updated 9:31 AM CEST, Oct 17, 2017

La "Zona Muerta" del Golfo de México podría este año casi duplicar su tamaño

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zona muerta del Golfo de México

Elimina la vida marina en la zona - o mata especies que no pueden escapar

La "zona muerta" pobre en oxígeno en el Golfo de México podría ser la más grande registrada este año, casi duplicando su tamaño para cubrir un área de océano tan grande como Vermont, según cálculos de la Universidad Estatal de Luisiana (LSU).

La zona muerta del Golfo se desarrolla cuando la escorrentía rica en nitrógeno del cinturón de granjas del Medio Oeste se vierte en los ríos y sale hacia el Golfo. Ese escurrimiento está cargado con fertilizantes, así como nutrientes de desechos animales y humanos, y alimenta el crecimiento de algas que mueren, se hunden y se descomponen, agotando los niveles de oxígeno en el mar. Eso elimina la vida marina en la zona - o mata especies que no pueden escapar.

Este año, la LSU y sus socios en el Consorcio de Universidades Marinas de Louisiana estiman que la zona cubrirá más de 10.000 millas cuadradas (26.000 kilómetros cuadrados) de las costas de Luisiana y Texas. Las aguas altas del río Mississippi y las concentraciones de nitrógeno de esta primavera superiores a la media en la vía acuática están impulsando la estimación hacia arriba, dijo Nancy Rabalais, profesora de ecosistemas marinos de la LSU.

"Hubo mucho nitrato saliendo en mayo, que fue el factor más importante en nuestra predicción", dijo Rabalais.

Científicos de agencias federales emitieron el martes una estimación menor de la zona muerta de este año. Pero incluso su cifra de casi 8.200 millas cuadradas pondría 2017 en tercer lugar entre los 32 años en que se han rastreado la zona, y muy por encima de la media de unas 5.300 millas cuadradas.

La zona muerta también tiene el potencial de succionar el dinero de las carteras de los consumidores: Esto condujo a precios más altos para los camarones grandes, ya que los pesqueros que trabajan con agua hipóxica terminan en sus redes con una mayor proporción de camarones más pequeños y menos valiosos, informaron investigadores de la Universidad de Duke a principios de este año.

delta del río Mississippi

Los esfuerzos para atajar las raíces de la zona muerta han tenido poco efecto hasta ahora, dijo Rabalais. Algunas granjas están adoptando prácticas que reducen la cantidad de fertilizantes y labranza necesaria para sembrar cultivos, "pero el porcentaje del área en la cuenca es bastante pequeño".

"Hay un grupo de trabajo federal-estatal para proponer recomendaciones por estado para reducir los nutrientes", dijo. "Si se leen los detalles de la previsión y los cambios en los flujos con el tiempo, se puede ver que no ha habido mucho cambio. Lo que significa que los pocos esfuerzos realmente concertados para reducir los nutrientes han sido abrumados por la forma habitual de los grandes agronegocios en la cuenca".

Los investigadores intentarán confirmar el tamaño del área con un crucero de investigación en julio. Rabalais dijo que la zona podría ser más pequeña si una tormenta tropical mayor agita el Golfo, mezclando más aire de la superficie en el agua. Una gran tormenta podría significar una zona muerta un 30 por ciento más pequeña de lo estimado, señala el informe de la LSU, pero eso lo dejaría casi un 50 por ciento más grande que el promedio.

Cuando la tormenta tropical Cindy se dirigió hacia un aterrizaje esperado cerca de la línea estatal Texas-Luisiana, "Las olas realmente aumentaron", dijo Rabalais. Por eso se espera que aumenten temporalmente los niveles de oxígeno, "pero se estabilizarán y volverán a oxígeno bajo".

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