Así hizo frente la Gran Barrera de Coral a la rápida subida del nivel del mar

Gran Barrera de coral

Múltiples tensiones podrían haber matado el arrecife hace 7.000 años

Un nuevo estudio sobre la historia reciente de la Gran Barrera de Coral ha demostrado cómo responde a la rápida subida del nivel del mar y otras tensiones ambientales. El estudio, realizado en la estación de investigación de la Universidad de Sydney en One Tree Island, ha alterado el modelo establecido de crecimiento de arrecifes durante la era del Holoceno.

Utilizando un análisis sin precedentes de 12 nuevos núcleos de arrecifes perforados con datos que datan de más de 8.000 años, el estudio muestra que ha habido tres fases distintas de crecimiento de los arrecifes desde el final de la era del Pleistoceno hace aproximadamente 11.000 años.

"Queríamos comprender la resistencia del arrecife en el pasado a múltiples tensiones ambientales durante la formación del moderno arrecife", dijo la autora principal Kelsey Sanborn, estudiante de doctorado en la Facultad de Geociencias de la Universidad de Sydney.

El estudio, publicado en Sedimentar Geology, reveló un período entre 8.000 y 7.000 años atrás cuando el crecimiento del arrecife se desaceleró al estar expuesto a múltiples tensiones, incluidos los probables aumentos en el flujo de sedimentos y nutrientes en el arrecife.

A medida que se derritieron las capas de hielo y los glaciares al comienzo de la era del Holoceno, el nivel del mar subió rápidamente hasta siete metros cada mil años, inundando la plataforma continental hasta hace unos 7.000 años. Al mismo tiempo, se estima que las temperaturas de la superficie del mar probablemente subieron varios grados entre 8.000 y 6.000 años atrás.

"Somos afortunados de que el nivel del mar se haya estabilizado hace unos 6.000 a 7.000 años. Si hubiera seguido subiendo tan rápido como lo había estado haciendo, el arrecife podría no haber sobrevivido dada su lenta tasa de crecimiento", dijo la Sra. Sanborn.

El profesor asociado Jody Webster, coautor del artículo y supervisor de la Sra. Sanborn, dijo que existen múltiples factores ambientales que afectan tanto el sistema de arrecifes histórico como el moderno.

"Necesitamos entender el pasado para predecir el futuro. Este documento y la investigación más amplia de Kelsey examinan cómo el nivel del mar, la temperatura de la superficie, los sedimentos en el agua, la entrada de nutrientes y los aportes de energía al sistema de arrecifes afectan su vulnerabilidad al cambio ambiental ", dijo.

"El sistema de arrecifes sobrevive debido a un delicado equilibrio de estos factores ambientales. El cambio climático antropogénico amenaza con interferir con este equilibrio".

Tres fases de crecimiento

1. Agua clara, rápido crecimiento

Entre 1.000 y 700 años después de la inundación de la plataforma continental, los corales comenzaron a crecer, reconstruyendo el arrecife después de un paréntesis de 100.000 años. Hasta hace aproximadamente 8.000 años, los primeros corales que crecieron alrededor de One Tree Island fueron en su mayoría poco profundos, de aguas claras y de rápido crecimiento, con un crecimiento vertical de los arrecifes de aproximadamente 6 milímetros al año.

2. Crecimiento más lento y profundo

Entre 8.000 y 7.000 años atrás, el crecimiento de los arrecifes disminuyó a medida que las aguas continuaron subiendo rápidamente. Subieron las temperaturas y la calidad del agua también cambió en este período con un aumento de sedimentos y nutrientes. Los tipos de corales eran de forma masiva, tolerantes a los sedimentos y el crecimiento era más profundo, a veces hasta 5 metros bajo el nivel del mar.

3. Crecimiento de recuperación

Una desaceleración y estabilización de la subida del nivel del mar condujo a un rápido crecimiento vertical (5 milímetros al año) hasta que el arrecife alcanzó los niveles actuales del mar hace unos 6.000 años. El crecimiento en este período se componía principalmente de conjuntos de coral poco profundos y ramificados.

Nuevo modelo de crecimiento de arrecifes

Un resultado sorprendente de la investigación es la evidencia de que el crecimiento inicial del arrecife ocurrió en el lado de sotavento del arrecife de baja energía, antes del crecimiento en el lado de barlovento de alta energía.

"Esto es contrario a los modelos establecidos de crecimiento de arrecifes", dijo la Sra. Sanborn. "En esos modelos, se pensaba que la parte del arrecife expuesta a mayores entradas de energía de las olas y el viento se había limpiado de los ecosistemas terrestres, despejando el camino para el desarrollo del arrecife".

El documento propone un nuevo modelo que necesita más pruebas en otras regiones de la Gran Barrera de Coral y sistemas de arrecifes de todo el mundo. Lo que establece es que las partes más protegidas del arrecife podrían haber sido más adecuadas para el desarrollo temprano del coral.

"Esto proporciona nuevas restricciones sobre cómo entendemos los cambios en el medio ambiente que controlan el desarrollo de los arrecifes a través de la subida y la inundación del nivel del mar", dijo la Sra. Sanborn.

Referencia científica: A new model of Holocene reef initiation and growth in response to sea-level rise on the Southern Great Barrier Reef

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