Un importante arco de hielo se desmorona muy pronto

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arco de hielo de Groenlandia

La estructura que impide que el hielo marino salga del Océano Ártico a través del Estrecho de Nares se derrumbó meses antes de lo habitual

Los arcos, ya sean formados por la naturaleza o diseñados por humanos, comúnmente se elevan sobre el suelo. No este arco. Compuesto por hielo marino, se extiende en dirección horizontal sobre el estrecho de Nares entre Groenlandia y la isla de Ellesmere.

Pero el "arco de hielo" relativamente plano todavía tiene importancia estructural. Actúa como portero, evitando que el hielo marino salga del Océano Ártico y se desplace hacia el sur en la Bahía de Baffin.

El arco no es un elemento permanente: generalmente se forma cada año hacia fines del otoño o principios del invierno y se rompe en junio o julio. Sin embargo, en 2019, el arco se desintegró a fines de marzo, meses antes de lo habitual.

La ruptura es visible en esta serie de imágenes (arriba) adquiridas con el Espectrorradiómetro de Imágenes de Resolución Moderada (MODIS) en los satélites Terra y Aqua de la NASA, y el conjunto de radiómetros de imágenes de infrarrojo visible (VIIRS) en el satélite Suomi NPP.

"El momento de la ruptura afecta la cantidad de hielo viejo y espeso que fluye desde el Ártico central", dijo Nathan Kurtz, un científico del hielo marino en el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA. "La ruptura temprana de este año probablemente contribuirá a la pérdida general del espesor del hielo marino del Ártico".

La imagen de la izquierda muestra el arco cuando todavía estaba casi intacto el 19 de marzo de 2019. Observa las largas nubes lineales justo al sur del arco. Este tipo de nube generalmente se forma en presencia de fuertes vientos, un factor que puede ayudar a que se derrumbe un arco de hielo. Para el 14 de abril, el sólido paquete de hielo detrás del arco se estaba desmoronando (en el centro), y para el 25 de mayo, los fragmentos rotos fluían libremente a través del Estrecho de Nares (derecha).

Kurtz especuló que las cálidas temperaturas y el hielo delgado podrían haber contribuido a la temprana ruptura. "Ha sido un invierno inusualmente cálido para el Ártico, en particular en el área del Mar de Lincoln donde se forma el arco de hielo", dijo.

Los científicos de la Universidad de Toronto están analizando los datos de 2019 para obtener más detalles sobre la causa del temprano colapso. En un documento de investigación que detalla el colapso de mayo de 2017, que fue la primera ruptura registrada, los científicos culparon a los fuertes vientos del norte, el hielo marino inusualmente delgado en el Mar de Lincoln y un área de aguas abiertas frente al arco de hielo (una polinia).

También se produjeron rupturas iniciales similares en 2010 y 2008. En 2007, el arco no se formó en absoluto.

"Por suerte, el estrecho de Nares no es tan grande en comparación con el estrecho de Fram, que es mucho más grande", dijo Kurtz. "Es probable que el impacto general no sea tan grande, pero es otro factor que contribuye a la pérdida del hielo marino del Ártico, que ha estado en curso durante bastante tiempo".

Referencias y recursos:

Icy Seas (2012, June 11) Ice Arches and Gothic Cathedrals.
Moore, G. W. K. and McNeil, K. (2018) The Early Collapse of the 2017 Lincoln Sea Ice Arch in Response to Anomalous Sea Ice and Wind Forcing. Geophysical Research Letters, 45 (16), 8343–8351.
NASA Earth Observatory (2017, May 20) Breakdown of an Ice Arch.
National Snow & Ice Database (2019, June 4) Warm May in the Arctic sets the stage.

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