updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Los océanos pueden explicar la desaceleración del cambio climático

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absorción de calor por los océanos

El calor oculto puede volver a la atmósfera en la próxima década

El cambio climático podría empeorar rápidamente si son liberadas de nuevo en el aire grandes cantidades de calor adicional absorbidas por los océanos, advierten científicos que han encontrado que los océanos han ayudado a mitigar los efectos del calentamiento desde 2000.

Los gases que atrapan el calor se emiten a la atmósfera más rápido que nunca, y los 10 años más calurosos desde que comenzaron los registros tienen todos lugar desde 1998.

Sin embargo, la velocidad a la que la superficie de la Tierra se está calentando ha disminuido ligeramente desde 2000, haciendo que los científicos buscasen una explicación para el descenso.

Ahora, un equipo de científicos europeos ha descubierto que los océanos adsorbieron más calor del aire alrededor de 2000. Eso ayudaría a explicar la desaceleración del calentamiento de la superficie, pero también sugieren que la pausa puede ser sólo breve y temporal.

"La mayor parte de este exceso de energía fue absorbida en los primeros 700 metros del mar en el inicio de la pausa de calentamiento, el 65 por ciento de la misma en la zona tropical del Pacífico y el Atlántico", escriben en la revista Nature Climate Change.

Virginie Guemas, del Instituto Catalán de Ciencias del Clima en Barcelona y autora del trabajo (ver nota de prensa), dice que el calor oculto puede volver a la atmósfera en la próxima década, alimentando de nuevo el calentamiento.

"Si sólo está relacionada con la variabilidad natural, entonces la tasa de calentamiento aumentará pronto", dice ella.

Caroline Katsman del Real Instituto Meteorológico de Holanda, una experta que no participó en el más reciente estudio, dice que el calor absorbido por el océano volverá a la atmósfera, si es parte de un ciclo oceánico, como los eventos de calentamiento de El Niño y de refrigeración de La Niña en el Pacífico.

Ella dice que el estudio confirma en términos generales investigaciones anteriores de su instituto, pero que es poco probable que sea la explicación completa de la pausa en el calentamiento de la superficie, ya que sólo se aplica al comienzo de la desaceleración en torno a 2000.

deshielo del mar

Umbral

El ritmo del cambio climático tiene grandes consecuencias económicas, ya que casi 200 gobiernos acordaron en 2010 limitar el calentamiento de la superficie a menos de 2°C por encima de los niveles preindustriales, principalmente por el cambio de los combustibles fósiles.

Las temperaturas de la superficie ya han aumentado en 0,8°C. Dos grados es ampliamente visto como un umbral para peligrosos cambios como más sequías, deslizamientos de tierra, inundaciones y aumento del nivel del mar.

Algunos gobiernos entre los escépticos argumentan que la desaceleración de la tendencia al alza muestra una menor urgencia de actuar. Los gobiernos han acordado elaborar, antes de finales de 2015, un acuerdo global para combatir el cambio climático.

El año pasado fue el noveno más cálido desde que comenzaron los registros en 1850, según la World Meteorological Organization de las Naciones Unidas, y 2010 fue el más cálido, justo por delante de 1998. Además a partir de 1998, los 10 años más cálidos han sido desde 2000.

Guemas estudió las observaciones de hermanamiento y modelos informáticos donde se muestran que hacia el año 2000 el fenómeno climático natural de La Niña en el Pacífico llevó agua fresca a la superficie que absorbe más calor del aire. En otra serie de variaciones naturales, el Atlántico también ha absorbido más calor.

"El calentamiento global continúa, pero se está manifestado en formas algo diferentes", dice Kevin Trenberth, del Centro Nacional de EE.UU. para la Investigación Atmosférica. El calentamiento puede ir, por ejemplo, al aire, al agua, la tierra o al derretimiento del hielo y la nieve.

El calor se está extendiendo a niveles más profundos de los océanos, dice, añadiendo que una pausa en el calentamiento superficial podría durar 15 - 20 años.

"Las recientes tasas de calentamiento de las aguas por debajo de 700 metros parecen ser sin precedentes", escribió él y sus colegas en un estudio el mes pasado en la revista Geophysical Research Letters.

El panel de científicos climáticos de la ONU dice que es seguro que por lo menos el 90 por ciento de las actividades humanas - en lugar de las variaciones naturales en el clima - son la causa principal del calentamiento en las últimas décadas.

Artículo científico: Retrospective prediction of the global warming slowdown in the past decade