Los océanos ácidos pueden liberar más óxido nitroso a la atmósfera

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acidificación y ácido nitroso

Su efecto de gas de efecto invernadero es casi 300 veces más dañino que el CO2

Tener más dióxido de carbono en la atmósfera no solo está cambiando el clima de la superficie, sino que está haciendo que los océanos sean más ácidos. Ahora, los científicos han descubierto un desafortunado circuito de retroalimentación que podría empeorar las cosas.

Según un nuevo estudio, la acidificación del océano parece aumentar la cantidad de óxido nitroso (N2O), un potente gas de efecto invernadero, que se libera al aire.

La acidificación de los océanos ya es una importante preocupación como un efecto secundario y un factor que contribuye al cambio climático. Más dióxido de carbono en el aire significa que los océanos también absorben más, lo que hace que las aguas sean más ácidas. Eso a su vez cambia el clima de los ecosistemas marinos, blanquea los arrecifes de coral, altera la cadena alimentaria natural, arruina los instintos de supervivencia de los peces e incluso disuelve el fondo marino.

Y ahora un nuevo efecto ha sido descubierto por investigadores de EPFL, el Instituto de Tecnología de Tokio y la Agencia Japonesa de Ciencia y Tecnología del Mar y la Tierra (JAMSTEC). Según el equipo, más aguas ácidas liberan más óxido nitroso a la atmósfera. Y una vez que está allí, su efecto de gas de efecto invernadero es casi 300 veces más dañino que el CO2, ya que agota la capa de ozono.

El equipo comenzó recolectando muestras de agua de cinco sitios diferentes en la costa de Japón entre 2013 y 2016. Para testar cuánto óxido nitroso se produjo a diferentes niveles de acidez, el equipo redujo luego los niveles de pH de las muestras, haciéndolas más ácidas. Esto desencadena un proceso por el cual los microbios en el agua comienzan a convertir el amonio en nitrato, creando N2O como un subproducto.

El equipo descubrió que para una zona particular del Océano Pacífico, las áreas subárticas cerca de la isla norteña de Hokkaido de Japón, el agua más ácida aumenta significativamente la cantidad de óxido nitroso producido.

acidificación de los océanos y ácido nitroso

Curiosamente, en sus muestras, el equipo registró que disminuyó la tasa de conversión real de amonio a nitrato, pero de alguna manera aumentó la cantidad de N2O producido. El equipo no está exactamente seguro de qué causó eso, pero podría ser que los cambios de pH están impactando otros mecanismos bioquímicos de maneras inesperadas.

El nuevo estudio respalda investigaciones anteriores que encontraron que estaba disminuyendo la tasa de conversión de amonio a nitrato. La diferencia aquí es que el trabajo anterior concluyó que esto significaba que los niveles de N2O también caerían; desafortunadamente, el nuevo estudio encontró todo lo contrario.

"Nuestro estudio proporciona pruebas adicionales de que el aumento de las emisiones de CO2 está alterando los ciclos biogeoquímicos naturales, que son muy sensibles a los cambios en el medio ambiente", dice Florian Breider, autor principal del estudio. “Nuestro estudio muestra que, en las condiciones adecuadas, un gas de efecto invernadero puede aumentar la producción de otro, más dañino. Por lo tanto, es esencial que sigamos realizando investigaciones en esta área".

El equipo reconoce que por ahora, las conclusiones solo son realmente válidas para esa parte del océano que probaron. Será necesario seguir trabajando para determinar si el fenómeno también se aplica a otras regiones.

La investigación fue publicada en la revista Nature Climate Change: Response of N2O production rate to ocean acidification in the western North Pacific

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