updated 10:50 PM CEST, Sep 27, 2016

Los microbios desempeñan un papel de villano en el cambio climático del Ártico

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deshielo del Ártico

Temperaturas más altas causan que los microbios en el suelo ártico liberen metano

Los seres vivos son a menudo vistos como las víctimas inocentes del cambio climático. Sin embargo, algunas formas de vida están surgiendo como villanos, parte de la culpa por el aumento de las temperaturas en el Ártico.

Por la liberación de metano de los suelos recién descongelados o al absorber el calor del sol y el calentamiento del océano alrededor de ellos, diminutos microbios y fitoplancton marino dejan una huella significativa en el medio ambiente del Ártico - con un impacto potencialmente global.

Mette Svenning de la Universidad de Tromsø, en Noruega y su equipo muestran que las comunidades microbianas del suelo se convierten en fábricas de gas de efecto invernadero tan pronto como el suelo circundante se descongela. Ellos ya sabían que las temperaturas más altas causan que los microbios en el suelo ártico liberen metano - un gas de efecto invernadero unas 25 veces más potente que el dióxido de carbono - a un ritmo más rápido, ya que se alimentan de depósitos de carbono bajo tierra.

Lo que no esperaban era cuán eficaces son a temperaturas más bajas. Los microbios de climas más cálidos se paran a un virtual estancamiento a 4°C, pero sus parientes árticos siguen produciendo metano a una cuarta parte de la tasa que lo harían a 27°C.

Estas temperaturas llegarán cada vez más durante las temporadas más largas de verano, así que esto podría dar lugar a emisiones de metano mucho mayores. Con suelos árticos conteniendo dos veces más carbono que toda la atmósfera, según una estimación del impacto del deshielo del permafrost en el mismo estadio de la deforestación mundial, y el equivalente a un calentamiento de 0,25°C para finales de siglo.

Oscura influencia

respiradero de metanoOtro estudio, publicado la semana pasada, sugiere que, cuando se derrite el hielo marino los cuerpos oscuros de fitoplancton marino absorben más rayos solares, que podrían calentar las aguas del Ártico en un 20 por ciento más de lo que predicen los modelos climáticos actuales. Para las zonas más afectadas, esto podría significar que desaparezca hasta un décimo más de hielo marino y alrededor de más de 50 días libres de hielo durante el verano de lo que se había pensado. Además de esto, las plantas y las bacterias que viven en los glaciares y bancos de nieve están haciendo cosas similares en tierra.

Sin embargo, algunos investigadores sostienen que prósperas comunidades de microorganismos pueden no ser totalmente una mala cosa. Formas de vida basadas en carbono podrían encerrar en sus cuerpos los peligrosos gases de efecto invernadero, así como mantener el resto de la cadena alimentaria.

Sin embargo, Jørgen Hollesen de la Universidad de Copenhague en Dinamarca, dice que existe muy poca información sobre el tamaño exacto y la importancia global de estas influencias biológicas. Los modelos climáticos actuales que no incluyen factores biológicos podrían estar subestimando la magnitud de los cambios por venir, dice Hollesen.

Artículo científico: Amplified Arctic warming by phytoplankton under greenhouse warming