2020: Año del océano silencioso

océanos silenciosos 2020

Monitorean el impacto en la vida marina de los océanos 'silenciosos' durante la pandemia

El año pasado, cuando los confinamientos relacionados con la pandemia cerraron las fronteras del mundo, nuestros océanos, al igual que nuestras ciudades, se quedaron más silenciosos de lo que probablemente han estado desde el inicio de la globalización.

Ahora, los científicos esperan estudiar cómo ha afectado exactamente la tranquilidad resultante a las especies marinas generalmente asediadas por la contaminación acústica del transporte marítimo, la pesca y otro tráfico oceánico antropogénico.

El equipo de científicos, del International Quiet Ocean Experiment (IQOE), ha identificado en todo el mundo más de 200 hidrófonos oceánicos no militares que han estado escuchando los paisajes sonoros del océano. Esperan finalmente reunir datos de alrededor de 500 máquinas, escuchar cómo las ballenas, delfines y otros animales marinos, mamíferos o no, han vivido, viajado y se han comportado, y si ha tenido un impacto la reducción de la actividad humana ambiental.

El estudio marca la primera vez que la poco entendida relación entre el sonido artificial y las criaturas oceánicas se examinará a fondo a escala mundial.

"La medición de la variabilidad y el cambio en el sonido ambiental o de fondo del océano a lo largo del tiempo constituye la base para caracterizar los 'paisajes sonoros' marinos", dice el colaborador Peter L. Tyack, profesor de Biología de Mamíferos Marinos en la Universidad de St Andrews, Escocia.

"La evaluación de los riesgos del sonido subacuático para la vida marina requiere comprender qué niveles de sonido causan efectos nocivos y en qué parte del océano los animales vulnerables pueden estar expuestos a sonidos que superen estos niveles. El escaso y esporádico despliegue de hidrófonos y los obstáculos para integrar las mediciones que se realizan han limitado estrechamente lo que sabemos con seguridad".

La red de hidrófonos que se utiliza para agrupar datos se concentra principalmente en mares poco profundos y áreas de plataforma donde la actividad humana es más activa, pero también hay en la red estaciones de aguas profundas que revelarán más sobre los sonidos de larga distancia y baja frecuencia y sus impactos.

La red se basa principalmente en los EE. UU. Continental y Canadá, así como en Europa, y los investigadores dicen que se necesitan más mediciones del menos poblado hemisferio sur.

Una ventana de oportunidad

IQOE logo

El International Quiet Ocean Experiment se formó originalmente en 2011 por expertos que querían crear una serie temporal de mediciones del sonido ambiental en diferentes ubicaciones oceánicas, para revelar variabilidad y cambios en la intensidad y otras propiedades del sonido en un rango de frecuencias.

Luego llegó 2020, y presentó una oportunidad única, y potencialmente irrepetible, de comparar nuestros paisajes sonoros oceánicos en "negocios como de costumbre" y "modo silencioso".

"Para observar un regreso a las condiciones normales a medida que cede la pandemia, el monitoreo acústico intensivo de muchos hidrófonos existentes debe continuar al menos hasta el 2021", dice Edward R. Urban Jr, Gerente de Proyectos IQOE, del Comité Científico de Investigación Oceánica.

océanos silenciosos 2020

Nuevas tecnologías de escucha innovadoras

La iniciativa ha llevado a científicos de varios rincones del mundo a colaborar en nuevas tecnologías que harán que sea más simple y más colaborativo estudiar y compartir información sobre paisajes sonoros del océano.

Un equipo de investigadores dirigido por la Universidad de New Hampshire está desarrollando un nuevo software conocido como MANTA, que ayudará al IQOE a estandarizar los datos y compararlos, agruparlos y visualizarlos más fácilmente.

Mientras tanto, los científicos del Instituto Alfred Wegener en Bremerhaven, Alemania, están probando el Open Portal to Underwater Sound (OPUS) para promover el uso de datos acústicos recopilados en todo el mundo y proporcionar un fácil acceso a los datos procesados por MANTA.

Ya se ha demostrado que los paisajes sonoros afectan el comportamiento de los animales marinos

Este estudio se basa en investigaciones anteriores que demuestran un vínculo entre el ruido antropogénico y los patrones de comportamiento de los animales del océano.

Por ejemplo, después de los ataques terroristas del 11 de septiembre, el transporte marítimo se desaceleró significativamente, lo que llevó a los científicos a investigar si la reducción del ruido afectó los niveles de estrés en las ballenas francas del Atlántico Norte, en peligro de extinción. Los datos de 2001 revelaron que los niveles de estrés de septiembre fueron más bajos que en los años siguientes, lo que sugiere que el océano industrializado puede causar estrés crónico en los mamíferos marinos.

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