updated 11:21 AM CET, Dec 9, 2016

El calentamiento global puede alterar la forma del planeta

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glaciar Surprise, Alaska

El cambio climático - literalmente - mueve montañas

El cambio climático no solo está causando el calentamiento de los océanos y un clima más errático, según los científicos, sino que también tiene la capacidad de alterar la forma del planeta

Un estudio de cinco años publicado en Nature, cuya autora principal es Michele Koppes, profesora asistente en el Departamento de Geografía de la Universidad de British Columbia, Canadá, ha comparadon glaciares en la Patagonia y en la Península Antártica. Ella y su equipo encontraron que los glaciares más cálidos de la Patagonia se mueven más rápido y causan más erosión que los de la Antártida, ya que las temperaturas más cálidas y el derretimiento del hielo ayudan a lubricar el lecho de los glaciares.

"Encontramos que los glaciares se erosionan de 100 a 1.000 veces más rápido en la Patagonia de lo que lo hacen en la Antártida", dijo Koppes. "La Antártida se está calentando, y mientras se mueve a temperaturas superiores a 0 grados centígrados, todos los glaciares van a empezar a moverse más rápido. Ya estamos viendo que las capas de hielo están empezando a moverse más rápido y deben ser más erosivas, cavando valles profundos y derramando más sedimentos en los océanos".

Michele KoppesLas repercusiones de esta erosión se suman a los ya complejos efectos del cambio climático en las regiones polares. Glaciares en movimiento más rápido depositan más sedimento en cuencas aguas abajo y en las plataformas continentales, lo que podría afectar a la pesca, presas y el acceso a agua dulce limpia en las comunidades de montaña. "Los márgenes continentales polares en particular son puntos calientes de biodiversidad", señala Koppes. "Si usted está bombeando mucho más sedimentos en el agua, está cambiando el hábitat acuático".

El Ártico canadiense, una de las regiones del mundo que se calientan más rápido, sentirá estos efectos de forma aguda. Con más de cuatro grados centígrados de calentamiento en los últimos 50 años, los glaciares están al borde de un cambio importante y podremos verlos fluyendo hasta 100 veces más rápido si los cambios climáticos suben la temperatura por encima de cero grados centígrados.

Los hallazgos de Koppes y los coautores también inician un debate científico acerca de cuándo tienen el mayor impacto los glaciares en la conformación de los paisajes y la creación del relieve, lo que sugiere que hacen el trabajo más erosivo casi al final de cada ciclo de glaciación, en lugar de en la cima de la capa de hielo. Los últimos grandes ciclos glaciales en la región de Vancouver terminaron hace aproximadamente 12.500 años.

Artículo científico: Observed latitudinal variations in erosion as a function of glacier dynamics