updated 1:55 AM CET, Dec 5, 2016

La contaminación del plástico en el océano está alcanzando niveles de crisis

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embases de plástico en una playa

El plástico se ha infiltrado en el ecosistema del océano desde el plancton hasta las ballenas

Hay 5,25 billones de piezas de basura de plástico en los océanos del mundo y, cada año, se añaden a la cuenta 8 millones de toneladas de plástico. Eso es equivalente a un camión de la basura municipal vertiendo su contenido desde la playa cada minuto. Aunque los océanos parecen lo suficientemente vastos como para soportar una gran cantidad de plástico, el nivel de residuos está empezando a llegar a un punto de crisis: Según un nuevo informe de Ocean Conservancy, en colaboración con el Centro McKinsey para Negocios y Medio Ambiente, en 2025 el océano podría contener una tonelada de plástico por cada tres toneladas de peces.

Todos estos fragmentos flotantes de plástico de tamaño micrométrico no sólo perturban los ecosistemas marinos, sino que también envenenan el suministro mundial de productos marinos. "Está llegando a proporciones de crisis", dice Andreas Merkl, CEO de Ocean Conservancy. "El plástico se desintegra en pequeños trozos que parecen plancton y es comido por todos, desde el plancton hasta las ballenas". El plástico actúa como una esponja de la contaminación en el océano, así que cuando los fragmentos son ingeridos por la vida silvestre, el plástico podría ser una píldora venenosa.

El nuevo informe pide un enfoque en la mejora de los sistemas de gestión de residuos a un puñado de países en desarrollo que son los más responsables de la llegada de plástico al océano. China, Indonesia, Filipinas, Tailandia y Vietnam aportan más de la mitad del plástico de los océanos, ya que su infraestructura de basuras no ha seguido el ritmo de su rápida industrialización. "Podemos concentrarnos en los lugares donde el plástico está golpeando el océano", dice Merkl. "Cinco países resolverían la mitad del problema".

En promedio, sólo alrededor del 40% de los residuos en estos países es en realidad recogido para su eliminación. Pero no se trata sólo de residuos sin recoger, aunque estos son las tres cuartas partes del problema. La otra cuarta parte del plástico de los océanos proviene de actividades posteriores a la recogida. Incluso cuando una empresa de gestión de residuos recoge la basura hasta los vertederos, los vertederos mal aisladas o el vertido ilegal de basura significa que todavía termina en el océano.

Pero, ¿cómo pueden los países contener la llegada de desechos al océano cuando viene de tantas fuentes? El informe de Ocean Conservancy sugiere cinco "palancas": los servicios de recogida de residuos, el cierre de los puntos de fuga en el sistema de recolección, la gasificación y la incineración de residuos, y las instalaciones de reciclaje. La tasa media de recogida de residuos en los países de interés está apenas por encima del 40%, y la mayoría de los residuos terminan como basura. Sólo mediante la ampliación de los sistemas de recogida y tapando sus puntos de fuga, dice el informe, las fugas de plásticos podrían reducirse en un 50% para 2020.

basura de plástico en una playa de IndonesiaNo es sólo quimera de un ambientalista. Coca-Cola y Dow Chemical, junto con algunas otras empresas multinacionales que se anunciarán pronto, han unido sus fuerzas con el Ocean Conservancy para luchar contra la contaminación del océano. Dow Packaging, un director de sostenibilidad del plástico global, dice en un comunicado de prensa: "Estamos comprometidos a trabajar hacia un futuro de un océano libre de plástico. Las empresas no hacen el plástico con la intención de que acabe en el océano, y reconocen el fuerte papel que debe jugar la industria con el fin de ayudar a eliminar los residuos de plástico al mar en 2035".

Merkl hizo hincapié en que los países no pueden apostar por el reciclaje como la manera de salir del problema. Sólo alrededor del 20% de los residuos es suficientemente valioso como para ser digno de reciclaje: el resto, poco glamouroso, debe ser enviado a vertederos sanitarios o plantas de conversión de residuos en energía. "Hay que concentrarse en los fundamentos de la gestión de los residuos", dice. Y mientras que la construcción de vertederos sanitarios e incineradoras en estos países en desarrollo podría no ser suficiente, es mucho más amigable con el medio ambiente que dejar que los desechos lleguen hasta los océanos del mundo.

Informe: "Stemming the Tide: Land-based strategies for a plastic-free ocean"