updated 1:27 PM CET, Dec 5, 2016

El cambio climático revuelve la cadena alimentaria del Ártico

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floración de fitoplancton en el Océano Ártico

Debido a la disminución del hielo marino ahora también aparece una segunda floración de fitoplancton en el otoño

La disminución del hielo marino del Ártico está reconfigurando la red alimentaria de la región de abajo hacia arriba, informa un nuevo estudio.

Históricamente los organismos semejantes a diminutas plantas llamados fitoplancton florecieron en la primavera en el Océano Ártico. La enorme floración de una a dos semanas pone en marcha un frenesí de alimentación, para el zooplancton, los peces y las criaturas que habitan el fondo de la base de la cadena alimentaria del Ártico.

"Todo el sistema del océano está vinculado a esta entrada masiva de carbono", dijo el autor del estudio Mathieu Urstoff, un biólogo marino del Laval University's Takuvik Joint International Laboratory en Quebec, Canadá.

Pero ahora, debido a la disminución del hielo marino también aparece una segunda floración en el otoño, según un nuevo análisis de los registros satelitales publicado el 2 de septiembre en la revista Geophysical Research Letters. La floración del otoño podría tener un efecto dominó generalizado sobre la vida marina y el clima del Ártico. El fitoplancton atrapa el dióxido de carbono de la atmósfera mediante la fotosíntesis.

Las floraciones anuales de fitoplancton de primavera y otoño son una característica común en los océanos más cálidos, desde el frío Atlántico norte al calor del Pacífico tropical. Los intensos remolinos verdes, rojos y blancos de estas floraciones pintan el océano como un cielo de Van Gogh.

lugares frecuentes de floraciones de fitoplancton en el Océano Árticoico

Urstoff dijo que las floraciones dobles del Ártico podrían ser precursoras de un cambio de un ecosistema polar a un ecosistema más templado.

Sin embargo, las tendencias son tan nuevas y variadas en todo el Ártico que los investigadores sólo pueden especular cuál será el impacto final. "Por supuesto, el ciclo del carbono va a cambiar un poco, pero la cuestión ahora es comprender cómo responderá el resto del plancton y peces a este nuevo pulso de fitoplancton", Urstoff.

Urstoff y sus co-autores trazaron las floraciones de fitoplancton entre 1998 y 2012 con datos de satélite que miden el color del océano (un indicador de los niveles de fitoplancton). Los investigadores también analizaron la extensión del hielo marino y la velocidad del viento.

Los resultados mostraron que las explosiones de plancton son cada vez más frecuentes en todo el Océano Ártico hasta 80 grados de latitud norte. A estas altas latitudes no hay floraciones de plancton en absoluto, porque de hielo marino es permanente.

Los mayores incrementos se observaron en el Océano Ártico oriental, sobre todo al norte de Rusia, donde el hielo impidió una vez el florecimiento del plancton. "El porcentaje de cambio aquí es muy alto, porque es donde solía haber hielo", dijo Urstoff. El Ártico occidental incluye Alaska y Canadá, mientras que el Ártico oriental abarca el norte de Europa y Rusia.

Los investigadores dijeron que el plancton está probablemente prosperando en otoño por dos razones: retraso de congelación y los fuertes vientos. En el otoño comienza a formarse el nuevo hielo marino cuando las temperaturas del océano caen por debajo de 29 grados Fahrenheit (menos 1,9 grados Celsius). Pero a medida que se reduce el hielo marino del Ártico, el océano absorbe más calor del sol en verano, posponiendo la congelación hasta que todo el calor se disipa. También en otoño hubo en la última década un mayor número de fuertes tormentas, lo que puede agitar los nutrientes para alimentar a un florecimiento de fitoplancton.

Artículo científico: Recent Arctic Ocean sea ice loss triggers novel fall phytoplankton blooms