updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

El 99% del plástico que tiramos en el océano ha desaparecido misteriosamente

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basura plástica en el océano

Lo que probablemente suceda es que los peces pequeños se lo estén comiendo

Aunque el plástico fue inventado en la década de 1800, en realidad sólo alrededor de 1950 se incrementó la historia del amor humano por el plástico. Y lo hizo hasta aumentar veinte veces más en sólo dos décadas desde casi las 2,2 millones de toneladas de plástico producidas en 1950.

Desde la década de 1970, al menos el 0,1% de este plástico ha terminado en el océano. Estimaciones conservadoras estiman la cantidad de plástico alrededor del océano en 1 millón de toneladas (aunque es probablemente mucho más).

producción de plásticoen el mundo

Pero aquí está lo raro: No está ahí. O por lo menos, la mayor parte. Los científicos han encontrado que entre 7.000 y 35.000 toneladas de plástico flotan en la superficie del océano abierto, de acuerdo con un nuevo estudio que acaba de publicarse por el Centre Oceanogràfic de Balears (IEO): Plastic debris in the open ocean. En Otras Palabras, ha Desaparecido el 97-99% de la basura de plástico.    

Así que ¿dónde fue? Aunque es posible que la luz solar la esté erosionando, O que las pequeñas piezas vuelvan de nuevo a tierra, los investigadores se muestran escépticos.

Lo que probablemente suceda, teorizan los científicos, es que los peces pequeños se la estén comiendo. Lo más probable es que los pequeños plásticos sean ingeridos por especies "mesopelágicas", como el pez linterna y otros, es decir, los que viven en la franja media del océano nadando a la superficie durante la noche para alimentarse. Estos son de lejos los peces más poblados del mar.

pez mesopelágico

Una pista de que estos pequeños peces engullen toneladas de plástico viene del hecho de que el tamaño de los gránulos de plástico que han desaparecido son en su mayoría aquellos que van de 0,5 a 5 milímetros de tamaño aproximadamente, las mismas dimensiones de las criaturas que comen los peces mesopelágicos.

Efectivamente, estudios de sus contenidos estomacales han encontrado que no sólo se habían tragado alrededor de un tercio trozos de plástico, sino que el tamaño de la basura que habían comido era de ese tamaño exacto.

Esto también tiene sentido debido a que el plástico está terminando para arriba. Aquí está un mapa:

concentración de basura plástica en el océano

Como puede verse, las concentraciones más altas se encuentran en los cinco giros (gigantes corrientes oceánicas rotatorias).

Cuando las corrientes frías entran en contacto con los cálidas, se forma un enorme vórtice de agua estancada y basura. Estas corrientes se cree que actúan como bandas transportadoras del plástico depositado en el mar por la escorrentía de las tormentas en uno de estos giros en movimiento, a veces a cientos de miles de kilómetros de distancia. El único de los cinco que ha sido bien estudiado es el Giro Subtropical del Océano Pacífico Norte, que se piensa que es el doble del tamaño de Texas. Y como suele suceder, estos pequeños peces mesopelágicos abundan alrededor de los giros oceánicos, con una densidad en el océano abierto de alrededor de un pez por metro cuadrado.

los 5 giros oceánicos

No tenemos un buen sentido de lo que la deglución de plástico hace a estos peces, o incluso si son capaces de excretar o vomitar su comida de plástico. Eso es preocupante, ya que los productos químicos tóxicos en el plástico podrían permear el tejido de los peces mesopelágicos, siendo también potencialmente perjudicial para los seres humanos. Según el estudio, partículas en el rango de 0,5 a 5 milímetros también se encuentran comúnmente en los vientres de los depredadores que se alimentan de estos peces más pequeños. Entre ellos se incluyen el atún, la caballa y otros favoritos de los menús de sushi.

Artículo científico: Plastic debris in the open ocean