La subida del nivel del mar tendrá complejas consecuencias

Samson Flats en las Islas Sorlingas

Las respuestas humanas a los cambios físicos costeros pueden ser impredecibles

La subida del nivel del mar afectará las costas y las sociedades humanas de formas complejas e impredecibles, según un nuevo estudio que examinó 12.000 años en los que una gran isla se convirtió en un grupo de otras más pequeñas.

Los investigadores reconstruyeron la subida del nivel del mar para producir mapas de los cambios costeros a intervalos de mil años y encontraron que las Islas Sorlingas de hoy, frente a la costa suroeste del Reino Unido, surgieron de una sola isla que solo se convirtió en la configuración actual de más de 140 islas hace menos de 1.000 años.

El estudio, dirigido por la Universidad de Exeter en asociación con la Unidad Arqueológica de Cornwall, la Universidad de Cardiff y otros 14 institutos, descubrió que los cambios tanto en la superficie terrestre como en las culturas humanas se producían a un ritmo variable y, a menudo, fuera de sintonía con el ritmo predominante de subida del nivel del mar.

Con el cambio climático impulsando ahora una rápida subida del nivel del mar, el equipo dice que los efectos no siempre serán tan simples como una retirada humana forzada de las costas.

"Cuando pensamos en la futura subida del nivel del mar, debemos considerar la complejidad de los sistemas involucrados, tanto en términos de geografía física como de respuesta humana", dijo el autor principal, el Dr. Robert Barnett, de la Universidad de Exeter.

"La velocidad a la que desaparece la tierra no es solo una función de la subida del nivel del mar, sino que depende de la geografía, las formas terrestres y la geología locales específicas. Es probable que las respuestas humanas estén igualmente localizadas. Por ejemplo, las comunidades pueden tener poderosas razones para negarse a abandonar un lugar en particular".

Los investigadores desarrollaron una nueva curva del nivel del mar de 12.000 años para las islas Sorlingas, y la analizaron junto con nuevas reconstrucciones de paisajes, vegetación y población humana creadas a partir de datos de polen y carbón vegetal y evidencia arqueológica recopilada. La nueva investigación amplía y mejora los datos recopilados por el Proyecto Lyonesse (2009 a 2013), un estudio del entorno histórico costero y marino de las Islas Sorlingas.

vista aérea de las Islas Sorlingas

Estos hallazgos sugieren que durante un período de entre 5.000 y 4.000 años atrás, la tierra se sumergió rápidamente. En respuesta a este período de reorganización de la costa, la gente pareció adaptarse, en lugar de abandonar, el nuevo paisaje.

Para la Edad del Bronce (después de hace 4.400 años), el registro arqueológico sugiere que el área tenía una población permanente y, en lugar de abandonar las islas, parece que pudo haber habido una "aceleración significativa de la actividad".

Las razones de esto no están claras, pero una posibilidad es que los nuevos mares poco profundos y las zonas de mareas brindan oportunidades para la pesca, la recolección de mariscos y la caza de aves silvestres.

Este período de rápida pérdida de tierra ocurrió en un momento relativamente lento de subida del nivel del mar, porque muchas de las tierras de las Sorlingas en ese punto eran relativamente planas y cercanas al nivel del mar.

El estudio encontró que hace entre 5.000 y 4.000 años, la tierra se perdía a un ritmo de 10.000 m2 por año, lo que equivale a un gran estadio internacional de rugby. Sin embargo, aproximadamente la mitad de esta tierra se estaba convirtiendo en hábitats intermareales, que pueden haber podido sustentar a las comunidades costeras.

Islas Sorlingas desde satélite

Charlie Johns (Unidad Arqueológica de Cornualles) codirector del Proyecto Lyonesse dijo: "Esta nueva investigación confirma que el período inmediatamente anterior a hace 4.000 años vio algunas de las pérdidas de tierra más significativas en cualquier momento en la historia de las Sorlingas, lo que equivale a perder dos tercios de toda el área moderna de las islas".

Después de hace 4.000 años, el grupo de islas continuó sumergido por la subida del nivel del mar, incluso durante tasas modestas (por ejemplo, 1 mm por año) de subida del nivel del mar.

"Está claro que pueden producirse rápidos cambios costeros incluso durante una subida relativamente pequeña y gradual del nivel del mar. La tasa actual de subida media global del nivel del mar (alrededor de 3,6 mm por año) ya es mucho mayor que la tasa local en las Islas Sorlingas (1 a 2 mm por año) que causó una reorganización costera generalizada hace entre 5.000 y 4.000 años", dijo el Dr. Barnett.

"Es aún más importante considerar las respuestas humanas a estos cambios físicos, que pueden ser impredecibles. Como se puede ver hoy en las naciones insulares, las prácticas culturales definen la respuesta de las comunidades costeras, lo que puede resultar en una agenda polarizada, como los programas de reubicación planificados en Fiji versus la resistencia a la migración climática que se observa en Tavalu".

"En el pasado, vimos que la reorganización costera en las Islas Sorlingas condujo a la disponibilidad de nuevos recursos para las comunidades costeras. Quizás sea poco probable que la futura reorganización costera conduzca a la disponibilidad de nuevos recursos en escalas capaces de soportar comunidades enteras. Sin embargo, lo más seguro es que las perspectivas sociales y culturales de las poblaciones costeras serán fundamentales para responder con éxito al futuro cambio climático".

El estudio se publicó en Science Advances: Nonlinear landscape and cultural response to sea-level rise

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