updated 11:21 AM CET, Dec 9, 2016

Cañones ocultos de Groenlandia implican más aumento del nivel del mar

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glaciar Groenlandia

Groenlandia será mucho mayor contribuyente al aumento del nivel del mar de lo esperado

Científicos de la NASA y la Universidad de California, Irvine (UCI), han encontrado que cañones bajo los glaciares oceánicos de Groenlandia son más profundos y más largos de lo que se pensaba anteriormente, aumentando la cantidad estimada sobre la contribución de Groenlandia a la futura subida del nivel del mar.

"Los glaciares de Groenlandia están propensos a retirarse rápidamente de lo previsto y más lejos hacia el interior, y por mucho más tiempo, de acuerdo con esta topografía muy diferente que hemos descubierto", dijo Mathieu Morlighem, un científico adjunto del proyecto de la UCI, que es el autor principal del nuevo trabajo de investigación. Los resultados fueron publicados el domingo en la revista Nature Geoscience.

La pérdida de hielo de Groenlandia se ha acelerado en las últimas décadas. Sin embargo, modelos más antiguos de la capa de hielo predijeron que la aceleración sería temporal debido a que los glaciares se funden pronto de nuevo en un terreno más alto y se estabilizan. Los modelos proyectaban que la contribución de Groenlandia al aumento global del nivel del mar sería, por tanto, limitada.

La nueva topografía de Morlighem muestra el desigual desmoronamiento de la costa sur de Groenlandia que está surcada por más de 100 cañones debajo de los glaciares que desembocan en el océano. Muchos cañones están muy por debajo del nivel del mar y llegan a 60 millas (100 kilómetros) tierra adentro. Las planta superior, donde los glaciares podrían estabilizarse, está mucho más lejos de la costa de lo que se pensaba. El hallazgo pone en duda la idea de que la reciente pérdida de hielo acelerada será de corta duración.

Enterrada bajo la capa de hielo de Groenlandia, la topografía del lecho rocoso del subcontinente se ha estimado usando sondas de radar de penetración de hielo. Sin embargo, se mantuvo invisible para los sondeos de radar el hielo húmedo y la fractura a lo largo de la costa sur para grandes franjas de la capa de hielo. Para superar ese problema, Morlighem y sus colegas desarrollaron una avanzada técnica para crear un mapa más preciso. La técnica hace un mejor uso de varios tipos de datos: las mediciones de espesores de hielo derivados de radar de a bordo; datos de interferometría de radar por satélite sobre la velocidad y la dirección del movimiento del hielo, y estimaciones de las nevadas y la superficie que se funden con el mar. Mediante la combinación de los diferentes tipos de datos, fueron capaces de cartografiar la topografía a lo largo de los márgenes de Groenlandia con una precisión y detalle sin precedentes.

"Hemos sido capaces de dar un salto cualitativo en el conocimiento de la base topografía debajo de las capas de hielo en la última década, gracias a la llegada de misiones como la Operación IceBridge de la NASA, en combinación con los datos de satélite sobre la velocidad a que están fluyendo estas capas de hielo", dijo el coautor Eric Rignot de la UCI y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) en Pasadena, California.

El mismo equipo de investigación reportó la semana pasada nuevos hallazgos sobre el derretimiento de los glaciares en la Antártida Occidental.

"En conjunto, los documentos muestran claramente que las capas de hielo del globo contribuirán mucho más a la subida del nivel del mar de lo que muestran las proyecciones actuales", dijo Rignot.

El estudio utilizó datos de radar de apertura sintética del período 2008-2009 por el Japanese Advanced Land Observing System Phased Array type L-band Synthetic Aperture Radar (ALOS PALSAR), el canadiense RADARSAT-1, el alemán TerraSAR-X, y el European Envisat Advanced Synthetic Aperture Radar (ASAR). Las tasas de adelgazamiento del hielo fueron derivadas de datos del Airborne Topographic Mapper and ICESat de la NASA, y los datos de espesor de hielo provienen de las campañas aerotransportadas Operación IceBridge de la NASA.

Artículo científico: Deeply incised submarine glacial valleys beneath the Greenland ice sheet