updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

La sexta extinción masiva está aquí: amenazada la existencia de la humanidad

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deforestación en Filipinas

Los biólogos han utilizado estimaciones muy conservadoras para demostrar que las especies están desapareciendo más rápido que en cualquier otro momento desde la desaparición de los dinosaurios.

Esa es la mala noticia de un nuevo estudio realizado por un grupo de científicos como Paul Ehrlich, el Profesor Bing de Estudios de Población de la biología y miembro senior del Stanford Woods Institute for the Environment. Ehrlich y sus coautores exigen una acción rápida para conservar especies amenazadas, poblaciones y hábitat, pero advierten de que la ventana de oportunidad se está cerrando rápidamente.

"El estudio muestra sin ninguna duda significativa que estamos entrando en la sexta gran extinción masiva", dijo Ehrlich.

Aunque más conocido por sus posiciones sobre la población humana, Ehrlich ha realizado una amplia labor sobre las extinciones que se remontan a 1981 con su libro, Extinction: The Causes and Consequences of the Disappearance of Species (Extinción: Las causas y consecuencias de la desaparición de especies). Él ha hecho trabajos sobre la coevolución, por motivos raciales, de género y la justicia económica y el invierno nuclear con la cuestión de las poblaciones de vida silvestre y la pérdida de especies.

Hay un acuerdo general entre los científicos de que las tasas de extinción han alcanzado niveles sin precedentes desde que los dinosaurios se extinguieron hace 66 millones de años. Sin embargo, algunos han cuestionado la teoría creyendo que las estimaciones anteriores descansaban en supuestos que sobreestimaron la crisis.

El nuevo estudio, publicado en la revista Science Advances, muestra que incluso con estimaciones muy conservadoras las especies están desapareciendo hasta cerca de 100 veces más rápido que la velocidad normal entre las extinciones en masa, conocida como la tasa de fondo.

"Si se permite que continúe, la vida tomaría muchos millones de años en recuperarse, y nuestras propia especie probablemente desaparecería pronto", dijo el autor principal Gerardo Ceballos de la Universidad Autónoma de México.

Enfoque conservador

Utilizando registros fósiles y recuentos de extinción de una serie de registros, los investigadores compararon una estimación muy conservadora de las extinciones actuales con una estimación de la tasa de fondo dos veces mayor que las ampliamente utilizadas en los análisis anteriores.

Centrándose en los vertebrados, el grupo para el que existen datos modernos y fósiles más confiables, los investigadores preguntaron si incluso las estimaciones más bajas de la diferencia entre la tasa de fondo y de extinción contemporáneas todavía justifican la conclusión de que la humanidad está precipitando "un espasmo mundial de pérdida de biodiversidad". La respuesta: un sí definitivo.

"Insistimos en que nuestros cálculos muy probablemente subestiman la gravedad de la crisis de extinción, ya que nuestro objetivo era colocar un límite inferior realista en el impacto de la humanidad sobre la biodiversidad", escriben los investigadores.

Un constante flujo de la historia, una población humana en crecimiento en números, el consumo per cápita y la desigualdad económica han alterado o destruido los hábitats naturales. La larga lista de impactos incluye:

• El desmonte de tierras para la agricultura, la explotación forestal y la colonización
Introducción de especies invasoras
Las emisiones de carbono que impulsan el cambio climático y la acidificación de los océanos
Las toxinas que alteran los ecosistemas y los envenenan

Ahora, el fantasma de la extinción se cierne sobre alrededor del 41 por ciento de todas las especies de anfibios y el 26 por ciento de todos los mamíferos, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, que mantiene una lista oficial de especies amenazadas y extintas.

número especies extintas desde 1500

"Hay ejemplos de especies de todo el mundo que son esencialmente muertos vivientes", dijo Ehrlich.

Cuando desaparecen las especies, también lo hacen sus servicios a ecosistemas cruciales tales como "la polinización de los cultivos por las abejas y la purificación de agua por los humedales". Al ritmo actual de pérdida de especies, la gente perderá muchos beneficios de la biodiversidad dentro de tres generaciones, escriben los autores del estudio. "Estamos cortando la rama sobre la que estamos sentados", dijo Ehrlich.

Esperanza para el futuro

A pesar del sombrío panorama hay un mecanismo útil, según Ehrlich y sus colegas. "Evitar una verdadero sexta extinción masiva requerirá rápidos esfuerzos, en gran medida intensificados para conservar las especies ya amenazadas y para aliviar las presiones sobre sus poblaciones - en particular la pérdida de hábitat, la sobreexplotación para la ganancia económica y el cambio climático", escriben los autores del estudio.

Mientras tanto, los investigadores esperan que su trabajo informará a los esfuerzos de conservación, al mantenimiento de los servicios de los ecosistemas y las políticas públicas.

Los co-autores del artículo incluyen a Anthony D. Barnosky de la Universidad de California en Berkeley, Andrés García de la Universidad Autónoma de México, Robert M. Pringle, de la Universidad de Princeton y Todd M. Palmer, de la Universidad de Florida.

Artículo científico: Accelerated modern human–induced species losses: Entering the sixth mass extinction