Florida declara el estado de emergencia: marea roja mata animales e interrumpe el turismo

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tiburón ballena muerto en Florida

Las muestras de agua en alta mar muestran concentraciones de algas letalmente altas

El gobernador de Florida hizo esta semana oficial lo que los residentes del suroeste de Florida ya sabían: la proliferación de algas tóxicas que ha oscurecido las aguas del golfo es una emergencia. La marea roja ha dificultado la respiración de los lugareños, ahuyentado a los turistas y esparcido en populares playas hediondos cadáveres de peces, anguilas, marsopas, tortugas, manatíes y un tiburón ballena de 26 pies.

El gobernador Rick Scott (R) declaró el lunes por la noche estado de emergencia en siete condados que se extienden desde el sur de Tampa Bay hasta el borde de los Everglades. Scott prometió $ 1.5 millones en fondos de emergencia.

El gobernador se enfrentará este otoño en las urnas al senador Bill Nelson (D) en un carrera para el escaño del Senado que Nelson ha ocupado por tres períodos. Cada hombre ha acusado al otro de no abordar la calamidad de la marea roja y el florecimiento simultáneo de un tipo diferente de algas que está obstruyendo los ríos y canales y esparciendo una espuma sobre el lago Okeechobee.

Los ciudadanos de las comunidades de jubilados están informando problemas respiratorios por los vapores del organismo microscópico de marea roja llamado Karenia brevis. Un reciente estudio encontró un aumento del 50 por ciento en las visitas al hospital debido a problemas respiratorios durante las floraciones de la marea roja.

La marea roja se ha estado moviendo gradualmente al norte, a la boca de Tampa Bay, de acuerdo con los datos de seguimiento del estado. En muchos lugares los informes diarios continúan diciendo "Color de agua: oscuro" e "Irritación respiratoria: intensa". Lo peor de todo son los informes que dicen "Peces muertos: alto".

Rick Bartleson, un investigador de la Fundación de Conservación Sanibel-Captiva, dijo que las muestras de agua en alta mar muestran concentraciones de algas letalmente altas.

"No quedan peces". La marea roja los mató a todos", dijo. "Todas nuestras concentraciones de marea roja siguen siendo altas y todavía matarían a los peces si estuvieran allí afuera".

Las algas se encuentran en ambientes marinos la mayor parte del año, pero en los últimos dos meses han producido altas concentraciones, dijo Kelly Richmond, portavoz de la Comisión de Conservación de Pesca y Vida Silvestre de la Florida. La duración de las floraciones puede verse afectada por la luz del sol, los nutrientes y el contenido de salinidad, dijo.

Las toxinas pueden formarse en forma de aerosol en el viento que se desplaza a tierra, provocando problemas respiratorios o empeoramiento de enfermedades como el asma. Eso ha incitado a huir a muchos turistas y algunos lugareños.

Las tortugas marinas han sido duramente golpeadas, con más de 300 muertos por la marea roja en los condados afectados, de acuerdo con Associated Press.

La declaración de Scott se produjo un día después de que miles de floridanos participaron en una acción colectiva de base en las playas de Florida. A las 10:15 a.m. el domingo se alinearon en la orilla del agua y se tomaron de la mano, una imagen capturada por drones. Estaban tratando de llamar la atención del público.

"Ni siquiera puedo dejar salir mis gatos en el lanai", dijo Amy Ernst, una grabadora de Sarasota que vive cerca de la playa. "Ojos ardientes, ardor en la garganta, problemas sinusales".

Adrienne Miceli-Trask, de 52 años, propietaria de un salón de belleza que ayudó a organizar la protesta Hands Along the Water en Sarasota, dijo: "No es solo en la playa. Está en nuestro canal intracostero. Está en el aire. Es tóxico el jardín de alguien en la intracostera está totalmente lleno de peces muertos. Es asqueroso."

Los científicos están tratando de descubrir por qué, exactamente, la marea roja actual a lo largo de la costa del Golfo ha sido tan prolongada y mortal. Los funcionarios del estado y los científicos señalan que, en la base, este es un fenómeno natural. Los exploradores españoles notaron la desaparición de los peces en el siglo XVI y han sido bien documentados desde la década de 1840.

Pero la incidencia de mareas rojas parece haber aumentado desde los años 50 y 60. El cambio climático podría ser un factor; aguas más cálidas, hasta cierto punto, son compatibles con el crecimiento de algas. La temperatura de la superficie del Golfo de México se ha calentado aproximadamente dos grados Fahrenheit desde 1977.

Hay una huella humana más directa en la crisis actual: El paisaje de Florida y el flujo de agua han sido radicalmente alterados por la agricultura, los canales, las zanjas, los rompeolas, los diques y los extensos desarrollos de viviendas que han surgido a medida que la población del estado ha crecido. Bartleson dijo que el Condado de Lee solía ser 50 por ciento de tierras pantanosas y ahora tiene alrededor de 10 por ciento de humedales.

En los viejos tiempos, dijo, el agua de lluvia se filtraba lentamente en el acuífero o se filtraba en los estuarios. Ahora se precipita rápidamente, sin filtrar, a ríos y bahías y al golfo, típicamente cargado con nutrientes agrícolas como nitrógeno y fósforo, que alimentan a las algas.

El huracán Irma golpeó frontalmente al estado en septiembre pasado, y la floración de la marea roja comenzó aproximadamente un mes después. El Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE. UU. se vio obligado a liberar grandes cantidades de agua cargada de nutrientes del lago Okeechobee para evitar el desbordamiento del venerable Hoover Dike.

Esos nutrientes alimentaron las algas verdes en los canales y ríos interiores y fluyeron a través del río Caloosahatchee hacia las aguas poco profundas a lo largo de la costa del Golfo. Es plausible que alimentó la floración de la marea roja. Algunos científicos dudan en declarar una causa y efecto directo, aunque Bartleson dijo de la marea roja actual: "Es con esteroides con nuestros nutrientes".

Los investigadores han experimentado con formas de matar las algas tóxicas, pero están procediendo con cautela porque no saben qué efectos podría tener en el ecosistema.

La floración de algas Karenia brevis está compuesta de millones de pequeños organismos vegetales unicelulares. Al igual que muchas plantas en tierra, producen productos químicos como defensa. Una de estas armas es el compuesto brevetoxina.

"El océano tiene miles de especies de algas, realmente solo un poco más de cien producen toxinas que son peligrosas para nosotros", dijo Don Anderson, el director de la Oficina Nacional de EE.UU. para las floraciones de algas nocivas, con sede en la Institución Oceanográfica Woods Hole. "Las algas en general son muy importantes para la vida marina".

Históricamente las floraciones de algas se vuelven más frecuentes en el otoño y disminuyen a fines del invierno y la primavera. Menos lluvia y viento incrementado podrían aliviar esta mortal marea roja. Pero, por ahora, no hay un final a la vista.

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