updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Las ganancias en hielo de la Antártida podrían compensar las pérdidas

Ratio: 5 / 5

Inicio activadoInicio activadoInicio activadoInicio activadoInicio activado
 

pingüinos en la capa de hielo de la Antártida

El engrosamiento de la Antártida oriental no disminuye la preocupación sobre el rápido adelgazamiento de los glaciares en otras partes

El hielo que se acumula en las vastas extensiones de la Antártida oriental contrarresta, en general, las pérdidas observadas en el adelgazamiento de los glaciares en otros lugares en el continente helado. Tomará décadas para que el deshielo de la Antártida supere a los aumentos de masa y comience a contribuir sustancialmente a la elevación del nivel del mar, sostiene un nuevo estudio.

Los cálculos son los últimos de un trabajo de larga duración para medir el hielo de la Antártida. Mientras que la fusión en Groenlandia ha reducido drásticamente su capa de hielo, la situación en la Antártida es más compleja.

"Partes de la Antártida están perdiendo masa más rápido que antes", dice Jay Zwally, glaciólogo del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y autor principal de un artículo que aparecerá en el Journal of Glaciology. "Pero gran parte han ido ganando en masa, y han estado haciendo eso por un tiempo muy largo".

capa de hielo de la AntártidaLos hallazgos no significan que la Antártida no esté en problemas, señala Zwally. "Sé que algunos de los negacionistas climáticos informarán sobre esto y dirán que significa que no tenemos que preocuparnos tanto como han estado haciendo algunas personas", dice. "No se debe despreciar la preocupación por el calentamiento climático". A medida que las temperaturas globales aumentan, se espera que la Antártida contribuya más a la subida del nivel del mar, aunque el momento exacto en que se produzca el efecto, y en qué medida, sigue estando poco claro.

Pero el trabajo no resalta persistentes incertidumbres sobre las capas de hielo de la Antártida, dice Edward Hanna, climatólogo de la Universidad de Sheffield, Reino Unido, y líder de una investigación de 2.013 que exploró las dificultades para medir las capas de hielo.

Muchos estudios anteriores han encontrado una pérdida neta global de hielo de la Antártida. Un estudio de 2.012, que tuvo por objeto conciliar los resultados de las muchas técnicas que se utilizan para medir el balance de masa de hielo, calculó entre 2003 y 2008 una pérdida de 72 mil millones de toneladas de hielo cada año en toda la capa de hielo de la Antártida. Más o menos en el mismo período, el equipo de Zwally calcula una ganancia de 82 millones de toneladas al año.

capa de hielo de la Antártida

Zwally y sus colegas utilizaron entre 1992 y 2001 datos de detección de radar sobre la altura cambiante de la superficie de la capa de hielo desde instrumentos del European Space Agency’s European Remote Sensing, y desde instrumentos láser del satélite ICESat de la NASA entre 2003 y 2008.

En todo el periodo del estudio, la Antártida oriental ganó el mayor grosor, seguida de la Antártida Occidental interior. Se forma hielo glacial cuando la nieve se comprime bajo su propio peso. En este caso, el aumento de la masa de hielo en algunas partes de la Antártida no es causado por las nevadas en la era moderna, sino a partir de las nieves más pesadas que cayeron hace unos 10.000 años, dice Zwally. La nieve se convirtió en hielo y comenzó a fluir lentamente hacia el mar - pero tan lentamente que el hielo comenzó a espesarse.

desarrollo de la capa de hielo de la Antártida

El efecto no es grande - un poco más de un centímetro de espesado cada año. Pero a lo largo de miles de años, y más con la vasta extensión que es la Antártida oriental, esos pequeños trozos de hielo adicional se suman a una gran cantidad de masa extra.

Alrededor de los bordes del continente, el equipo de Zwally vio el mismo retiro rápido de los glaciares que muchos otros grupos han documentado. En lugares como los glaciares Pine Island y Thwaites, y a lo largo de la Península Antártica, los glaciares se están derritiendo a un ritmo sin precedentes en la historia.

Las disputas sobre la tasa de pérdida de hielo de la Antártida probablemente continuarán. Los satélites Gravity Recovery and Climate Experiment (GRACE) de medición de gravedad, a cargo de la NASA, han medido la aceleración de las pérdidas en la Antártida (aunque Zwally argumenta que la discrepancia se debe, al menos en parte, a cómo representan los investigadores de GRACE los cambios en la altura del lecho de roca donde se derrite el hielo). Y el radar del satélite Cryosat-2 de la ESA encontró pequeñas pérdidas en esa región en 2010-13.

Se necesita más trabajo para comprender las diversas mediciones obtenidas mediante diferentes técnicas en diferentes períodos de tiempo, dice el científico polar Andrew Shepherd de la Universidad de Leeds, quien dirigió un trabajo de reconciliación en 2012.