Se detectan señales de advertencia del colapso de la corriente del Golfo

Circulación Meridional de Vuelco del Atlántico (AMOC)

Tendría devastadores impactos globales y no se debe permitir que suceda

Los científicos del clima han detectado señales de advertencia del colapso de la Corriente del Golfo, uno de los principales puntos de inflexión potenciales del planeta.

La investigación encontró "una pérdida casi completa de estabilidad durante el último siglo" de las corrientes que los investigadores denominan Circulación Meridional de Vuelco del Atlántico (AMOC, Atlantic meridional overturning circulation). Las corrientes ya están en su punto más lento en al menos 1.600 años, pero el nuevo análisis muestra que pueden estar cerca de un colapso.

Tal evento tendría catastróficas consecuencias en todo el mundo, alterando gravemente las lluvias de las que dependen miles de millones de personas para alimentarse en la India, América del Sur y África Occidental; crecientes tormentas y bajada de temperaturas en Europa; y empujando hacia arriba el nivel del mar en el este de América del Norte. También pondría en peligro aún más la selva amazónica y las capas de hielo de la Antártida.

La complejidad del sistema AMOC y la incertidumbre sobre los niveles de futuro calentamiento global hacen imposible pronosticar por ahora la fecha de cualquier colapso. Podría ser dentro de una década o dos, o varios siglos de distancia. Pero el colosal impacto que tendría significa que nunca se debe permitir que suceda, dijeron los científicos.

"Los signos de desestabilización que ya son visibles es algo que no hubiera esperado y que me da miedo", dijo Niklas Boers, del Instituto de Potsdam para la Investigación del Impacto Climático en Alemania, quien hizo la investigación. "Es algo que simplemente no puedes [permitir] que suceda".

No se sabe qué nivel de CO2 desencadenaría un colapso de la AMOC, dijo. "Así que lo único que se puede hacer es mantener las emisiones lo más bajas posible. La probabilidad de que ocurra este evento de impacto extremadamente alto aumenta con cada gramo de CO2 que arrojamos a la atmósfera".

Los científicos están cada vez más preocupados por los puntos de inflexión: grandes, rápidos e irreversibles cambios climáticos. Boers y sus colegas informaron en mayo que una parte significativa de la capa de hielo de Groenlandia está al borde, amenazando con una gran subida del nivel del mar global. Otros han demostrado recientemente que la selva amazónica emite ahora más CO2 del que absorbe, y que la ola de calor siberiana de 2020 provocó preocupantes emisiones de metano.

deshielo en Groenlandia

Es posible que el mundo ya haya cruzado una serie de puntos de inflexión, según un análisis de 2019, lo que resultó en "una amenaza existencial para la civilización". Se espera que un importante informe del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático, que se presentará el lunes, establezca el empeoramiento de la crisis climática.

Ice-core y otros datos de los últimos 100.000 años muestran que la AMOC tiene dos estados: uno rápido y fuerte, como se ha visto en los últimos milenios, y uno lento y débil. Los datos muestran que la subida de las temperaturas puede hacer que la AMOC cambie abruptamente entre estados durante una a cinco décadas.

La AMOC es impulsada por el agua de mar densa y salada que se hunde en el océano Ártico, pero el derretimiento del agua dulce de la capa de hielo de Groenlandia está ralentizando el proceso antes de lo que sugirieron los modelos climáticos.

Boers utilizó la analogía de una silla para explicar cómo los cambios en la temperatura y la salinidad del océano pueden revelar la inestabilidad de la AMOC. Empujar una silla altera su posición, pero no afecta su estabilidad si las cuatro patas permanecen en el suelo. Inclinar la silla cambia tanto su posición como su estabilidad.

mapa de la Circulación Meridional de Vuelco del Atlántico (AMOC)

Imagen: Mapa topográfico de los mares nórdicos y cuencas subpolares con circulación esquemática de corrientes superficiales (curvas sólidas) y corrientes profundas (curvas discontinuas) que forman una porción de la Circulación Meridional de Vuelco del Atlántico. Los colores de las curvas indican temperaturas aproximadas.

Ocho conjuntos de datos medidos de forma independiente de temperatura y salinidad que se remontan a 150 años permitieron a Boers demostrar que el calentamiento global está aumentando de hecho la inestabilidad de las corrientes, no solo cambiando su patrón de flujo.

El análisis concluyó: "Este declive [de la AMOC en las últimas décadas] puede estar asociado con una pérdida casi completa de estabilidad en el transcurso del último siglo, y la AMOC podría estar cerca de una transición crítica a su modo de circulación débil".

Levke Caesar, de la Universidad de Maynooth en Irlanda, que no participó en la investigación, dijo: "El método de estudio no puede darnos un momento exacto de un posible colapso, pero el análisis presenta evidencia de que la AMOC ya ha perdido estabilidad, lo que tomo como una advertencia de que podríamos estar más cerca de un colapso de la AMOC de lo que pensamos".

David Thornalley, del University College London en el Reino Unido, cuyo trabajo mostró que la AMOC está en su punto más débil en 1.600 años, dijo: "Estos signos de estabilidad decreciente son preocupantes. Pero todavía no sabemos si se producirá un colapso o qué tan cerca podríamos estar de él".

La investigación de Boers, publicada en la revista Nature Climate Change, se titula "Observation-based early-warning signals for a collapse of the AMOC".

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