El cambio climático está alterando la sincronía de desove del coral

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desove de corales

Algunos están hoy en día incluso meses fuera de sincronización

El desove de los corales es uno de los mejores ejemplos de fenómenos sincronizados en la naturaleza

Los corales necesitan desovar con unos minutos entre sí para reproducirse de manera óptima, pero algunos están hoy en día incluso meses fuera de sincronización. Al tratar de comprender las razones de este fenómeno, los investigadores señalan ahora con el dedo al cambio climático.

Los arrecifes de coral liberan simultáneamente cada año millones de pequeños paquetes de óvulos y espermatozoides, pero hay una trampa: deben hacerlo al mismo tiempo para confundir a los depredadores y evitar que las células sexuales se diluyan demasiado en el agua. Perder la ventana por minutos conduce a una reducción de la fertilización y perderla por unas pocas horas o días puede significar que los corales individuales no fertilizan en absoluto.

Si bien está bien establecido el vínculo entre el calentamiento global y el blanqueamiento de los corales y la mortalidad de los arrecifes, ese no es el caso con su efecto sobre la sincronización del desove de los corales. Todavía no sabemos cómo se ve afectado este proceso por el calentamiento global, y Tom Shlesinger y Yossi Loya de la Universidad de Tel Aviv en Israel decidieron estudiar el fenómeno.

Los investigadores, cuyo trabajo fue publicado en la revista American Association for the Advancement of Science, compararon el comportamiento de desove en un arrecife en el Mar Rojo en los últimos años con datos históricos de la década de 1980. Entre 2015 y 2018, los dos investigadores realizaron 225 encuestas nocturnas. Rastrearon meticulosamente los signos de fertilidad entre cinco de las especies de coral más abundantes.

Para desarrollarse, los corales dependen de muchos factores del medio ambiente. Los patrones de temperatura y luz diurna pueden ayudarlos a determinar cuándo prepararse para desovar, mientras que se cree que el desove nocturno exacto se desencadena por los ciclos lunares y la hora exacta es indicada por la puesta de sol.

"El desove de los corales es uno de los mejores ejemplos de fenómenos sincronizados en la naturaleza", dijo Loya. "Una vez al año, miles de corales a lo largo de cientos de kilómetros de un arrecife de coral liberan simultáneamente en aguas abiertas sus óvulos y espermatozoides, donde luego tendrá lugar la fertilización. Dado que tanto los óvulos como el esperma de los corales pueden persistir solo unas pocas horas en el agua, es crítico el momento de este evento".

En la década de 1980, la principal temporada de reproducción de los corales solía ocurrir de junio a septiembre, con una especie de coral que tenía una temporada de reproducción ligeramente diferente a otra según el ciclo lunar. Se cree que esto ayuda a evitar que los corales cercanos se conviertan en híbridos. Sin embargo, en los últimos años, tres de las cinco especies estudiadas habían perdido sus ventanas de desove estrechamente alineadas y no tenían un patrón consistente en relación con la fase de la luna, la temperatura del mar o la velocidad del viento.

Ahora, cada año las especies de coral desovarían en el transcurso de varias semanas, con diferentes colonias en diferentes noches, en lugar de un masivo evento de desove sincronizado. Una especie, Acropora eurystoma, engendró cerca de una luna llena un año, y cerca de una luna nueva al siguiente.

Esto parece haber reducido el éxito reproductivo de las poblaciones de coral, ya que las tasas de fertilización también disminuyeron con los años. El cambio climático, el estrés térmico, la contaminación lumínica y el influjo de hormonas como la testosterona y la progesterona en el agua son los culpables, dijeron los autores.

Los arrecifes de coral albergan la mayor biodiversidad de cualquier ecosistema a nivel mundial y sostienen directamente a más de 500 millones de personas en todo el mundo, principalmente en países pobres. En los últimos tres años, los arrecifes de todo el mundo han sufrido eventos masivos de blanqueamiento de corales como resultado del aumento de la temperatura global de la superficie causada por las emisiones antropogénicas de gases de efecto invernadero.

Según la UNESCO, si continuamos emitiendo gases de efecto invernadero en un escenario normal, para fines de este siglo dejarían de existir los arrecifes de coral en los 29 sitios del Patrimonio Mundial que contienen arrecifes.

Referencias:

Coral spawning, unsynchronized
Breakdown in spawning synchrony: A silent threat to coral persistence

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