Plataforma de hielo de la Antártida del tamaño de Francia amenazada por los efectos del cambio climático

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plataforma de hielo Ross en la Antártida

La plataforma de hielo más grande del mundo se está derritiendo 10 veces más rápido que el promedio general

Según un nuevo estudio, una sección vital de la plataforma de hielo más grande del mundo está perdiendo hielo 10 veces más rápido que la tasa de fusión total de la estructura, lo que representa un riesgo potencial para su futura estabilidad. La plataforma de hielo de Ross se extiende a lo largo de 500.809 km2, un área aproximadamente del tamaño de Francia, y representa el 32 por ciento del área total de la plataforma de hielo de la Antártida.

Se sabe que las plataformas de hielo de la Antártida desempeñan un papel vital en la mitigación de la subida del nivel del mar, sin embargo, no lo hacen directamente. Mientras que las plataformas de hielo siempre están conectadas a una masa de tierra, su vasto volumen congelado está realmente a flote en el océano.

Debido a esto, incluso cuando se rompe una porción de considerable tamaño de una plataforma, cae al océano y se derrite, no contribuye a la subida del nivel del mar, ya que la masa que formó el fragmento ya estaba desplazando el agua.

Su habilidad para frenar la subida del nivel del mar a nivel global se debe a su capacidad para reducir la velocidad de flujo de los arroyos de hielo y los glaciares que las alimentan. Piensa en una plataforma de hielo como un tapón. Si se rompiera y desapareciera por completo, el material que fluye de los glaciares detrás de él fluiría directamente hacia el océano.

"Estudios anteriores han demostrado que cuando se derrumban las plataformas de hielo, los glaciares que las alimentan pueden acelerar en un factor de dos o tres", advierte el Dr. Poul Christoffersen, del Instituto de Investigación Scott Polar de la Universidad de Cambridge, quien es coautor de un nuevo estudio que detalla una importante amenaza para la plataforma de hielo más grande del mundo.

Es muy poco probable que la Plataforma de hielo de Ross se derrumbe pronto. Sin embargo, la investigación recientemente publicada ha puesto de relieve una potencial amenaza para la estabilidad a largo plazo del congelado leviatán.

El objetivo del estudio era arrojar luz sobre la cantidad de hielo que se estaba derritiendo en la base de la plataforma, en una región que rodea a una masa de tierra llamada Isla Ross. En segundo lugar, los científicos detrás de la investigación intentaron descubrir hasta qué punto el agua del océano calentada por la radiación del Sol impulsó el proceso de fusión.

El entorno de la plataforma que rodea a la isla Ross es de particular importancia, ya que la masa de tierra es responsable de sujetar parcialmente la estructura helada contra la costa y de reducir la velocidad del flujo exterior de la plataforma.

Los datos utilizados en el estudio se recopilaron a lo largo de cuatro años utilizando una gama de instrumentos. Un sistema de radar hecho a medida tomó medidas de 78 sitios que rodean la isla Ross para hacer un seguimiento de los cambios de grosor de la plataforma.

El equipo también pudo extraer datos recopilados por instrumentos colocados a lo largo de un cable anclado al fondo del océano debajo de la plataforma, conocido como amarre. Estos sensores midieron las corrientes oceánicas, la temperatura y la salinidad por hora. También se empleó el Upwards Looking Sonar (ULS) para rastrear la cantidad de hielo derretido.

Los instrumentos revelaron que el agua relativamente caliente fluía hacia una cavidad ubicada debajo de la plataforma, lo que hace que durante los meses de verano pierda hielo aproximadamente a tres veces la tasa normal de la región. En este contexto, la región está perdiendo hielo 10 veces más rápido que la tasa de fusión promedio esperada para toda la plataforma.

Se determinó que el agua que invadía la cavidad era calentada por el Sol en un tramo de mar abierto cerca de la plataforma conocida como el Mar de Polyna de Ross, que se mantiene en gran parte libre de hielo marino gracias a los fuertes vientos marinos. Una vez calentada, el agua se introduce en la cavidad mediante una combinación de fuertes vientos y fuerza de marea.

La plataforma de hielo de Ross es actualmente relativamente estable en términos de masa, ya que el hielo perdido con la fusión se reemplaza en gran medida por el material que fluye desde los glaciares tributarios y la acumulación de nieve a largo plazo. Sin embargo, el equilibrio depende de la capacidad de la isla de Ross para bloquear la plataforma, ralentizar su progreso hacia afuera, y un mayor calentamiento en el futuro podría debilitar este mecanismo.

En las próximas décadas, se prevé que las aguas que rodean la plataforma se liberarán cada vez más del hielo marino. Sin estos enormes cubos de hielo flotantes que actúan como disipadores de calor, es probable que la temperatura del agua en la superficie aumente significativamente.

Según los autores del estudio, este aumento de la temperatura podría intensificar la velocidad de fusión y, por lo tanto, socavar los puntos de fijación estabilizadores que permiten a la isla Ross ejercer su influencia.

Un artículo que detalla los hallazgos ha sido publicado en la revista Nature Geoscience: Basal melting of Ross Ice Shelf from solar heat absorption in an ice-front polynya

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