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updated 11:30 PM CET, Nov 21, 2017

Los peces amenazados por el agotamiento del oxígeno oceánico

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pez espada marcado

Los niveles de oxígeno en los océanos han caído un 2% en 50 años debido al cambio climático

Afecta el hábitat marino y a peces grandes como el atún y los tiburones

El agotamiento del oxígeno en nuestros océanos amenaza en el futuro las poblaciones de peces y los riesgos de alterar el hábitat y el comportamiento de la vida marina, advirtieron los científicos después de un nuevo estudio que encontró que los niveles de oxígeno oceánico habían caído un 2% en 50 años.

El estudio, llevado a cabo en el Centro Geomar Helmholtz para la Investigación Oceánica en Alemania, es hasta la fecha el más completo sobre el tema. La caída de los niveles de oxígeno se han atribuido al calentamiento global y los autores advierten que si continúa sin control, la cantidad de oxígeno perdido podría alcanzar hasta un 7% en 2100. Muy pocos organismos marinos son capaces de adaptarse a bajos niveles de oxígeno.

El documento contiene análisis de amplios datos de 1960 a 2010, documentando por primera vez los cambios en la distribución de oxígeno en todo el océano. "Dado que los peces grandes en particular evitan o no sobreviven en las zonas con bajo contenido de oxígeno, estos cambios pueden tener consecuencias biológicas de largo alcance", dijo el doctor Sunke Schmidtko, autor principal del informe.

cambios en el oxígeno disuelto

Algunas áreas han visto una caída mayor que otras. El Pacífico - el océano más grande del planeta - ha sufrido el mayor volumen de pérdida de oxígeno, mientras que el Ártico fue testigo del descenso más pronunciado en porcentaje. "Aunque la ligera disminución de oxígeno en la atmósfera se considera actualmente no crítica, las pérdidas de oxígeno en el océano pueden tener consecuencias de largo alcance debido a la desigual distribución", agregó otro de los autores del informe, Lothar Stramma.

Está cada vez más claro que la carga más pesada del cambio climático está cayendo en los océanos del planeta, que absorben más del 30% del carbono producido en tierra. La subida del nivel del mar está afectando a muchos de los lugares más pobres del mundo. El calentamiento de las aguas ha devastado los corales - incluyendo la Gran Barrera de Coral - en eventos de blanqueo.

concentración de oxígeno en la columna de agua

Los océanos ácidos, causados por una caída en los niveles de PH cuando es absorbido el carbono, amenazan la capacidad de las criaturas de construir sus conchas a base de calcio y otras estructuras. El calentamiento de las aguas también han causado problemas reproductivos en especies como el bacalao, y han provocado su migración a climas más fríos. Se espera que los niveles más bajos de oxígeno en partes más grandes del océano obliguen a los animales a buscar zonas de agua habitable cada vez más reducidas, con impactos significativos en el ecosistema y la red alimentaria.

Callum Roberts, autor de Ocean of Life y biólogo de conservación marina en la Universidad de York, no se sorprende por los últimos descubrimientos. "Lo que estamos viendo es una consecuencia del calentamiento global", dice. "Es la física y la química directas que juegan hacia fuera delante de nuestros ojos, enteramente de acuerdo con lo que esperaríamos y todavía otro clavo en el ataúd a la negación del cambio climático".

Los científicos han predicho por mucho tiempo la desoxigenación del océano debido al cambio climático, pero les concierne la confirmación en esta escala global, y a nivel de mar profundo. El año pasado, Matthew Long, oceanógrafo del Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Colorado, predijo que la pérdida de oxígeno se haría evidente "entre grandes regiones de los océanos" entre 2030 y 2040. Reaccionando a los hallazgos alemanes, Long dijo que era "alarmante ver esta señal empezar a emerger claramente en los datos de observación", mientras que Roberts dijo: "Ahora tenemos un cambio mensurable que es atribuible al calentamiento global".

roseta oceánica

El informe explica que el suministro de oxígeno del océano está amenazado por el calentamiento global de dos maneras. El agua más caliente es menos capaz de contener el oxígeno que la fría, así como en los océanos cálidos el oxígeno se reduce. El agua más caliente es también menos densa, por lo que la capa superficial rica en oxígeno no puede hundirse y circular fácilmente.

"A medida que el mundo se calienta, están aumentando el espesor y la temperatura de las capas superficiales", dijo Roberts. "Esto actúa como una tapa más fuerte en los océanos del mundo, así que hay menos oxígeno transportado abajo".

"A menos que abordemos con urgencia las emisiones de gases de efecto invernadero veremos más y más de esto", dijo Roberts. "La vida se volverá más difícil para las criaturas que viven en el mar y para aquellos que dependen de ellas - es decir nosotros".

Los peces que dependen del oxígeno disuelto crecerán más lentamente, alcanzarán un pico a un tamaño corporal más pequeño y producirán menos descendientes. Y, señaló Roberts, los peces más grandes como el atún, el pez espada y los tiburones se verán gravemente afectados debido a su mayor dependencia de mayores cantidades de oxígeno - sus presas serán empujadas en bandas cada vez más estrechas de agua rica en oxígeno cerca de la superficie, lo que lleva a una mayor competencia por las fuentes de alimentos y otros cambios de comportamiento.

Un efecto secundario es probable que sea un aumento de la sobrepesca: "El Pacífico oriental tiene ya una enorme pesca de atún", señaló. "Si el atún no puede zambullirse donde es inhabitable, a medida que las áreas deficiente en oxígeno se expanden, tienen menos espacio en la superficie, están apretados en espacios cada vez más apretados y son más vulnerables a ser atrapados".

Artículo científico: Decline in global oceanic oxygen content during the past five decades

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