updated 11:37 PM CET, Dec 6, 2016

El derretimiento de los casquetes de hielo podría desencadenar tsunamis

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deslizamiento de tierra submarino

Si el derretimiento de los casquetes de hielo provocase un rápido aumento del nivel del mar, la presión que podrían experimentar los bordes de los continentes podría desencadenar deslizamientos de tierra bajo el agua, sugiere una reciente investigación.

Deslizamientos de tierra submarinos ocurren en cada margen continental en las partes bajo el agua de las placas continentales que bordean las placas oceánicas. Estas avalanchas submarinas, las cuales puede ocurrir cuando pendientes submarinas son golpeadas por terremotos o no tener demasiado peso cargado sobre ellas, pueden generar peligrosos tsunamis.

Asombrosamente la mitad de toda la Tierra se ha movido por deslizamientos submarinos en los últimos 125.000 años, hecho que aparentemente ocurrió entre 8.000 y 15.000 años atrás. "Este período coincide con el período de más rápido aumento del nivel del mar tras el final de la última edad de hielo", dijo el coautor del estudio Daniel Brothers, geofísico del U.S. Geological Survey's Coastal and Marine Science Center en Woods Hole, Massachusetts.

Dado que estos desastres prehistóricos coincidieron con cambios en el clima, investigaciones anteriores sugirieron que su causa podría haber sido el calentamiento global natural, pero la relación exacta no estaba clara. Para obtener más información, Brothers y sus colegas generaron modelos informáticos 3D de los efectos de la subida del nivel del mar en 395 pies (120 metros) en los márgenes continentales frente a Carolina del Norte y en la costa amazónica de Brasil.

El rápido aumento del nivel del mar que ocurrió hace entre 8.000 y 15.000 años se debió a la fusión de las capas de hielo, que originalmente tenían de cientos a miles de metros de altura. Estos glaciares colocaron peso sobre la superficie rocosa del planeta, provocando tensión en fallas en la Tierra durante miles de años. El último adelgazamiento y retirada de estos glaciares elevó los niveles del mar en alrededor de 395 pies, aumentando la cantidad de presión que estas fallas estresadas críticamente experimentaron a través de toda su longitud por una cantidad similar a la de una mordedura humana promedio. Esto sería suficiente presión para compensar las fallas, lo que provocó deslizamientos de tierra bajo el agua, muestran los modelos.

Los científicos agregaron que esos derrumbes submarinos podrían haber ayudado a liberar desde el fondo del mar grandes cantidades de metano, un gas de efecto invernadero. Esto podría haber impulsado, a su vez, cambios profundos en los océanos y la atmósfera, como el calentamiento del clima.

Brothers y sus colegas Karen Luttrell y Jason Chaytor detallaron sus hallazgos en línea el 22 de julio en la revista Geology: Sea-level–induced seismicity and submarine landslide occurrence