Las ratas han muerto. Larga vida a las ratas

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rata nadando

Un año después que trabajos de erradicación se declararan un éxito, las ratas regresaron a dos islas Haida Gwaii

Parques Canadá se imaginó que tenía las ratas bajp control. En 2013, la agencia arrojó gránulos (pellets) envenenados desde helicópteros en las islas de Faraday y Murchison en la Reserva del Parque Nacional Gwaii Haanas, en la Reserva del Área Nacional de Conservación Marina y en el Patrimonio de Haida en Haida Gwaii, Columbia Británica.

El objetivo era librar de lado a lado de las islas las ratas negras invasoras, que fueron introducidas en la región por barcos hace más de un siglo y que desde entonces han diezmado colonias vulnerables de anidación de aves marinas. El lanzamiento de pellets fue parte de un esfuerzo de erradicación de varios años que hizo que la agencia y sus socios gastaran CAN $ 3.18 millones entre 2011 y 2015.

Para 2016, la Nación Haida, Parks Canada, y una variedad de grupos gubernamentales y de conservación, estaban celebrando su triunfo sobre las ratas en estas remotas y escarpadas islas. El monitoreo de seguimiento sugirió un aumento del seis por ciento en la población local de murrelets o mérgulos antiguos (Synthliboramphus antiquus), una ave marina protegida por el gobierno, de color blanco y negro, rechoncha, que era uno de los focos del esfuerzo de conservación.

mapa Haida GwaiiPero la fiesta duró poco. En septiembre de 2017, las cámaras mostraron que las ratas estaban una vez más en las islas. Estas no eran las ratas negras que habían sido erradicadas, sino nuevos invasores: ratas marrones más grandes y agresivas. "Fueron noticias aplastantes", dice Miranda Post, una portavoz de Parks Canada.

¿Como llegaron ahi? Encontrar la respuesta podría tener implicaciones de gran alcance, dada la plaga global de roedores invasores en las islas.

Bryson Sjodin, un estudiante graduado de la Universidad de British Columbia que está estudiando la historia y la dinámica en curso de las invasiones de ratas en Haida Gwaii, dice que es lógico pensar que nadaron. Los análisis genéticos de ratas recolectadas en islas a lo largo de Haida Gwaii sugieren que la fuente más probable para los nuevos colonos fue cerca de la isla Lyell.

Dependiendo de las mareas, la isla de Lyell se encuentra a 800 a 900 metros al norte de la isla de Faraday. Las ratas "no parecen ser muy buenas para nadar, pero son sorprendentemente móviles", dice Sjodin. La investigación de campo y laboratorio con ratas marrones en otras partes del mundo apoya esa teoría, hasta cierto punto.

oreja deshidratada de rata marrónImagen de la derecha: Durante la última década, los investigadores de campo de Haida Gwaii han estado capturando y matando ratas marrones como parte de un estudio más amplio sobre la dinámica de las ratas. Hasta el momento, han enviado a Sjodin alrededor de 600 oídos deshidratados para su análisis de ADN. "Es un poco morboso", reconoce. Foto de Larry Pynn.

James Russell, un biólogo de la Universidad de Auckland, en Nueva Zelanda, que ha estudiado ratas con etiquetas de radio, dice que si bien se sabe que los roedores son buenos nadadores, no colonizan de forma rutinaria a través de distancias tan largas.

Sjodin dice que no pueden descartar otra posibilidad: que una o más ratas se hayan subido a bordo de madera a la deriva. Todo lo que necesitaría una hembra embarazada para cruzar con éxito desde la isla de Lyell y establecer una nueva población en ausencia de depredadores. "Cómo lo hicieron exactamente, no sé si alguna vez responderemos eso", dice Sjodin.

Esta no es la primera vez que ratas marrones han frustrado los esfuerzos de erradicación en la región. En 2011, Parks Canada intentó erradicar ratas de otros dos sitios cercanos de anidación de aves, Arichika y Bischof. Las estaciones de cebos envenenados parecen haber hecho el truco en Arichika, pero las ratas marrones regresaron a la isla Bischof.

La distancia de Lyell a Bischof es de solo 500 metros y, según su investigación de ADN, Sjodin cree que las ratas Bischof también vinieron de la isla de Lyell.

En cuanto a por qué las ratas marrones colonizaron Faraday y Murchison, la mejor suposición de los investigadores es que una explosión demográfica en Lyell hizo que atacaran un nuevo territorio.

Habiendo descubierto de dónde venían las ratas marrones, Sjodin está tratando de averiguar ahora qué tan conectadas están realmente las poblaciones de ratas de la isla en Gwaii Haanas. La isla de Kunga, por ejemplo, está al norte de la isla de Lyell y está rodeada de aguas profundas y frías. Aquí, los análisis genéticos sugieren que las ratas de la isla han vivido en un aislamiento relativo. Esta información será útil para futuros proyectos de erradicación, sugiriendo a los administradores de conservación cuánta separación física es necesaria para salvaguardar sus esfuerzos.

"Si tienes dos poblaciones isleñas estrechamente relacionadas, es probable que estén intercambiando migrantes", dice Sjodin. "Si erradicas una isla pero no la otra, es muy probable que obtengas una recolonización". A nivel mundial, señala, fracasan aproximadamente uno de cada cinco programas de erradicación en las islas, lo que subraya la importancia de encontrar formas de maximizar los dólares de conservación.

En cuanto a las ratas marrones que ya se han dirigido a las islas de Faraday y Murchison, se han colocado trampas de veneno y dióxido de carbono hasta que se pueda encontrar una solución más permanente para una plaga cuya capacidad de resistencia continúa frustrando y asombrando.

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