updated 1:06 AM CET, Dec 11, 2016

El hiato en el calentamiento global nunca se ha producido

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boya para medición de temperaturas del mar

El mundo se calentó entre 1998 y 2012, más del doble de la estimación del IPCC

¿Y si el calor faltante ha estado allí todo el tiempo? En 2013 el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC) advirtieron de un extraño fenómeno: los datos de temperaturas atmosféricas recogidas a lo largo de las últimas décadas sugerían que el calentamiento global había disminuido comenzando alrededor de 1998.

Los escépticos del calentamiento global alardearon, y los científicos se adentraron en el sistema climático mundial para averiguar donde había ido el calor faltante. Pero un nuevo análisis sugiere que los verdaderos culpables son los propios datos. Cuando se aplican mejores correcciones sobre diversas fuentes de sesgo de datos, según los autores, se desvanece la llamada pausa o hiato del calentamiento global.

Eso no va a asustar a algunos científicos, que dicen que el "hiato" fue siempre un nombre poco apropiado. "No hay una pausa o hiato", dice el científico del clima Michael Mann, de la Universidad Estatal de Pennsylvania, University Park, que prefiere el término "desaceleración temporal". Pero él y otros no pensaban que algo había cambiado desde finales de 1990: Tal vez las aguas profundas del los océanos Pacífico y Atlántico están almacenando más calor, o las erupciones volcánicas y la contaminación han estado sombreado del planeta y compensando el calentamiento. Lo que es más, anota, 1998 fue particularmente fuerte (y caliente), no un año ideal de punto de partida de El Niño para determinar una tendencia posterior.

Pero los datos de temperatura en sí mismos recogidos por una variedad de técnicas de la tierra y el mar también han sido una fuente de preocupación, dice Thomas Karl, director del National Climatic Data Center de la Administración Nacional Océanica y Atmosférica en Asheville, Carolina del Norte, y el principal autor de un nuevo documento publicado en línea esta semana en Science. Los científicos del clima han trabajado durante años para mejorar las correcciones sobre el sesgo en los datos. "Es una actividad en curso", dice Karl.

calentamiento 1998-2014

La creación de una sola ficha auto-consistente a largo plazo de la temperatura superficial del mar (TSM) ha demostrado ser especialmente difícil. Durante gran parte de los últimos 2 siglos se midieron las temperaturas del océano desde los barcos, por medio de un cubo tirado por la borda. Diferentes flotas utilizaron diferentes técnicas de medición y, con el tiempo, varios tipos de cubos. Finalmente, los cubos dieron una manera de evitar las mediciones de admisión del motor, tomadas cuando el agua era utilizada para enfriar la maquinaria. Y para el final del siglo XX, se hicieron cargo las boyas para mediciones mucho más precisas. Cada técnica requiere diferentes correcciones.

Otro desafío fue incorporar lecturas en tierra de miles de nuevas estaciones de medición en las regiones que han tenido escasa cobertura, sobre todo en Asia, América del Sur y África. Se han acumulado en los últimos 5 años nuevos datos de estas regiones como parte de la Iniciativa Internacional de Temperatura de la Superficie (International Surface Temperature Initiative), que dio a conocer su primer informe el año pasado.

En su artículo, el equipo de Karl tomó el efecto combinado de estaciones adicionales de temperatura de la tierra, corrigieron los datos de temperatura de naves comerciales, y analizaron las calibraciones de buques y boyas. El grupo estima que el mundo se calentó a un ritmo de 0,086°C por década entre 1998 y 2012, más del doble de la estimación del IPCC de unos 0.039°C por década. La nueva estimación, señalan los investigadores, es mucho más cercana a la tasa de 0.113°C por década estimada entre 1950 y 1999. Y para el período de 2000 a 2014, el nuevo análisis sugiere una tasa de calentamiento de 0.116°C por década, ligeramente mayor que la tasa del siglo XX. "Lo que se ve es que la desaceleración simplemente desaparece", dice Karl.

temperaturas 1880-2010

Y eso es sin incluir el elefante en la sala: El calentamiento del Ártico. Un documento de 2014 en el diario trimestral de la Sociedad Meteorológica Real subrayó que la escasez de datos de temperatura del Ártico, que se está calentando el doble de rápido que el resto del planeta, ha producido un sesgo significativamente "frío" en las tendencias mundiales, especialmente desde 1997.

"El período posterior a 1998 es realmente difícil, en parte debido al calentamiento del Ártico y en parte debido al cambio en las medidas de TSM", dice Kevin Cowtan, un científico computacional de la Universidad de York en el Reino Unido".

Para estimar cómo podría alterar el calentamiento del Ártico las tendencias mundiales, el equipo de Karl utilizó una técnica no lineal para llenar los vacíos de datos para la región polar. Incluyendo el Ártico, encontraron que sumaría entre 0,02°C y 0,03°C de calentamiento por década. Karl señala que esto es sólo una estimación, sin embargo, y no se incluyó en el reanálisis definitivo del reciente artículo sobre el calentamiento.

No todo el mundo está de acuerdo en que la desaceleración del siglo XXI es del todo un artefacto de datos. Mann señala que no hay pruebas "muy claras" de una desaceleración en el calentamiento a gran escala en el Pacífico tropical; en un trabajo previo, él y otros vincularon a un patrón climático natural de décadas que provocó en la última década condiciones más frescas similares a La Niña (Science, 27 February, p. 988). "El Pacífico tropical definitivamente se calienta menos durante ese período de tiempo que los modelos climáticos predijeron", dice Mann.

Cowtan está de acuerdo, y agregó que hay un montón de incertidumbres persistentes en los datos, en particular en el Ártico, así como en algunas de las correcciones a bordo durante el siglo pasado. "Mi sensación es que tengo el derecho de respuesta, pero no para bastantes de las razones correctas", dice Cowtan.

Karl dice que su equipo está planeando la manera de abordar el problema de temperatura del Ártico. También dice que la investigación de la desaceleración ha provocado importantes conocimientos que ayudan a clarificar el sistema climático global. "Las temperaturas globales podrían haber sido aún más calientes ya que en los informes no tuvimos en cuenta algunos de esos otros factores que entran en juego", dice Karl.

Artículo científico: Possible artifacts of data biases in the recent global surface warming hiatus