Diseñando áreas marinas protegidas en un clima cambiante

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áreas marinas protegidas

¿Cómo pueden protegerse las especies marinas vulnerables cuando el cambio climático es una realidad?

El cambio climático está poniendo una tuerca en la conservación. En el océano, el agua se está calentando y volviéndose más ácida. En los polos, el hielo marino se está derritiendo. Y en todo el mundo las corrientes están cambiando de ritmo o dirección.

Combinados, los efectos del cambio climático están "pasando la vida oceánica a través una licuadora", dice Malin Pinsky, ecologista de la Universidad de Rutgers en Nueva Jersey. "Se está reorganizando donde están las especies, reorganizando qué especies se encuentran juntas, cambiando las redes alimentarias, cambiando los ecosistemas".

El cambio climático está haciendo que el método estándar para proteger a las especies vulnerables - el cierre de su hábitat crítico a las actividades humanas destructivas, como la pesca o la extracción de petróleo - sea mucho más complicado.

Los animales están respondiendo al cambio climático de varias maneras. Algunos se están adaptando físicamente, mientras que otros están cambiando sus conductas reproductivas o migrando, buscando las condiciones que les convengan. En América del Norte, animales importantes como la platija, la merluza y la langosta ya están en movimiento. Combinados, estos cambios están descendiendo en cascada a través de la red trófica, alterando ecosistemas enteros.

La variedad de respuestas de los animales es un desafío para Canadá, que se ha comprometido a designar para 2020 el 10 por ciento de sus aguas territoriales - alrededor de 575.000 kilómetros cuadrados - como áreas marinas protegidas (AMP) de conformidad con los objetivos del Convenio de las Naciones Unidas sobre la Diversidad Biológica de Aichi, conocidos como las Metas de Aichi.

Están evolucionando las estrategias para incorporar el cambio climático en la conservación, pero hay algunas ideas sobre la mesa. Hasta cierto punto, la solución ideal depende de los objetivos de conservación a mano. En los Países Bajos, por ejemplo, los administradores de las pesquerías que desean proteger una sola especie, la solla, crearon un área protegida para los juveniles denominada caja de solla. Pero el pez se movió en respuesta a las aguas cálidas, por lo que los gerentes han propuesto mover la caja para seguirlos.

Para algunas especies, los hábitats son estacionales o varían de un año a otro. En tales casos, la creación de una gran AMP puede ofrecer un amortiguador, dice Will White, un ecólogo pesquero de la Universidad Estatal de Oregón. Por ejemplo, los biólogos están empezando a ver regiones de hipoxia (bajos niveles de oxígeno) en movimiento en el agua durante el verano frente a la costa oeste de América del Norte, empujando a los peces e invertebrados a seguir el oxígeno. Los gobiernos deberían diseñar AMP lo suficientemente grandes como para abarcar esos cambios, dice.

Las condiciones oceánicas también cambian de año en año, y eso tiene un gran efecto en la reproducción de peces y vertebrados en aguas templadas, como las de la costa oeste de Canadá, dice White. Las AMP más grandes ofrecen una red de seguridad.

Pero para dejar espacio a todas las incógnitas, dice Pinsky, es mejor enfocarse en proteger la biodiversidad, permitiendo que la naturaleza elija a los ganadores.

Para optimizar la diversidad, Pinsky dice que los gobiernos deberían tratar de proteger una amplia gama de ecosistemas. El objetivo debe ser salvaguardar diversas especies con diversos genes, y permitir el paso seguro de los animales a través de varias áreas que protegen la vida silvestre de las presiones humanas.

Una de las mejores formas de proporcionar diversidad es a través de un enfoque de red: múltiples áreas protegidas en latitudes y profundidades variadas entre las cuales las especies pueden moverse a medida que cambian las condiciones ambientales.

Cuando ocurren eventos catastróficos como olas de calor o grandes tormentas, una red actúa como una "póliza de seguro espacial", dice White, y agregó que se espera que estos eventos aumenten con el cambio climático. Si una población de algas marinas es eliminada en un área, por ejemplo, puede sobrevivir en otra AMP, lo que le permite recolonizar la primera.

La idea tiene soporte. El Marco Nacional de 2011 para la Red de Áreas Marinas Protegidas de Canadá menciona redes, conectividad, cambio climático y adaptación.

áreas marinas protegidas previstas en Canadá

Hasta la fecha, la mayoría de las AMP creadas por Fisheries and Oceans Canada (DFO) son sitios únicos, no redes. Sin embargo, el gerente de comunicaciones de DFO, Frank Stanek, escribió en un correo electrónico que la agencia está trabajando en el desarrollo de la red para sus cinco sitios prioritarios: el Golfo de San Lorenzo, la Plataforma de Scotia, la Bahía de Placentia/Grand Banks, el Mar de Beaufort y la costa norte del Pacífico.

Pero White dice que los que toman las decisiones también deberían estar pensando en lo que ocurre fuera de las AMP. Por ejemplo, muchos animales oceánicos se reproducen arrojando sus larvas a las corrientes, que el cambio climático acelera y ralentiza. "Estaríamos mejor si pudiéramos pensar en todo el sistema de una vez, en lugar de tratar de hacer AMP en forma aislada".

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