Impactantes imágenes de la NASA revelan el dramático deshielo de la Antártida

Eagle Island, Antártida

Un calor tan persistente no era típico en la Antártida hasta el siglo XXI

El 6 de febrero de 2020, las estaciones meteorológicas midieron la temperatura más alta jamás registrada en la Antártida. Los termómetros en la Base Esperanza en el extremo norte de la Península Antártica alcanzaron 18.3°C (64.9°F), alrededor de la misma temperatura que Los Ángeles ese día. La cálida temperatura causó un derretimiento generalizado en los glaciares cercanos.

Las cálidas temperaturas llegaron el 5 de febrero y continuaron hasta el 13 de febrero de 2020. Las imágenes de arriba muestran la fusión en la capa de hielo de Eagle Island y fueron adquiridas por Operational Land Imager (OLI) en el Landsat 8 el 4 de febrero y el 13 de febrero de 2020.

El calor es evidente en el mapa de más abajo, que muestra las temperaturas en la Península Antártica el 9 de febrero de 2020. El mapa se derivó del modelo del Sistema Goddard de Observación de la Tierra (GEOS) y representa la temperatura del aire a 2 metros (aproximadamente 6,5 pies) sobre el suelo. Las áreas rojas más oscuras son donde el modelo muestra temperaturas que superan los 10°C (50°F).

Mauri Pelto, un glaciólogo de Nichols College, observó que durante el evento de calentamiento, alrededor de 1.5 kilómetros cuadrados (0.9 millas cuadradas) de manto de nieve se saturaron con agua de deshielo (que se muestra en azul abajo). Según los modelos climáticos, Eagle Island experimentó un derretimiento máximo: 30 milímetros (1 pulgada) el 6 de febrero. En total, la capa de nieve en Eagle Island se derritió 106 milímetros (4 pulgadas) del 6 al 11 de febrero. Alrededor del 20 por ciento de la acumulación estacional de nieve. en la región se derritió en este evento en Eagle Island.

Eagle Island Antártida, panorámica

"No he visto que en la Antártida los estanques de deshielo (Melt ponds en la imagen de arriba) se desarrollen tan rápido", dijo Pelto. "Ves este tipo de eventos de derretimiento en Alaska y Groenlandia, pero no usualmente en la Antártida". También utilizó imágenes de satélite para detectar el derretimiento generalizado de la superficie cerca del glaciar Boydell.

Pelto señaló que tal fusión rápida es causada por altas temperaturas sostenidas significativamente por encima de la congelación. Tal calor persistente no era típico en la Antártida hasta el siglo XXI, pero se ha vuelto más común en los últimos años.

mapa de calor de la Antártida

Las temperaturas cálidas de febrero de 2020 fueron causadas por una combinación de elementos meteorológicos. Una cresta de alta presión se centró a principios de mes sobre el Cabo de Hornos, y permitió que se formaran temperaturas cálidas. Típicamente, la península está protegida de las masas de aire cálido por los vientos del oeste del hemisferio sur, una banda de fuertes vientos que rodean el continente. Sin embargo, los vientos del oeste estaban debilitados, lo que permitió que el aire cálido extratropical cruzara el Océano Austral y llegara a la capa de hielo. Las temperaturas de la superficie del mar en el área también fueron más altas que el promedio en aproximadamente 2-3°C.

Los vientos secos y cálidos también podrían haber jugado un importante papel. Los vientos de Foehn son vientos fuertes y racheados que causan tormentas de viento en las laderas de las montañas, que a menudo traen consigo aire cálido. En febrero de 2020, los vientos del oeste corrieron hacia la Cordillera de la Península Antártica. A medida que los vientos suben por las montañas, el aire generalmente se enfría y se condensa para formar lluvia o nubes de nieve. A medida que el vapor de agua se condensa en agua líquida o hielo, se libera calor al aire circundante. Este aire cálido y seco viaja cuesta abajo al otro lado de las montañas, trayendo ráfagas de calor a partes de la península. El aire más seco significa menos nubes bajas y potencialmente más luz solar directa al este de la cordillera.

"Dos cosas que pueden hacer que un evento de fusión inducido por Foehn sea más fuerte son vientos más fuertes y temperaturas más altas", dijo Rajashree Tri Datta, un investigador atmosférico en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. Con un aire más cálido en la atmósfera y el océano circundantes, las condiciones fueron propicias este mes para un evento de viento fuerte.

Esta ola de calor de febrero fue el tercer evento de derretimiento importante del verano 2019-2020, después de períodos cálidos en noviembre de 2019 y enero de 2020. "Si piensas en este evento en febrero, no es tan significativo", dijo Pelto. "Es más significativo que estos eventos se realicen con mayor frecuencia".

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