updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

Las ballenas de Groenlandia sobrevivieron el cambio climático del Pleistoceno

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ballena de Groenlandia

Las especies terrestres adaptadas al frío se extinguieron o disminuyeron en número al final de la Edad de Hielo

ADN antiguo muestra que las ballenas de Groenlandia (Balaena mysticetus) rompieron la tendencia al sobrevivir a la última Edad de Hielo, según científicos.

La desaparición de los mamíferos terrestres adaptados al frío, como los mamuts, se ha relacionado con el aumento de temperaturas alrededor de hace 11.000 años.

Pero, en contraste, los investigadores se sorprendieron al encontrar un auge de la población de ballenas que vivían frente a la costa de Bretaña.

Su estudio es también el primero en descubrir que los gigantes marinos viven en el sur del Mar del Norte.

El Dr. Andy Foote del Museo de Historia Natural de Dinamarca, con sede en la Universidad de Copenhague, co-autor del artículo publicado en la revista Nature Communications, dice: "En base a todos los estudios anteriores utilizando antiguo ADN para estimar el tamaño de la población... parece que la tendencia fue que las especies terrestres adaptadas al frío se extinguieron o disminuyeron en número al final de la Edad de Hielo con el aumento de la temperatura".

extinción de los mamuts

Pero mientras que el destino de los animales terrestres de la edad de hielo ahora extintos está bien documentado, poco se sabe sobre cómo se vieron afectados los animales marinos por el rápido calentamiento de la temperatura.

Las ballenas francas se encuentran hoy en los mares del Ártico y dependen del hielo marino donde se alimentan de pequeños crustáceos.

El equipo de investigadores quería descubrir cómo estaban las ballenas durante el rápido cambio climático de la transición Pleistoceno-Holoceno, cuando el hielo marino, esencial para su hábitat, se retiró Mar del Norte.

Los científicos analizaron el antiguo ADN de ballenas parcialmente fosilizadas de los restos encontrados en las aguas entre Gran Bretaña y Holanda, y en torno a Dinamarca y Suecia.

Ellos fueron capaces de utilizar los datos para crear un modelo de predicción del hábitat y construir una imagen de los movimientos de las antiguas ballenas y su probabilidad de supervivencia.

En movimiento

ballena de Groenlandia, seguimiento del ADNEl estudio mostró que las ballenas de Groenlandia cambiaron su rango, moviéndose hacia el norte a las más adecuadas aguas árticas.

"El retroceso del hielo en ese caso concreto abrió en realidad grandes áreas en las que de repente tenían estas condiciones de hábitat ideal para estas especies del Ártico", dijo el Dr. Kristin Kaschner, investigador afiliado de la Universidad de Friburgo, Alemania.

Al explicar por qué pudieron haber prosperado estos animales marinos al final de la última Edad de Hielo, mientras que disminuyeron muchas poblaciones de mamíferos terrestres, añadió: "La mayoría de los mamíferos marinos de todos modos utilizan para migrar grandes distancias ... creo que es una de las cosas que funcionaron a favor de las ballenas, ya que fueron capaces de rastrear su hábitat".

"Además se combina con el hecho de que el retroceso del hielo abrió un hábitat muy favorable para ellas".

Según el modelo, el área de hábitat adecuado para las ballenas de Groenlandia se triplicó durante el período de transición y al mismo tiempo la especie registró un aumento significativo de la población.

Los resultados muestran que las ballenas de la edad de hielo de Groenlandia pueden ser genéticamente identificadas como pertenecientes a la misma población que se encuentra hoy en el Ártico, con linajes que sobrevivieron desde el Pleistoceno hasta el actual Holoceno.

Se cree que las ballenas francas son los mamíferos más longevos del mundo con, posiblemente, algunos individuos llegando incluso hasta los 200 años de edad.

Pero la población de ballena de Groenlandia del noreste del Atlántico está hoy amenazada debido a la intensa caza, según los investigadores.

El estudio también sugiere que el cambio climático podría presentar ahora una "nueva amenaza" para las ballenas. El equipo estima que el "núcleo adecuado de hábitat" de los animales del Ártico podría reducirse casi a la mitad a finales de siglo, lo que podría influir en las futuras poblaciones.

Artículo científico: Ancient DNA reveals that bowhead whale lineages survived Late Pleistocene climate change and habitat shifts

Enlaces:
University of Freiburg's institute of biology | Natural History Museum of Denmark