Un evento nunca antes visto está colapsando una plataforma de hielo en el Ártico ruso

oleada glaciar en Rusia

Llamado oleada glacial, es como una inundación congelada

Científicos creen que están viendo por primera vez nacer un río de hielo que se mueve rápidamente. Estas llamadas corrientes de hielo son rápidos y duraderos flujos de hielo que se crean en medio de formaciones de hielo más estáticas conocidas como plataformas de hielo.

Solo hay un puñado de ellas en la Tierra. Se forman en partes remotas del Ártico y la Antártida y, una vez establecidas, pueden durar décadas o incluso siglos. Hasta ahora, nadie había visto surgir una.

Pero ahora, en un nuevo artículo publicado el 21 de noviembre en la revista Geophysical Research Letters, un equipo de glaciólogos argumenta que otro evento a corto plazo que comenzó en 2013 en el Ártico ruso puede haber provocado la aparición de una corriente de hielo de larga duración. El evento, llamado oleada glacial (glacial surge en inglés), es como una inundación congelada. Se desprende una gran cantidad de hielo y estalla hacia el océano en una acometida.

"Después de la oleada inicial en 2013, el glaciar aún retiene un rápido flujo de alrededor de 1.8 kilómetros por año", escribieron los autores en el nuevo estudio. Esa es "una velocidad inusualmente alta y duradera para una oleada glaciar".

capa de hielo Vavilov, Rusia

Imagen: Composites Landsat 8 de falso color de la plataforma de hielo Vavilov el 1 de julio de 2013 (izquierda) y el 24 de junio de 2018 (derecha). Los márgenes de corte comenzaron a formarse en los bordes del flujo de hielo en 2016, apareciendo como franjas horizontales oscuras en la imagen de la derecha.
Crédito: AGU / Cartas de Investigación Geofísica / Whyjay Zheng.

Hasta hace poco, los investigadores pensaban que las oleadas glaciales eran eventos rutinarios, independientemente de los efectos del cambio climático que están derritiendo los glaciares en todo el mundo. Los investigadores creyeron que las oleadas ocurren como parte del crecimiento normal y los ciclos de contracción en partes de los casquetes polares que pueden reponerse fácilmente. Se pensó que las corrientes de hielo eran fenómenos separados y no relacionados, escribieron los investigadores.

Pero los eventos en los últimos años, incluido este evento, están desafiando la visión de que las corrientes de hielo no están relacionadas con estas oleadas, y que las oleadas no están principalmente impulsadas por el clima, escribieron los investigadores.

oleada glaciar en Rusia, detalleLa oleada de hielo inicial, en un sitio conocido como el casquete de hielo Vavilov, se ha convertido ahora en un evento de años que ha transformado permanentemente la región, según el artículo. El área es un desierto polar, por lo que se agrega poco hielo nuevo de un año a otro. Y el 11% de la masa de hielo en la región, alrededor de 9,5 billones de toneladas métricas de hielo, ya ha desembocado en el océano, haciendo que la elevación promedio de la capa de hielo disminuya significativamente. En otras palabras, el hielo de la oleada no se está reabasteciendo, ya que los científicos generalmente esperan seguir este tipo de eventos.

"Si miras las imágenes de satélite, parece que todo el ala oeste de la capa de hielo se está derramando al mar", dijo en un comunicado Whyjay Zheng, un científico de la Tierra en la Universidad de Cornell y autor principal del artículo. "Nadie ha visto esto antes".

La evidencia clave de que la oleada se convirtió en una corriente es la aparición de "márgenes de corte" alrededor de la corriente, escribieron los investigadores. Una oleada es solo un rápido vertido de hielo en el agua, pero al igual que las corrientes de agua líquida, las corrientes de hielo desarrollan caminos claramente delimitados a través del paisaje. Los bordes de la nueva corriente de hielo, como se ve desde un satélite, son más oscuros y menos reflectantes, escribieron los investigadores. Eso indica que una región duradera de hielo en rápido movimiento se encuentra con la región más lenta a su alrededor, dijeron.

"Hasta donde sabemos, la formación de márgenes de corte en el transcurso de dos o tres años no se ha observado en ningún otro glaciar", escribieron.

Los investigadores todavía están trabajando para comprender las oleadas de hielo, cómo se relacionan con las corrientes de hielo y cómo las impulsa el cambio climático. Pero la oleada de Vavilov es un importante nuevo punto de datos para ayudar a reconstruir esa historia.

Artículo científico: The Possible Transition From Glacial Surge to Ice Stream on Vavilov Ice Cap

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