El deshielo del Ártico vinculado a virus mortal en mamíferos marinos

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león marino de Steller

La pérdida de hielo abre caminos para la transmisión de enfermedades

Los científicos han relacionado la disminución del hielo marino del Ártico con la aparición de un virus mortal que podría amenazar a los mamíferos marinos en el Pacífico Norte.

Escribiendo en la revista Scientific Reports, investigadores de la Universidad de California, Davis, EE. UU., dicen que el virus del moquillo focino (PDV), un patógeno responsable de matar en 2002 a miles de focas de puerto europeas en el Atlántico Norte, fue identificado en las nutrias marinas del norte de Alaska en 2004, generando preguntas sobre cuándo y cómo les llegó el virus.

Su estudio de 15 años destaca cómo la remodelación radical del hielo marino histórico puede haber abierto caminos para el contacto entre las focas árticas y subárticas que antes era imposible.

"La pérdida de hielo marino está llevando a la fauna marina a buscar y forrajear en nuevos hábitats y eliminar esa barrera física, lo que permite nuevas vías para que se muevan", dice la co-autora Tracey Goldstein.

"A medida que los animales se mueven y entran en contacto con otras especies, tienen la oportunidad de introducir y transmitir nuevas enfermedades infecciosas, con impactos potencialmente devastadores".

Entre 2001 y 2016, Goldstein y sus colegas testaron focas asociadas al hielo, lobos marinos del norte, leones marinos de Steller y nutrias marinas del norte desde el sudeste de Alaska hasta Rusia a lo largo de las islas Aleutianas y los mares Bering, Chukchi y Beaufort.

rutas de propagación del virus PDV

Imagen derecha: Posibles rutas para el movimiento de focas infectadas con PDV a través del Océano Ártico abiertas por reducciones en la extensión del hielo marino. Las rutas a lo largo del norte de Rusia (verde) y el norte de Canadá (naranja) se muestran con la extensión del hielo marino de agosto de 2002.

Los datos de telemetría satelital los ayudaron a vincular el movimiento de animales y los datos de factores de riesgo para demostrar que los animales expuestos tienen el potencial de transportar PDV a largas distancias.

Dicen que identificaron una infección generalizada y la exposición al virus en todo el Océano Pacífico Norte a partir de 2003, con un segundo pico de exposición e infección en 2009. Estos picos coincidieron con reducciones en la extensión del hielo marino del Ártico.

"A medida que el hielo marino continúa su tendencia a derretirse, las oportunidades para que este virus y otros patógenos se crucen entre los mamíferos marinos del Atlántico Norte y el Pacífico Norte pueden volverse más comunes", dijo la primera autora Elizabeth VanWormer.

Artículo científico: Viral emergence in marine mammals in the North Pacific may be linked to Arctic sea ice reduction

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