservacionistas está haciendo campaña para salvar la especie de pez endémica, también conocida como Romanichthys valsanicola. Y les ha animado un reciente descubrimiento en el río.

'Una de las mayores recompensas'

Un día a finales de octubre, Andrei Togor, un biólogo de peces de 31 años, estaba monitoreando especies de peces de Asprete cuando descubrió 12 especímenes en una pequeña sección del río Valsan.

"Tener un Asprete frente a nuestros ojos fue fantástico", dijo a la BBC. "Es una de las mayores recompensas que puede obtener un biólogo de campo".

El Asprete es un supuesto fósil viviente, lo que significa que ha sobrevivido durante millones de años prácticamente sin cambios. Pero apenas seis décadas de actividad humana ha afectado gravemente a su hábitat y población.

Uno de los mayores impactos sobre la especie ha sido una serie de represas hidroeléctricas, construidas en la red fluvial montañosa bajo el régimen comunista de Rumania a fines de la década de 1960.

río Valsan

Hasta entonces, se cree que el Asprete habitaba unos 30 km del Valsan, así como dos ríos paralelos: el Arges y Raul Doamnei.

"Desapareció del Raul Doamnei porque ya no había agua. Durante un año el lecho del río estuvo casi seco", dice Andrei Togor. "Al plan comunista no le importaba esta especie endémica. Este pez es tan raro debido a los humanos".

Durante la primavera, el destacado alpinista y conservacionista Alex Gavan decidió utilizar su perfil público para dar a conocer el Asprete, que significa "el áspero" en rumano. "Pasé mi infancia en el Valsan", dice. "Las leyendas sobre los peces entonces eran como mitos, la gente se preguntaba si todavía estaban en el río".

Junto con el biólogo Nicolae Craciun y varios otros, redactó un plan de acción para salvar a los peces prehistóricos. "Se hizo con voluntarios y nuestro propio dinero", dice. "Salvar esta especie sería una inspiración para que no todo esté perdido".

En una luminosa mañana de principios de noviembre, el rescatista de montaña Adrian Dascalescu se encuentra en una carretera de montaña adyacente a una gran presa hidroeléctrica. Recuerda que se estaban construyendo las presas. "Vi que faltaba agua en el Valsan, la mitad de lo que había antes", dice. "Solía ver los peces y luego se volvieron menos visibles".

A medida que nos aventuramos a lo largo del accidentado camino de la montaña, pasamos por varios sitios de tala. La deforestación es solo una de las muchas presiones adicionales sobre el río que amenazan la supervivencia de los peces fósiles vivientes.

Otras amenazas incluyen la fragmentación del río, la degradación del hábitat, la eliminación ilegal de desechos y el robo de grava y grandes piedras del lecho del río. "Mucha gente toma rocas y arena del río para usarlas en la construcción", explica, mientras el río fluye a través del rico paisaje alpino.

un tramo del río Valsan

El Asprete está incluido en la lista de especies en peligro crítico del Convenio de Berna sobre la vida silvestre y los hábitats naturales europeos.

Su entorno está protegido por la ley como lugar Natura 2000 de la UE y como parte de la reserva natural del valle de Valsan.

Pero los activistas se quejan de que todavía se ignoran las reglas.

Un plan oficial de 2016 del Ministerio de Medio Ambiente de Rumania, visto por la BBC, parece respaldar los argumentos de los activistas de que Hidroelectrica, la empresa estatal que administra las represas, no está cumpliendo con las regulaciones sobre la cantidad de agua que debe liberar aguas abajo.

Incluso según la propia admisión del estado, esto amenaza a Asprete.

"El caudal del río disminuye a cero, inmediatamente aguas abajo [de la presa]. En la temporada de verano, la disminución del caudal de acumulación aguas abajo es a veces extremadamente severa", afirma el documento.

un tramo seco del río Valsan

Otro documento de la Agencia Nacional de Protección al Medio Ambiente dice: "Para el Asprete, la especie de pez más importante de la zona, el principal peligro es el incumplimiento del caudal de servidumbre de la presa de Valsan".

"Es inaceptable y mi equipo y yo estamos aquí para cambiar eso", dice Alex Gavan.

La BBC se ha acercado a Hidroeléctrica en busca de comentarios, pero no ha recibido una respuesta oficial. Extraoficialmente, insistieron en que escucharon a la agencia de protección ambiental y respetaron todas las reglas de Rumania.

El plan de acción para salvar el Asprete también incluye la restauración ecológica de la cuenca del río Valsan, un guardián las 24 horas, la concienciación local y, en última instancia, un centro de conservación junto al río que se duplicará como una instalación de cría en cautividad.

"Tener algunos Asprete en cautiverio podría ser un respaldo, en caso de que ocurra una catástrofe en el río", dice Nicolae Craciun, y agrega que potencialmente podrían repoblar los ríos Arges y Raul Doamnei.

Alex Gavan dice que el plan de acción requerirá millones de euros en fondos y lo ve muy significativo ya que será firmado por orden ministerial. "Será la hoja de ruta para salvar el Asprete".

Como ocurre con todos los proyectos de conservación en los que los seres humanos arrasan la naturaleza, se trata de una carrera contra el tiempo.

Sin embargo, el reciente descubrimiento de 12 Asprete ha generado esperanzas de que la población sea más abundante de lo que sugieren las estimaciones oficiales.

"El Asprete es un fósil viviente, necesitan ser protegidos con la mayor importancia por científicos y conservacionistas", dice el Sr. Craciun. "Son testigos de la evolución".

Y para Andrei Togor, la supervivencia de los peces es "un barómetro de la salud de nuestro planeta".

"Estaba aquí hace 65 millones de años. La gente no puede simplemente destruirlo en 50 años, no está bien", dice.

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