updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

Inestabilidad en la Antártida podría aumentar tres metros el nivel del mar

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capa de hielo de la Antártida

Desestabilización local puede causar la pérdida completa de las masas de hielo de la Antártida Occidental

La enorme capa de hielo de la Antártida Occidental se derrumbaría por completo si la Cuenca Amundsen, comparativamente pequeña, se desestabiliza, encuentran los científicos del Instituto Potsdam para la Investigación del Impacto Climático.

Una descarga total de hielo en el océano se calcula produciría unos 3 metros de elevación del nivel del mar. Estudios recientes indican que esta zona del continente helado ya está perdiendo estabilidad, por lo que es el primer elemento en el sistema climático que se aproxima a colapsar. La nueva publicación muestra por primera vez la inevitable consecuencia de tal evento. De acuerdo con las simulaciones por ordenador, unas pocas décadas de calentamiento de los océanos pueden iniciar una pérdida de hielo que se prolongaría durante siglos o incluso milenios.

"Lo que llamamos los hielos eternos de la Antártida por desgracia resultan no ser eternos en absoluto", dice Johannes Feldmann, autor principal del estudio que ha sido publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS). "Una vez que las masas de hielo son perturbadas, que es lo que está sucediendo hoy, responden de una manera no lineal: hay una ruptura relativamente repentina de la estabilidad después de un largo período en el que se pueden encontrar pocos cambios".

"Unas décadas pueden reactivar el cambio que no ha sucedido durante milenios".

iceberg en el Mar de AdmusenEsto es lo que se expresa en el concepto de elementos de inflexión: llevado demasiado lejos, caen encima en otro estado. Esto también se aplica a, por ejemplo, la selva amazónica y el sistema del monzón indio. En algunas partes de la Antártida, el flujo natural del hielo en el océano aumentaría sustancial y permanentemente.

El calentamiento del océano está derritiendo lentamente las plataformas de hielo desde abajo, unas extensiones flotantes de hielo terrestre. Grandes porciones de la capa de hielo de la Antártida Occidental se basan en cimientos bajo el nivel del mar y por lo general se inclinan hacia abajo en una dirección hacia el interior. La pérdida de hielo puede hacer que se desequilibre la línea de conexión a tierra, exponiendo de esta manera más y más hielo al agua del mar un poco más caliente - acelerando aún más el retiro.

"En nuestras simulaciones de 60 años de la fusión de la tasa observada en la actualidad son suficientes para poner en marcha un proceso que luego es imparable y se prolonga durante miles de años", dice Feldmann. Esto a la larga produce al menos 3 metros de elevación del nivel del mar. "Esto sin duda es un proceso largo", dice Feldmann. "Pero es probable que a partir de ahora".

nivel de deshielo en la Antártida Occidental en el año 2700

El factor de emisión de gases de efecto invernadero

"Hasta el momento carecemos de pruebas suficientes para decir si o no que la desestabilización de hielo en Amundsen se debe a los gases de efecto invernadero y el calentamiento global resultante", dice el co-autor del IPCC y experto del nivel del mar Anders Levermann, también del Instituto de Potsdam. "Pero está claro que una mayor emisión de gases de efecto invernadero aumentará el riesgo de colapso del hielo en el oeste de la Antártida y un más imparable aumento del nivel del mar".

"Esto no es algo que tengamos que temer, ya que se desarrollará lentamente," concluye Levermann. "Pero podría ser algo de que preocuparse, porque destruiría nuestra herencia futura por la inundación de las ciudades en las que vivimos - a menos que reduzcamos las emisiones de carbono rápidamente".

Artículo científico: Collapse of the West Antarctic Ice Sheet after local destabilization of the Amundsen Basin