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updated 5:10 PM CET, Dec 15, 2017

Los bosques "fantasma" son, sorprendentemente, una señal de resistencia

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bosque fantasma

La naturaleza está luchando a su manera contra el aumento del nivel del mar

Los tatarabuelos de Matthew Kirwan construyeron su casa en un pedazo de propiedad a lo largo del río Blackwater en Robbins, Maryland, Estados Unidos. Desde que era un niño, Kirwan exploró y cazó allí en un pequeño bosque cerca del agua. Pero hace 15 años empezó a notar que el mar invadía la propiedad. En los años posteriores gran parte de la tierra ha sido inundada, y el bosque - una vez exuberante y verde - ahora está lleno de obstáculos a la espera de caer. Por todas partes hay raíces y tocones, recuerdos de donde se levantaron una vez los árboles. Los vivos se ciernen sobre el agua, oscilando al borde de la muerte.

Ver cómo la tierra de su familia se ahogaba a un ritmo tan alarmante inspiró a Kirwan, ahora profesor del Instituto Virginia de Ciencias Marinas, a estudiar estos llamados "bosques fantasma", bosques costeros muertos que se están transformando en pantanos. Kirwan y sus estudiantes han descubierto que el aumento del nivel del mar ha matado desde la década de 1850 más de 400 kilómetros cuadrados de bosque costero alrededor de la Bahía de Chesapeake. En las Islas Goodwin, en Virginia, por ejemplo, las tasas de pérdida de bosques han aumentado cada año desde la década de 1940, creciendo aún más rápidamente en la última década. En los Estados Unidos, los bosques fantasma son más comunes a lo largo de la costa atlántica, desde Canadá hasta Carolina del Norte, así como en Louisiana.

Sin embargo, tan siniestros como parecen estos misteriosos ecosistemas, las investigaciones de Kirwan han demostrado que no son un signo de una fatalidad inminente. En cambio, los bosques fantasma ofrecen evidencia de que el mundo natural está respondiendo al cambio climático y se está transformando resilientemente para sobrevivir al aumento del nivel del mar. Al sacrificar una hilera de árboles a lo largo de la costa, la marisma recién formada puede proteger el bosque y otras tierras más al interior.

Las marismas son uno de los ecosistemas más productivos del planeta, y son eficaces amortiguadores, protegiendo las regiones del interior contra las mareas de tormenta. "Esta creación de bosques fantasma es una señal de que los pantanos están siendo preservados", dice Kirwan. "Están emigrando".

bosque fantasma

No está claro cuándo se describieron científicamente los bosques fantasmas, pero la investigación comenzó a aumentar en los años ochenta. Y, sin embargo, los científicos están empezando a comprender los complejos efectos que tienen sobre el medio ambiente. Según una investigación del Instituto Virginia, por ejemplo, las tasas de captura de carbono pueden ser más altas en los bosques fantasma que en el bosque original, ya que el suelo húmedo y la saludable ecología de las marismas reemplazan el suelo seco del bosque.

Sin embargo, otras investigaciones han demostrado que entre las especies de plantas más probables para colonizar las marismas se encuentran los phragmites, un grupo de gramíneas perennes. Los phragmites secuestran menos carbono que los árboles, lo que significa que la deforestación costera podría conducir a más dióxido de carbono en la atmósfera.

Hay muchas preguntas que piden respuestas: cómo se ven afectados las plantas y los animales por los bosques fantasma, los impactos de la deforestación costera y cuánto tiempo estos tipos de pantanos serán capaces de proteger las zonas interiores de las inundaciones.

Jennifer Walker, candidata a doctorado en la Universidad de Rutgers que estudia bosques fantasma a lo largo de la costa del sur de Nueva Jersey, dice que no está claro si estos pantanos serán capaces de crear suficiente sedimento para mantenerse a la altura del aumento del nivel del mar. La nueva zona pantanosa debe ser capaz de amortiguar la subida del nivel del mar, pero puede no ser capaz de mantener esto por mucho tiempo.

Para Walker, los bosques fantasma son una gran demostración de la adaptación de la naturaleza a la subida del nivel del mar. "Están demostrando muy claramente que si eliminas a los humanos de la imagen, la costa se está preparando".

Kirwan sigue cazando cada año en la propiedad de su familia, y cada vez que mira desde su puesto de venado, se da cuenta de que el bosque tiene unos pocos árboles menos, y puede ver un poco más lejos. Como un fenómeno tan extraño para él, a menudo bromea que cuando se trata de bosques fantasma, "si ves árboles muertos, eres un pesimista".

"Y si ves un pantano, eres un optimista".

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