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Los océanos del mundo se calientan a un ritmo cada vez más rápido

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calentamiento de la superficie del océano 2002-2011

El agua del océano ha absorbido más de 90% del exceso de calor y casi el 30% del dióxido de carbono generado por el consumo humano de combustibles fósiles

Los océanos del mundo se están calentando a una acelerada velocidad, con los últimos 20 años representando la mitad del aumento en el contenido de calor del océano que se ha producido desde la época preindustrial, ha encontrado un nuevo estudio.

Científicos estadounidenses descubrieron que gran parte del exceso de calor en el océano está enterrado profundamente bajo el agua, con el 35% del calor adicional que se encuentra a profundidades inferiores a 700 metros. Esto significa que está presente mucho más calor en los confines del océano que hace 20 años, cuando contenía sólo el 20% del exceso de calor producido a partir de la liberación de gases de efecto invernadero desde la revolución industrial.

calentamiento de la superficie del océano 1955-2011El documento, publicado en Nature Climate Change, arroja más luz sobre la gran cantidad de calor absorbido por los océanos del mundo.

El agua del océano, que tiene una capacidad térmica mucho mayor que el aire, ha absorbido más del 90% del exceso de calor y casi el 30% del dióxido de carbono generado por el consumo humano de combustibles fósiles. El gran Océano Austral ha absorbido solo en 2011 1.2 billones de toneladas de carbono - que es aproximadamente el equivalente a la producción anual de carbono de la Unión Europea.

Científicos del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, en colaboración con la National Oceanic and Atmospheric Administration, analizaron los cambios de contenido de calor en diferentes profundidades de los océanos del mundo a partir de datos y modelos que se remontan a 1865.

Para los tramos superiores del océano, por encima de 700 metros, los datos se recogieron durante la expedición del HMS Challenger, un trabajo pionero en oceanografía que tuvo lugar en la década de 1870. El contenido de calor del océano superior se ha incrementado por un factor de 32 desde que se generalizó el uso de combustibles fósiles.

flotadores de medición en el Océano AustralMás reciente, y consistente, la información proviene de la red de 3.000 flotadores Argo que salpican los océanos del globo. Los nuevos robots "Deep Argo", capaces de medir el calor en el momento a mayores profundidades que los dispositivos estándar que están en la superficie, dieron los científicos una mejor idea de la cantidad de calor que se está enterrado bajo el agua profunda.

El contenido de calor de aguas profundas se ha incrementado desde la revolución industrial en "varias décimas de grado" cuando se promedia en todo el mundo, de acuerdo con Peter Gleckler, autor principal del artículo. Gleckler dijo que si bien este es menor que el calentamiento promediado de 0.5C a través de las capas superiores del océano, sigue siendo un "gran aumento" y está ganando ritmo.

"Cuando hablamos de calentamiento global, la forma más familiar en que lo hacemos es hablar de los cambios de temperatura en la superficie - pero está claro que los océanos están haciendo la mayor parte del trabajo en términos de absorción de calor en el sistema", dijo. "Y si queremos entender realmente la cantidad de calor que se está atrapando, no podemos simplemente mirar el océano más superior, tenemos que mirar más profundo.

"Los resultados son preocupantes. Es una clara evidencia de que los océanos se están llevando la peor parte de los gases de efecto invernadero y están acumulando una gran cantidad de calor. En cuanto a las implicaciones ecológicas, eso es difícil de decir. Hay mucho que no sabemos de la vida en los océanos profundos y mucho acerca del impacto en la vida".

absorción de calor por el océano

A medida que los océanos son más cálidos, aumenta la intensidad de tormentas y las especies acuáticas se ven obligadas a desplazarse de sus zonas tradicionales. La absorción de dióxido de carbono también ha hecho a los océanos un 30% más ácidos, que es cuando el pH del agua disminuye, haciendo más difícil para criaturas como corales, ostras y mejillones formar las conchas y las estructuras que las sostienen.

Los científicos ya han declarado que actualmente está en curso un tercer evento mundial de decoloración de los corales, donde los corales se blanquean y mueren debido al calor extremo. Un análisis el año pasado de más de 620 estudios encontró que las cadenas alimentarias de los océanos del mundo están en riesgo de colapso debido al cambio climático, la sobrepesca y la contaminación localizada.

Artículo científico: Industrial-era global ocean heat uptake doubles in recent decades