La acidez atmosférica impacta la ecología oceánica

acidez de los océanos

El aumento de fósforo y hierro tiene un efecto fertilizante directo sobre el fitoplancton marino

El aumento de la acidez en la atmósfera está alterando el equilibrio ecológico de los océanos, según una nueva investigación dirigida por la Universidad de East Anglia (UEA).

El primer estudio que analizó el impacto de la acidez en el transporte de nutrientes al océano demuestra que la forma en que se entregan los nutrientes afecta la productividad del océano y su capacidad para absorber CO2 de la atmósfera.

El análisis fue realizado por un equipo internacional de expertos, patrocinado por el Grupo de Expertos de las Naciones Unidas sobre los Aspectos Científicos de la Protección del Medio Marino (GESAMP).

El profesor Alex Baker, profesor de química marina y atmosférica en la Facultad de Ciencias Ambientales de la UEA, es el autor principal. Dijo: "Las emisiones humanas de contaminantes han provocado significativos cambios en la acidez de la atmósfera, lo que ha provocado impactos ambientales bien conocidos como la lluvia ácida. La acidez atmosférica afecta la cantidad y distribución de nutrientes (nitrógeno, fósforo y hierro) entregados al océano".

"Los ácidos atacan la superficie de las partículas de polvo del desierto a medida que se transportan a través de la atmósfera, aumentando la proporción de fósforo y hierro contenidos en esas partículas que se disolverán cuando el polvo caiga al océano".

"Nuestro trabajo sugiere que el aumento de la acidez desde la Revolución Industrial aumentó las proporciones de fósforo y hierro que son solubles en un 14 y un 16 por ciento, respectivamente. Estos aumentos habrán tenido un efecto fertilizante directo sobre el fitoplancton marino".

Durante el mismo período de tiempo, las emisiones contaminantes han duplicado al menos la cantidad de nitrógeno agregado a los océanos a través de la atmósfera.

ciclo de la acidez atmosférica

Imagen: Descripción general de los ciclos de la acidez atmosférica, los nutrientes y los oligoelementos.

La profesora Maria Kanakidou de la Universidad de Creta en Heraklion, Grecia, también contribuyó a la investigación utilizando modelos de deposición de transporte de química global. Ella dijo: "La acidez controla la distribución del nitrógeno entre las partículas y los gases en la atmósfera, de modo que los cambios en la acidez alteran el tiempo que el nitrógeno permanece en la atmósfera y, por lo tanto, en qué lugar del océano se depositará".

Además de la fertilización, estos cambios en la cantidad y distribución geográfica de la deposición de nutrientes también afectan el equilibrio ecológico del océano.

El profesor Kanakidou dijo: "Las comunidades de fitoplancton son sensibles a las proporciones de nutrientes disponibles para ellos. Los cambios en la deposición de nutrientes que hemos identificado probablemente hayan llevado a cambios ecológicos a medida que la entrada atmosférica altera el equilibrio de nutrientes de las aguas superficiales. Estos cambios pueden promover ciertos tipos de fitoplancton sobre otros, dependiendo de la adaptación de los organismos a los niveles relativos de nutrientes presentes en el agua".

Otro miembro del equipo, el profesor Athanasios Nenes, es de la Ecole Polytechnique Fédérale de Lausanne, Suiza, y del Centro para el Estudio de la Calidad del Aire y el Cambio Climático de la Fundación para la Investigación y Tecnología Hellas en Patras, Grecia.

El profesor Nenes dijo: "Las finas partículas de aerosol tienden a permanecer fuertemente ácidas, a pesar de las considerables reducciones de contaminantes. Comprender este comportamiento contrario a la intuición y su impacto en el suministro de nutrientes al océano solo ha sido posible gracias a los avances en la teoría y la modelización".

"Las emisiones antropogénicas continuarán cambiando la acidez de la atmósfera en el futuro. Los controles de emisiones implementados para hacer frente a la lluvia ácida reducirán la acidez de los aerosoles en muchas regiones del mundo, mientras que el desarrollo económico continuo probablemente verá aumentos adicionales de la acidez en otras regiones".

Es poco probable que el sistema regrese a su condición preindustrial, porque los incendios forestales, que influyen tanto en el suministro de nutrientes como en la acidez, desempeñarán un papel más importante en un clima más cálido y el impacto de esto es muy incierto.

El profesor Baker dijo: "Es limitado el conocimiento de las complejas interacciones entre el suministro de nutrientes y las comunidades microbianas marinas. Las predicciones de las consecuencias de los cambios a largo plazo en la acidez atmosférica en los ecosistemas marinos deberán considerarse junto con otros factores de estrés en el sistema, como la acidificación, el calentamiento y la desoxigenación de los océanos".

La investigación, 'Changing atmospheric acidity as a modulator of nutrient deposition and ocean biogeochemistry', se publicó ayer en Science Advances.

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