El atún rojo revela patrones oceánicos globales de contaminación por mercurio

banco de atún rojo

Son excelentes indicadores del riesgo que representa el mercurio para los océanos y la vida humana

El atún rojo, una longeva especie migratoria que acumula mercurio a medida que envejece, puede usarse como un barómetro global del metal pesado y el riesgo que representa para la vida marina y la salud humana, según un estudio de Rutgers y otras instituciones.

El atún rojo, una de las especies de peces más grandes y más rápidas de la Tierra, se distribuye ampliamente por los océanos del mundo, pero la sobrepesca debida a la demanda de los consumidores ha agotado gravemente sus poblaciones. También tienen altas concentraciones de metilmercurio neurotóxico en sus tejidos musculares, que aumentan con la edad.

El metilmercurio es la forma de mercurio que se biomagnifica en las redes alimentarias acuáticas, lo que genera concentraciones neurotóxicas en la carne de atún rojo que a menudo superan los niveles seguros para el consumo humano. Pero no se comprende bien cómo varía la acumulación de mercurio entre el atún rojo distribuido en todo el mundo.

Se han propuesto varias especies de atún como bioindicadores de cambios en la contaminación oceánica por mercurio, pero son difíciles las comparaciones directas de las concentraciones de mercurio en los tejidos de los peces en el espacio y el tiempo porque además de las diferencias taxonómicas, los niveles de mercurio en los peces marinos se ven afectados por la edad, el tamaño, la posición en la red alimentaria y el tipo y abundancia de presas, que varían según las condiciones ambientales locales y globales.

Para abordar estos problemas y proporcionar una base estándar de comparación de la contaminación por mercurio en los océanos del mundo, los investigadores compararon los cambios en la concentración de mercurio en los músculos entre las especies de atún rojo de cuatro diferentes subcuencas oceánicas. Hay tres especies de atún rojo: Atlántico (el más grande y más amenazado), Pacífico y Sur. La mayoría de las capturas de atún rojo del Atlántico proceden del Mar Mediterráneo, que es la pesquería de atún rojo más importante del mundo.

distribuciones de atún rojo

Imagen: Distribuciones globales, áreas de desove, rutas de migración y concentraciones promedio de THg (μg ⋅ g −1 ww) de las tres especies de atún rojo y sus subpoblaciones.

Después de una revisión exhaustiva de estudios previos y análisis de mercurio en muestras de tejido muscular de 1998 a 2019, los investigadores encontraron que las tasas de acumulación de mercurio en el atún rojo son más altas en el Mediterráneo y disminuyen en el Océano Pacífico norte, Océano Índico y Océano Atlántico norte.

Además, las tasas de acumulación de mercurio aumentan en proporción a las concentraciones de metilmercurio en el agua de mar regional y el zooplancton, lo que vincula la acumulación de metilmercurio en el atún rojo con la biodisponibilidad del metilmercurio en la base de la red alimentaria de cada subcuenca.

Los patrones globales observados corresponden a los niveles de mercurio en cada subcuenca oceánica: los océanos Mediterráneo, Pacífico norte e Índico están sujetos a procesos naturales como la lixiviación de mercurio de las rocas y a la contaminación humana de la minería de metales, la fundición y la quema de combustibles fósiles, mientras que el norte El océano Atlántico lo es menos. Las tasas de acumulación de mercurio en el atún rojo como índice de contaminación global reflejan las fuentes naturales y humanas y la circulación global de las corrientes oceánicas profundas impulsadas por las diferencias en la densidad del agua, que está controlada por la temperatura y la salinidad, encontraron los investigadores.

"Nuestro estudio muestra que las tasas de acumulación de mercurio en el atún rojo pueden usarse como un índice de contaminación global que puede revelar patrones de contaminación por mercurio y biodisponibilidad en los océanos, emisiones naturales y causadas por humanos y características ambientales regionales", dijo uno de los autores principales del estudio, John Reinfelder, profesor del Departamento de Ciencias Ambientales de la Universidad de Rutgers en New Brunswick, cuya investigación se centra en la biogeoquímica de los elementos químicos en los ecosistemas marinos y de agua dulce.

"En general, las tasas de acumulación de mercurio proporcionan un medio para comparar la biodisponibilidad del mercurio entre poblaciones geográficamente distintas de peces marinos de nivel trófico superior en las subcuencas oceánicas, investigar la dinámica trófica del mercurio en las redes tróficas marinas y mejorar las evaluaciones de riesgos para la salud pública de la exposición al mercurio de los pescados".

El estudio se realizó en colaboración con investigadores de la Universidad Nacional de Taiwán y la Universidad de California, Santa Cruz.

El estudio aparece en la revista PNAS: Bluefin tuna reveal global patterns of mercury pollution and bioavailability in the world's oceans

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