Cómo se derriten los icebergs y qué podría significar esto para el cambio climático

derretimiento de un iceberg

No se derriten uniformemente y se derriten a diferentes velocidades dependiendo de su forma

Los icebergs se están derritiendo más rápido de lo que describen los modelos actuales, según un nuevo estudio realizado por matemáticos de la Universidad de Sydney. Los investigadores han propuesto un nuevo modelo para representar con mayor precisión la velocidad de fusión de los icebergs en los océanos.

Sus resultados tienen implicaciones para los oceanógrafos y científicos del clima.

El autor principal y estudiante de postdoctorado Eric Hester dijo: "Si bien los icebergs son solo una parte del sistema climático global, nuestro modelo mejorado nos proporciona un dial que podemos sintonizar para capturar mejor la realidad del clima cambiante de la Tierra".

Los modelos actuales, que se incorporan a la metodología utilizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático, asumen que los icebergs se derriten uniformemente en las corrientes oceánicas. Sin embargo, Hester y sus colegas han demostrado que los icebergs no se derriten uniformemente y se derriten a diferentes velocidades dependiendo de su forma.

"Alrededor del 70 por ciento del agua dulce del mundo se encuentra en las capas de hielo polares y sabemos que el cambio climático está provocando que se encojan estas capas de hielo", dijo Hester, estudiante de doctorado en la Escuela de Matemáticas y Estadística.

“Parte de esta pérdida de hielo proviene directamente de las capas de hielo, pero aproximadamente la mitad de la pérdida total de hielo de Groenlandia y la Antártida ocurre cuando los icebergs se derriten en el océano, por lo que es importante comprender este proceso. Nuestro modelo muestra que los icebergs se están derritiendo a un ritmo más rápido de lo que suponen los modelos actuales", dijo.

Además de su importancia para modelar cómo están cambiando las capas de hielo, Hester dijo que su investigación nos ayudará a comprender mejor el impacto del derretimiento del hielo en las corrientes oceánicas.

"La circulación oceánica es la razón por la que Gran Bretaña no es tan fría como Alberta, Canadá, a pesar de estar en latitudes similares", dijo Hester.

La Corriente del Golfo que lleva agua más caliente de los trópicos a través del Atlántico mantiene a Europa occidental más suave de lo que sería de otra manera, dijo.

"Esa corriente podría interrumpirse si se vierte a la vez demasiada agua dulce en el sistema, por lo que es fundamental que comprendamos el proceso de fusión del iceberg y la capa de hielo".

Dónde y cuándo se libera el agua dulce y cómo se ve afectado el océano, depende en parte de la velocidad a la que se derriten los icebergs.

El coautor, el Dr. Geoffrey Vasil de la Universidad de Sydney, dijo: "El trabajo anterior que incorporó icebergs en simulaciones climáticas utilizó modelos de fusión muy simples. Queríamos ver qué tan precisos eran y si podíamos mejorarlos".

Hester dijo que sus modelos, confirmados en un experimento, y las observaciones de los oceanógrafos muestran que los lados de los icebergs se derriten aproximadamente dos veces más rápido que su base. Para los icebergs que se mueven en el océano, el derretimiento en el frente puede ser tres o cuatro veces más rápido de lo que predijeron los modelos antiguos.

"Los modelos antiguos asumían que los icebergs estacionarios no se derretían en absoluto, mientras que nuestros experimentos muestran un derretimiento de aproximadamente un milímetro por minuto. En los icebergs que se mueven en los océanos, el derretimiento en la base puede ser hasta un 30 por ciento más rápido que en los modelos antiguos", dijo Hester.

La investigación muestra que es importante la forma del iceberg. Dado que los lados se derriten más rápido, los icebergs anchos se derriten más lentamente, pero los icebergs más pequeños y estrechos se derriten más rápido.

"Nuestro artículo propone un modelo muy simple que tiene en cuenta la forma del iceberg, como un prototipo de un modelo mejorado de fusión del iceberg", dijo el Dr. Vasil.

Para probar estos modelos, los investigadores desarrollaron las primeras simulaciones realistas a pequeña escala de la fusión del hielo en agua salada.

"Estamos seguros de que este modelo captura lo suficiente de la complejidad para que ahora tengamos una manera mucho mejor de explicar cómo se derriten los icebergs", dijo Hester.

El Dr. Vasil, quien es supervisor del postdoctorado del Sr. Hester, dijo: "Antes de que Eric comenzara su doctorado, las herramientas computacionales para modelar este tipo de sistemas realmente no existían. Eric tomó un prototipo muy simple y lo hizo funcionar maravillosamente en el complejo problema del derretimiento del hielo".

El Dr. Vasil dijo que estos métodos se pueden aplicar a muchos otros sistemas, incluido el derretimiento de los glaciares o el derretimiento del hielo marino salino congelado.

"Pero no termina ahí. Sus métodos también podrían ser utilizados por astrobiólogos para comprender mejor las lunas heladas como Encelado de Saturno, un candidato para encontrar vida en otras partes del Sistema Solar".

Los hallazgos ha sido publicados en Physical Review Fluids: Aspect ratio affects iceberg melting

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