updated 9:06 AM CEST, Jun 19, 2018

Una 'autocaravana marina para microbios'

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basura plástica en un arrecife de coral

La basura plástica oceánica transmite enfermedades a los arrecifes de coral

Para los arrecifes de coral, la amenaza del cambio climático y el blanqueamiento ya son bastante malos. Un grupo de investigación internacional dirigido por la Universidad de Cornell descubrió que la basura plástica, ubicua en todos los océanos del mundo, intensifica la enfermedad del coral y aumenta los riesgos para los arrecifes, según un nuevo estudio en la revista Science.

"La basura plástica actúan como una autocaravana marina para microbios", dijo la autora principal del estudio, Joleah Lamb, investigadora postdoctoral en Cornell. Ella comenzó a recopilar estos datos como candidata a doctorado en la Universidad James Cook en Australia.

"Los plásticos son barcos ideales para colonizar organismos microscópicos que podrían desencadenar enfermedades si entran en contacto con los corales", dijo Lamb. "Se ha demostrado que los artículos de plástico, comúnmente hechos de polipropileno, como tapas de botellas y cepillos de dientes, se vuelven fuertemente habitados por bacterias. Esto está asociado con el devastador grupo mundial de enfermedades de los corales conocidas como síndromes blancos".

Cuando la basura plástica se encuentran con el coral, dicen los autores, la probabilidad de enfermedad aumenta del 4 al 89 por ciento, un cambio de 20 veces. Los científicos estiman que alrededor de 11.100 millones de artículos de plástico están enredados en los arrecifes de toda la región de Asia y el Pacífico, y que esto probablemente aumentará un 40 por ciento en los próximos siete años.

basura plástica en una playa

Los corales son pequeños animales con tejido vivo que se adhieren y se complementan para formar "apartamentos" o arrecifes. Los patógenos bacterianos viajan a bordo de los plásticos, alterando los delicados tejidos de coral y su microbioma.

"Lo que es preocupante acerca de las enfermedades de los corales es que una vez que ocurre la pérdida del tejido coralino, no regresa", dijo Lamb. "Es como tener gangrena en el pie y no hay nada que puedas hacer para evitar que afecte a todo tu cuerpo".

observación de corales en la Gran BarreraLamb y sus colegas encuestaron 159 arrecifes de coral de Indonesia, Australia, Myanmar y Tailandia, examinando visualmente cerca de 125.000 corales constructores de arrecifes para ver la pérdida de tejido y lesiones de enfermedades. El número de artículos de plástico varió ampliamente, de 0,4 artículos por 100 metros cuadrados (aproximadamente el tamaño de un apartamento de dos habitaciones en Manhattan), en Australia, a 25,6 artículos por cada 100 metros cuadrados en Indonesia. Esto es significativo dado que se estima que ingresarán al océano en un solo año entre 4,8 y 12,7 millones de toneladas métricas de basura plástica, dijo Lamb.

Los científicos pronosticaron que, para el año 2025, el plástico que ingresa al medio marino aumentará a aproximadamente 15.700 millones de artículos de plástico en los arrecifes de coral, lo que podría conducir a enfermedades de la banda de erosión esquelética, síndromes blancos y enfermedad de la banda negra.

"Nuestro trabajo muestra que la contaminación plástica está matando a los corales. Nuestro objetivo es centrarnos menos en medir las cosas que mueren y más en encontrar soluciones", dijo el autor principal Drew Harvell, profesor de ecología y biología evolutiva. "Si bien en el corto plazo no podemos detener el gran impacto del calentamiento global en la salud de los corales, este nuevo trabajo debería impulsar políticas para reducir la contaminación por plástico".

Los arrecifes de coral son hábitats productivos en medio de aguas pobres en nutrientes, dijo Harvell. Gracias a la relación simbiótica entre los corales y sus algas de energía solar, "Este milagro de la construcción crea las bases para la mayor biodiversidad en nuestros océanos", dijo. "Los corales están creando un hábitat para otras especies, y los arrecifes son fundamentales para la pesca".

Lamb dijo: "Este estudio demuestra que las reducciones en la cantidad de desechos plásticos que ingresan al océano tendrán beneficios directos para los arrecifes de coral al reducir la mortalidad asociada a la enfermedad".

Artículo científico: Plastic waste associated with disease on coral reefs

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