updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Peligro: Cangrejos rey invaden la Antártida

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cagrejos rey gigantes en la Antártida

Las garras de trituración de las criaturas alteran los ecosistemas causando preocupación por el calentamiento de los mares

mapa situación del Mar de Ross y Weddell en la AntártidaLos cangrejos rey, con sus garras de trituración y hábitos que alteran los ecosistemas, han aparecido debido al calentamiento de las aguas en una cuenca profunda en la plataforma continental antártica, elevando las preocupaciones de si harán daño a otras especies.

"Se ve como una consecuencia muy negativa del calentamiento climático en la Antártida", dijo Craig Smith, profesor de oceanografía en la Universidad de Hawaii en Manoa, quien dirigió la investigación de la nueva población de cangrejos en la Fosa Palmer, que se estima en 1,6 millones.

Esta especie de cangrejo, Neolithodes yaldwyni, se sabe que pueblan el Mar de Ross de la Antártida, que se encuentra al sur de Nueva Zelanda. La Fosa Palmer, un bache relativamente poco profundo en la plataforma continental, se encuentra al sur de América del Sur. El descubrimiento de una población de cangrejos rey sugiere que, al parecer, después de milenios de ser mantenidos a raya por el agua fría de la plataforma continental, los cangrejos ahora pueden cruzarla.

cangrejo rey y el dr. Shane Ahyongestudio de la población de cangrejo rey en la AntártidaLa preocupación es que los cangrejos rey pondrían en peligro la inusual vida animal aislada establecida en el lecho marino de la plataforma. El equipo de investigación vio evidencia de esto cuando se desplegó un vehículo de control remoto para examinar la fosa Palmer. Aunque no encontraron ninguna evidencia de que las especies invasoras vivían en la más fría plataforma superficial, si que advirtieron que podrían arraigarse allí dentro de dos décadas.

En la fosa Palmer, vieron que los cangrejos habían perturbado los sedimentos de la cuenca del fondo marino cavando en busca de gusanos y otras criaturas, una alteración que afecta el hábitat de otros animales. Los cangrejos depredadores también se alimentan de otros invertebrados, como los lirios de mar y estrellas de cesta. Estas y otras criaturas estaban ausentes de las profundidades debajo de 3.117 pies, donde se han encontrado los cangrejos.

Cuanto más profunda es el agua tiene más calor, como resultado del calentamiento del agua que viene del norte, explicó Smith. La entrada de agua es más salada y más densa, por lo que se hunde por debajo de las aguas más frías.

Neolithodes yaldwyni, primer plano

Al parecer, los cangrejos están limitados por temperaturas cercanas a los 34.5 Celsius, aunque el equipo encontró a cangrejos que viven en aguas más frías de la cuenca, a 34.5 grados Fahrenheit (1,4 grados Celsius), y existen evidencias de que algunos miembros de esta especie pueden vivir a temperaturas aún más frías.

La Fosa Palmer se encuentra cerca de la península de la Antártida Occidental, un área que está experimentando un rápido calentamiento. Por debajo de 2.625 metros, las temperaturas han estado aumentando en la Fosa Palmer a un ritmo de unos 0.018 grados centígrados por año desde hace casi 30 años.

Neolithodes yaldwyni, cangrejo rey

Dada la tendencia al calentamiento, estos cangrejos podrían alcanzar la plataforma en una o dos décadas, según los investigadores.

La población de cangrejos en la fosa Palmer "es probable que sirva como un modelo importante para el aplastante impacto invasor potencial de los depredadores", escriben en la edición más reciente de la revista Proceedings of the Royal Society B.

Artículo científico: A large population of king crabs in Palmer Deep on the west Antarctic Peninsula shelf and potential invasive impacts

Ver también: Cangrejos rey invaden las aguas antárticas

Enlace: University of Hawai‘i

Crédito imágenes: NIWA, Peter Marriott | Katrien Heirman, Ghent University