updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Vista de satélite de la fusión del hielo de la Tierra

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glaciar Bear en Alaska

La misión GRACE de la NASA calcula el impacto del derretimiento del hielo en la subida del nivel del mar

Un nuevo artículo en Nature calcula que la masa mundial total de hielo perdido en Groenlandia, la Antártida, los glaciares y las capas de hielo de toda la Tierra entre 2003 y 2010 fue de alrededor de 4,3 billones de toneladas (1,000 millas cúbicas).

Es una fusión de hielo suficiente para hacer subir el nivel global del mar 0,5 pulgadas (12 milímetros).

Y es suficiente agua para cubrir los EE.UU. en 1,5 millas de profundidad (0,5 metros de profundidad).

En el primer estudio completo por satélite en su clase, un equipo liderado por la Universidad de Colorado en Boulder utilizó datos de la NASA para calcular la cantidad de hielo derretido de la Tierra que se añade a la subida del nivel del mar.

Usando mediciones por satélite del NASA/German Aerospace Center Gravity Recovery and Climate Experiment (GRACE), los investigadores midieron la pérdida de hielo en todo el hielo de la Tierra entre 2003 y 2010, con especial énfasis en los glaciares y los casquetes de hielo cercanos a Groenlandia y la Antártida.

La masa total de hielo mundial perdido en Groenlandia, los glaciares de la Antártida y los casquetes de hielo de la Tierra durante el período de estudio fue de alrededor de 4,3 billones de toneladas (1,000 millas cúbicas), añadiendo cerca de 0.5 pulgadas (12 milímetros) al nivel global del mar. Eso es suficiente hielo para cubrir los Estados Unidos a 1.5 pies (0.5 metros) de profundidad.

cambios en el espesor de hielo marino 2003-2010

Más gráficos y su explicación en: NASA Mission Takes Stock of Earth's Melting Land Ice

"La Tierra está perdiendo una gran cantidad de hielo en el océano cada año, y estos nuevos resultados nos ayudarán a responder a las preguntas importantes de cuanto y tanto es la subida y cómo las regiones frías del planeta están respondiendo al cambio global", dijo el profesor de física John Wahr, de la Universidad de Colorado en Boulder, quien ayudó a dirigir el estudio. "La fuerza de GRACE es que ve toda la masa en el sistema, a pesar de que su resolución no es suficiente que nos permita determinar las contribuciones independientes de cada glaciar individual".

glaciares en la Antártida, Mar de Ross

Alrededor de una cuarta parte de la media anual de pérdida de hielo fue de los glaciares y el hielo las capas cerca de Groenlandia y la Antártida (unos 148 mil millones de toneladas, o 39 millas cúbicas). El promedio de la pérdida de hielo de Groenlandia y la Antártida y sus capas de hielo y los glaciares periféricos es de 385 mil millones de toneladas (100 millas cúbicas) al año. Los resultados del estudio han sido publicados en línea el 8 de febrero de la revista Nature: "Recent contributions of glaciers and ice caps to sea level rise".

Las estimaciones tradicionales de las capas de hielo y los glaciares de la Tierra, que se han realizado utilizando mediciones en los glaciares desde tierra - ver vídeo abajo -, eran relativamente pocas para inferir lo que estaban haciendo todos los glaciares no vigilados del mundo. Sólo unos pocos cientos de los cerca de 200.000 glaciares en todo el mundo han sido objeto de seguimiento durante más de una década.

Un resultado inesperado del estudio GRACE es que la pérdida de hielo estimado de las altas cadenas montañosas de Asia, como el Himalaya, Pamir y Tien Shan, es sólo de 4 millones de toneladas de hielo cada año. Algunos estudios anteriores con base en tierra estimaban que la pérdida de hielo en estas altas montañas de Asia oscilaba entre un máximo de 50 millones de toneladas al año.

"Los resultados de GRACE en esta región realmente fueron una sorpresa", dijo Wahr, que es también integrante del University of Colorado-headquartered Cooperative Institute for Research in Environmental Sciences. "Una posible explicación es que las estimaciones anteriores se basaban en mediciones tomadas principalmente de algunos de los glaciares más bajos y más accesibles en Asia y extrapolaron para inferir el comportamiento de los glaciares más altos. Pero a diferencia de los glaciares más bajos, la mayoría de los glaciares altos se encuentran en ambientes muy fríos y requieren mayores cantidades de calentamiento de la atmósfera antes de que las temperaturas locales aumenten lo suficiente como para provocar una fusión significativa. Esto hace que usando mediciones de cotas bajas en tierra sea difícil estimar los resultados de todo el sistema".

picos en las montañas del Tibet

"Este estudio revela que los pequeños glaciares y casquetes de hielo del mundo en lugares como Alaska, América del Sur y el Himalaya contribuyen aproximadamente con 0,02 pulgadas por año a la subida del nivel del mar", dijo Tom Wagner, científico del programa de la criosfera en la sede de la NASA en Washington. "Si bien esta medida es inferior a las estimaciones anteriores, se confirma que el hielo se está perdiendo en todo el mundo, con sólo unas pocas áreas en precario equilibrio. Los resultados afinan nuestra visión de la fusión del hielo terrestre, lo que representa el factor amenazante más grande en el futuro aumento del nivel del mar".

Los satélites gemelos GRACE hacen un seguimiento de los cambios en el campo de gravedad de la Tierra observando los cambios mínimos de atracción gravitatoria causados por las variaciones regionales en la masa de la Tierra por períodos de meses o años y que por lo general son debidos a los movimientos de agua en la superficie de la Tierra. Esto se hace midiendo los cambios en la distancia entre sus dos naves espaciales idénticas a la centésima parte del grosor de un cabello humano.

Las naves espaciales GRACE han sido desarrolladas por el Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, California, y se lanzaron en el año 2002, están en la misma orbita a alrededor de 137 millas (220 kilómetros) de distancia.

Para más información sobre GRACE, visita: //www.csr.utexas.edu/grace y //grace.jpl.nasa.gov