Los peces comen plástico desde la década de 1950. Y esta empeorando

plástico en los peces

Las consecuencias de nuestra dependencia de los plásticos

Todos los días, los peces de todo el océano del mundo comen microplásticos: pequeñas piezas de plástico apenas visibles que se forman cuando los objetos de plástico más grandes, como los envases de comida, se rompen en pedazos más pequeños. Esto ha estado sucediendo durante un tiempo, pero los investigadores no estaban exactamente seguros de cuánto tiempo.

Ahora, investigadores de la Universidad Loyola de Chicago observaron las entrañas de los peces de agua dulce conservados en colecciones de museos. Descubrieron que los peces han estado comiendo microplásticos desde la década de 1950 y que la concentración en sus entrañas solo ha aumentado con el tiempo.

"Durante los últimos 10 o 15 años, la conciencia pública ha sabido que hay un problema con el plástico en el agua. Pero en realidad, los organismos probablemente han estado expuestos a la basura plástica desde que se inventó el plástico, y no sabemos cómo es ese contexto histórico", dijo en un comunicado Tim Hoellein, coautor del estudio.

Estudios anteriores han demostrado que comer microplásticos puede provocar aneurismas y cambios reproductivos en los peces, además de afectar el rendimiento cognitivo de los cangrejos ermitaños y debilitar el rendimiento físico de los mejillones. También hay pruebas de que los microplásticos suben por la cadena alimentaria y tienen potenciales efectos en los seres humanos. No estamos seguros de cuán malos son los microplásticos, pero es casi seguro que no sean buenos para nosotros.

Hoellein y su equipo querían comprender cómo se han acumulado los microplásticos en el océano durante el siglo pasado y qué significaba eso para los peces del pasado. Se dieron cuenta de que el mejor lugar para ir era el Museo Field de Chicago, donde se conservan en alcohol alrededor de dos millones de especímenes de peces y se almacenan en una colección subterránea.

Se centraron en cuatro especies en particular: lobina negra (Micropterus salmoides), bagre de canal (Ictalurus punctatus), arenillas (Notropis stramineus) y gobios redondos (Neogobius melanostomus). Los cuatro tienen registros que datan de 2017 hasta 1900. Los investigadores también recolectaron para el estudio muestras frescas de la especie.

"Analizamos estos frascos llenos de peces y utilizamos especímenes que eran promedio, no los más grandes ni los más pequeños, y luego usamos bisturís y pinzas para diseccionar los tractos digestivos", dijo en el comunicado Loren Hou, autora principal del artículo. "Intentamos obtener al menos cinco especímenes por década".

Para encontrar realmente el plástico en las tripas de los peces, los investigadores trataron el tracto digestivo con peróxido de hidrógeno, una sustancia que descompone la materia orgánica pero deja los plásticos intactos. Luego, también usaron microscopios para identificar los materiales con bordes sospechosamente suaves que podrían ser indicativos de microplásticos.

Los hallazgos mostraron que la cantidad de microplásticos en las tripas de los peces aumentó significativamente con el tiempo a medida que se fabricaba y acumulaba más plástico en el ecosistema. No había partículas de plástico antes de mediados de siglo. Pero cuando se industrializó la fabricación de plástico en la década de 1950, las concentraciones se dispararon.

Si bien los investigadores no observaron cómo afectaba a los peces el consumo de estos microplásticos, querían comprobar los cambios en el tracto digestivo y el aumento del estrés, como se vio en estudios anteriores. Esperan que sus hallazgos sirvan como una llamada de atención para cambiar nuestra relación con el plástico y argumentan que el propósito de su trabajo es contribuir a las soluciones.

"Los microplásticos pueden provenir de la fragmentación de objetos más grandes, pero a menudo provienen de la ropa. Siempre que laves un par de mallas o una camisa de poliéster, se rompen y se tiran al suministro de agua pequeños hilos. Es plástico en tu espalda, y esa no es la forma en que lo hemos estado pensando", dijo Hoellein en el comunicado.

El estudio fue publicado en la revista Ecological Applications: A fish tale: a century of museum specimens reveal increasing microplastic concentrations in freshwater fish

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