Después de crecer durante décadas, el hielo marino antártico disminuye rápidamente

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hielo marino en el Mar de Ross

La fusión del hielo en la superficie del océano no cambia el nivel del mar

La cantidad de hielo marino que rodea la Antártida se ha desplomado repentinamente desde un nivel récord a mínimos históricos, y los científicos están desconcertados por el giro de los acontecimientos.

El hielo flotante en la costa del continente sur aumentó de manera constante desde 1979 y alcanzó un nivel récord en 2014. Pero tres años después la extensión promedio anual del hielo marino antártico alcanzó su punto más bajo, eliminando tres décadas y media de ganancias, según un estudio de la NASA sobre datos satelitales.

En los últimos años, "las cosas han estado locas", dijo Mark Serreze, director del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo de la Universidad de Colorado en Boulder. Llamó al descenso de los niveles de hielo "un paseo de nudillos blancos".

Serreze y otros expertos que no participaron en el estudio dijeron que no sabían si el abrupto cambio es un problema natural que se suavizará con el tiempo o si es una señal de que finalmente el calentamiento global a largo plazo está alcanzando al Polo Sur. La Antártida no ha mostrado tanto calentamiento constante como se ha visto en el Ártico.

"Pero el hecho de que un cambio tan grande pueda ocurrir en tan poco tiempo debería ser visto como una indicación de que la Tierra tiene el potencial de un cambio significativo y rápido", dijo el científico de hielo de la Universidad de Colorado Waleed Abdalati.

En las regiones polares, los niveles de hielo crecen durante el invierno y se reducen en el verano. Alrededor de la Antártida, en 2014 el hielo marino promedió era de 12.8 millones de kilómetros cuadrados. Para 2017, ese promedio cayó a un mínimo histórico de 10.7 millones de kilómetros cuadrados, según el estudio publicado el lunes 1 de julio en Proceedings of the National Academy of Sciences.

La diferencia cubre un área más grande que México. Perder eso en tan solo tres años "es bastante increíble" y más rápido de lo que los científicos han visto antes, dijo la autora del estudio Claire Parkinson, científica climática del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Md.

El hielo marino antártico aumentó ligeramente en 2018, pero aún es el segundo más bajo desde 1979. A pesar de que el hielo crece en esta época del año en la Antártida, según el centro de datos de hielo los niveles en los últimos dos meses fueron los más bajos registrados en mayo y junio, incluso en 2007.

hielo marino en la Antártida

La fusión del hielo en la superficie del océano no cambia el nivel del mar.

Los no científicos que rechazan la ciencia climática tradicional han tratado de negar o minimizar la pérdida de hielo marino en el Ártico señalando el aumento en el hielo marino antártico. Los científicos dicen que el argumento es defectuoso.

Si bien el Ártico ha mostrado un calentamiento y derretimiento del hielo generalmente constantes, con una ligera variación de un año a otro, la Antártida ha tenido más altibajos, mientras que la extensión del hielo marino en general ha tendido hacia arriba. Eso es probablemente en parte debido a la geografía, dijeron Parkinson y Serreze.

El Ártico es una capa de hielo flotante en un océano encerrado por continentes. La Antártida es todo lo contrario: tierra rodeada por mar abierto. Eso permite que el hielo crezca mucho más lejos, dijo Parkinson.

Cuando el hielo marino antártico estaba en constante aumento, los científicos señalaron cambios en los patrones de viento y presión, cambios en la circulación oceánica o cambios climáticos naturales pero regulares como El Niño-Oscilación del Sur.

Ahora, algunas de esas explicaciones pueden no encajar, haciendo que sea un misterio lo que ocurra a continuación, dijo Parkinson.

Artículo científico: A 40-y record reveals gradual Antarctic sea ice increases followed by decreases at rates far exceeding the rates seen in the Arctic

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