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La nieve de primavera del Ártico disminuye a un ritmo alarmante

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residentes de Nonavuk, Canadá en noviembre de 2012

El cambio climático puede estar ocurriendo mucho más rápido de lo esperado

La capa de nieve de primavera en el Ártico está desapareciendo a un ritmo mucho más rápido de lo previsto, incluso por los modelos de cambio climático, según un nuevo estudio realizado por investigadores de Medio Ambiente de Canadá.

Esto tiene implicaciones para las temperaturas, fauna, vegetación y tierra, dicen los científicos, quienes evaluaron cuatro décadas de datos de nieve para el Ártico canadiense y más allá.

En combinación con las recientes noticias de que el hielo marino del Ártico se retiró este verano a su nivel más bajo, sugieren que el cambio climático puede estar ocurriendo mucho más rápido de lo esperado, dijo el doctor Chris Derksen, un investigador científico de Medio Ambiente de Canadá y uno de los autores del estudio.

"Lo que descubrimos fue que hay una reducción significativa en la cantidad de la capa de nieve, sobre todo en mayo y junio... y el ritmo de esa disminución es en realidad un poco más rápido que la pérdida de hielo marino en verano", dijo Derksen en una entrevista.

Los científicos estudiaron 40 años de datos de todo el Ártico, de abril a junio, y encontraron que la disminución de la capa de nieve de primavera era en realidad un poco más rápida que la disminución del hielo marino que fue noticia en todo el mundo.

"Es importante por varias razones", dijo Derksen.

No sólo la nieve provee agua dulce cuando se derrite, sino que tiene un efecto de enfriamiento que se siente en toda la Tierra, dijo.

"La nieve blanca es muy brillante. Refleja una alta proporción de la energía solar incidente de vuelta al espacio y cuando la nieve se derrite y se expone el suelo más oscuro debajo de ella, entonces comienza a absorber una fracción mucho mayor de la energía incidente. Y cuando esta energía es adsorbida por la superficie de la tierra, contribuye a un calentamiento adicional".

glaciar Muir, Shrinkage - Alaska, en 1941      glaciar Muir, Shrinkage - Alaska, en 2004

Estudios anteriores encontraron que la nieve no llega más temprano en el otoño.

El artículo publicado en Geophysical Research Letters, la revista de la Unión Geofísica de Estados Unidos, dijo que los cambios en los últimos cinco años fueron "profundos".

Los cinco valores más bajos de la cubierta de nieve en junio han ocurrido todos en los últimos cinco años, dijo. En Eurasia, nuevos registros para la extensión de la  mínima capa de nieve en primavera se han establecido todos los años desde 2008, y en América del Norte, ha habido mínimos históricos en tres de los últimos cinco años.

Los autores calcularon que la tasa de disminución de la extensión de la capa de nieve en junio entre 1979 y 2011 es superior al 17 por ciento cada década.

"Al ser considerada junto con los cambios documentados en la criosfera, incluyendo el calentamiento del permafrost, la reducción de la extensión del hielo marino en verano, una mayor pérdida de masa de los glaciares, y el adelgazamiento y ruptura de las restantes barreras de hielo canadienses, cada vez hay más evidencia de una respuesta de aceleración de la criosfera al calentamiento global", escribieron Derksen y el coautor Ross Brown.

La criosfera se refiere a los lugares de la Tierra tan fríos que el agua es sólida - hielo o nieve.

Derksen advirtió que de cinco a 10 años en términos de clima es un período muy corto de tiempo, pero el cambio en ese tiempo ha sido sustancial.

"Los modelos climáticos proyectan que vamos a ver estos cambios, pero se proyectan más lejos en el futuro", dijo.

"Ciertamente, el pasado muestra algunos cambios muy fuertes cuando se comparan con el hielo marino y también se ven los grandes cambios en el hielo marino del verano, sugiriendo que este cambio en el Ártico está impulsado por temperaturas cálidas de la superficie".

glaciar Briksdalsbreen - Noruega, en 2004      retroceso del glaciar Briksdalsbreen - Noruega, en 2009

Un estudio de la Universidad Estatal de Oregón publicado la semana pasada culpó de la disminución de la capa de nieve de la montañas a la disminución de las praderas en el noroeste del Pacífico.

Harold Zald, uno de los autores principales, dijo que incluso unos pocas más semanas de temporada de cultivo en las praderas alpinas puede resultar en árboles que tienen retenida.

"Se necesita mucho tiempo para que un glaciar se derrita o se recupere una pradera", dijo Zald en un comunicado. "Es un barómetro útil del cambio climático en períodos decenales".

Los científicos del Centro de Datos Nacional de la Nieve y el Hielo de EE.UU., dijeron que este verano desapareció del Ártico un área de hielo marino más grande que Alberta.

Estudios anteriores de Medio Ambiente de Canadá encontraron reducciones menos drásticas, pero similares, en febrero, marzo y abril en la capa de nieve más al sur en Canadá.

Derksen dijo que el incremento de los gases CO2 de efecto invernadero están impulsando el cambio.

"Creo que es igual de importante que nos demos cuenta del impacto del aumento de las temperaturas en el Ártico y lo que hacen estos impactos en la cubierta de nieve y el hielo marino, ya que luego repercuten sobre los impactos en el sistema climático del Ártico y el sistema climático mundial".

Artículo científico: Spring snow cover extent reductions in the 2008–2012 period exceeding climate model projections