updated 1:06 AM CET, Dec 11, 2016

Encuentran zonas muertas en aguas abiertas del Atlántico

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almejas muertas

En las zonas muertas puede sobrevivir poco o nada de vida marina

No es mucho lo que puede sobrevivir en una "zona muerta". Estas áreas acuáticas tienen unas bajas concentraciones de oxígeno donde la vida marina muere o desaparece.

Muchas de estas áreas sin vida surgen cerca de las costas, donde vive la gente y se abren paso en el agua peligrosos productos químicos. Ahora un grupo de investigadores alemanes y canadienses han descubierto zonas muertas en las aguas abiertas del Océano Atlántico, que dicen que es la primera vez. Observaron la zona durante siete años y publicaron sus hallazgos el jueves en la revista Biogeosciences.

Los investigadores encontraron estas zonas muertas particulares en aguas tropicales del Atlántico Norte, cientos de millas al oeste de África. Algunas de ellas fueron vistas al norte de las islas de Cabo Verde.

"No es improbable que una zona muerta en alta mar llegará a las islas en algún momento", dijo en un comunicado el autor principal Johannes Karstensen, investigador del Centro Helmholtz de Investigación Oceánica GEOMAR en Kiel en Alemania. "Esto podría causar que la costa sea inundada con agua con poco oxígeno, lo que puede suponer un estrés severo en los ecosistemas costeros y puede incluso provocar la muerte de peces y la mortandad de otras especies marinas".

una zona muerta desde satéliteLas zonas muertas se forman en el interior de enormes torbellinos llamados remolinos. Algunos de los remolinos que los investigadores observaron tenían cientos de pies de altura y un diámetro de rotación de 60 a 94 millas. Las zonas muertas asociadas se alargan cerca de 650 pies.

Karstensen dijo que la concentración mínima de oxígeno en las aguas abiertas del Atlántico se pensaba que era aproximadamente de un milímetro por litro de agua de mar. Encontraron zonas muertas con niveles de oxígeno 20 veces menos que eso, es decir, estas zonas de aguas abiertas no tenían prácticamente nada de oxígeno. El zooplancton - una parte importante de la cadena alimenticia marina - se mantuvo en la superficie de los remolinos durante el día, en lugar de ir a aguas más profundas para alimentarse.

Las zonas muertas se producen en todo el mundo.  De acuerdo con la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, "no hay ninguna parte de Estados Unidos o del mundo que sea inmune" a ellas. Una enorme zona muerta, que puede ser tan grande como el estado de Massachusetts, surge cada temporada en el Golfo de México. El Mar Báltico tiene siete de las 10 zonas muertas más grandes del mundo".

Las zonas muertas más grandes preocupan cerca de las costas, sobre todo por la contaminación por nutrientes causada por la actividad humana. Fertilizantes y productos químicos que alimentan floraciones de algas que se activan en el agua, que luego utilizan una gran cantidad de oxígeno cuando finalmente se descomponen.

A diferencia de esas zonas muertas, los investigadores observaron que los remolinos surgieron en una corriente procedente de la costa de África occidental, y que luego se traslada lentamente hacia el oeste cuando la tierra gira. La circulación del agua crea una fina capa en la parte superior "que activa un intenso crecimiento de plantas", dijo Karstensen. Ese crecimiento de las plantas, además de la rotación, hace que el agua pierda más y más oxígeno.

áreas del mundo con zonas muertas

Los científicos han estado advirtiendo que las zonas muertas - donde puede sobrevivir poco o nada de vida marina - en todo el mundo podría ampliarse con el calentamiento de las aguas. Un informe de Smithsonian publicado en 2014 en Global Change Biology encontró que el 94 por ciento de las zonas muertas del océano están en zonas que se espera se calienten por lo menos 2 grados centígrados para finales de siglo.

El número de zonas muertas, ahora más de 400, se ha duplicado cada década desde 1960, encontró un estudio de 2008 publicado en la revista Science. Según ese estudio, cubrían aproximadamente 95,000 millas cuadradas.

Artículo científico: Open ocean dead zones in the tropical North Atlantic Ocean