updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Contribución de los glaciares al aumento del nivel del mar

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glaciar Upsala, Argentina

Los satélites de la NASA ayudan a resolver diferencias en las mediciones desde tierra

Un nuevo estudio de los glaciares en todo el mundo por medio de observaciones de dos satélites de la NASA ha ayudado a resolver las diferencias en las estimaciones de lo rápido que están desapareciendo los glaciares y contribuyendo a la elevación del nivel del mar.

Las nuevas investigaciones dicen que los glaciares, que se encuentran cerca del hielo de Groenlandia y la Antártida y representan el 1 por ciento de todo el hielo de la tierra, perdieron cada año un promedio de 259 billones de kilogramos de masa durante el periodo de estudio de seis años, por lo que los océanos se elevaron 0,03 pulgadas (0,7 mm) por año. Esto equivale a alrededor del 30 por ciento del total observado del aumento global del nivel del mar durante el mismo período y coincide con la contribución combinada al nivel del mar a partir de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida.

glaciar Aletsch, Suiza

El estudio compara las mediciones terrestres tradicionales con los datos satelitales de hielo de la NASA, Cloud, y Land Elevation Satellite (ICESat) and Gravity Recovery y Climate Experiment (GRACE) misiones para estimar la pérdida de hielo de los glaciares en todas las regiones del planeta. El periodo de estudio abarca desde 2003 hasta 2009, los años en que se superpusieron las dos misiones.

"Por primera vez, hemos sido capaces de restringir de manera muy precisa la cantidad que estos glaciares en su conjunto contribuyen al aumento del nivel del mar", dijo Alex Gardner, científico de la Tierra de la Universidad Clark en Worcester, Massachusetts, y autor principal del estudio. "Estos cuerpos de hielo más pequeños están perdiendo alrededor de tanta masa como las capas de hielo".

El estudio fue publicado el jueves en la revista Science: A Reconciled Estimate of Glacier Contributions to Sea Level Rise: 2003 to 2009

capa de hielo en Devon Island, Canadá glaciar Columbia, Alaska

El ICESat, que dejó de operar en 2009, medía los cambios glaciares a través de altimetría láser, que rebota pulsos láser próximos al hielo superficial para informar al satélite de los cambios en la altura de la capa de hielo. El sucesor de ICESat, ICESat-2, tiene previsto su lanzamiento en 2016. GRACE, aún en funcionamiento, detecta las variaciones del campo gravitatorio de la Tierra como resultado de los cambios en la distribución de la masa del planeta, incluidos los desplazamientos de hielo.

La nueva investigación encontró que todas las regiones glaciares perdieron masa desde 2003 hasta 2009, produciéndose las mayores pérdidas de hielo en el Ártico canadiense, Alaska, costa de Groenlandia, los Andes del sur y el Himalaya. Por el contrario, los glaciares periféricos de la Antártida - pequeños cuerpos de hielo que no están conectados a la capa de hielo principal - contribuyeron poco a la subida del nivel del mar durante ese período. El estudio se basa en un estudio de 2012 que utilizó sólo los datos de GRACE y también encontró que la pérdida de hielo de los glaciares fue inferior a las estimaciones derivadas de las mediciones basadas en tierra.

Las estimaciones actuales predicen que todos los glaciares del mundo contienen suficiente agua para elevar el nivel del mar en hasta 24 pulgadas (aproximadamente 60 centímetros). En comparación, toda la capa de hielo de Groenlandia tiene el potencial de contribuir a unos 20 pies (unos 6 metros) de elevación del nivel del mar y la capa de hielo antártica poco menos de 200 pies (unos 60 metros).

"Debido a que la masa de hielo glaciar global es relativamente pequeña en comparación con las enormes capas de hielo que cubren Groenlandia y la Antártida, las personas tienden a no preocuparse por ello", dijo el co-autor del estudio, Tad Pfeffer, glaciólogo de la Universidad de Colorado en Boulder. "Pero es como un pequeño cubo con un enorme agujero en la parte inferior: no puede durar por mucho tiempo, sólo un siglo o dos, pero al mismo tiempo el hielo que hay en los glaciares, es un importante contribuyente al aumento del nivel del mar".

glaciar Perito Moreno, Argentina

glaciar Perito Moreno, Argentina

Para hacer las estimaciones basadas en tierra de los cambios de masa glaciar, los glaciólogos realizan mediciones in situ a lo largo de una línea desde la cumbre de un glaciar a su borde. Los científicos extrapolan estas medidas a toda la superficie de los glaciares y las llevan a cabo desde hace varios años para estimar la variación de la masa total del glaciar a través del tiempo. Si bien este tipo de medida va bien para los pequeños glaciares individuales, tiende a sobrestimar la pérdida de hielo cuando los resultados son extrapolables a regiones más grandes, como rangos enteros de montañas.

"Las observaciones terrestres a menudo pueden ser recogidas sólo en los glaciares más accesibles, donde resulta qu el adelgazamiento está ocurriendo más rápidamente que los promedios regionales", dijo Gardner. "Esto significa que cuando se usan esas mediciones para estimar la variación de la masa de toda la región, se concluye que las pérdidas regionales  son demasiado grandes".

GRACE no tiene una resolución suficientemente fina y el ICESat no tiene suficiente densidad de muestreo para estudiar pequeños glaciares, pero los dos satélites también están de acuerdo en las estimaciones de la variación de la masa para grandes regiones glaciares, concluyó el estudio.

"Ahora tenemos muchos más datos de las regiones cubiertas de glaciares debido a la GRACE y ICESat", dijo Gardner. "Sin tuviésemos estas observaciones independientes, no había forma de saber que las observaciones terrestres eran parciales".

En la investigación participaron 16 investigadores de 10 países, con importantes contribuciones de la Universidad de Clark, de la Universidad de Michigan, el Instituto Scripps de Oceanografía en San Diego, la Universidad Trent en Ontario, la Universidad de Colorado en Boulder y la Universidad de Alaska Fairbanks.

En el vídeo de arriba, investigadores de la Universidad de Swansea en el Reino Unido que trabajaban cerca del glaciar Helheim en Groenlandia vieron un espectacular evento de parto el 12 de julio de 2010. En este vídeo en time-lapse capturaron los témpanos de hielo cayendo del glaciar en el fiordo.

Para ver las imágenes de los glaciares estudiados en este informe, visita: //go.nasa.gov/15JSmzl