Se dispara en sedimentos marinos la contaminación plástica posterior a la Segunda Guerra Mundial

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plásticos en el océano

Cada año ingresan al océano entre 4,8 y 12,7 millones de toneladas de basura plástica

La cantidad de fragmentos de plástico en los sedimentos de la cuenca de Santa Bárbara ha aumentado exponencialmente desde el final de la Segunda Guerra Mundial, según un estudio realizado por investigadores del Instituto de Oceanografía Scripps de la Universidad de California en San Diego.

La fuerte subida coincide con un aumento en la tasa de producción de plástico en todo el mundo y un aumento en la población costera de California durante el mismo período de tiempo. El equipo de investigación, examinando casi 200 años de sedimentos, señaló que desde la década de 1940 la cantidad de plásticos microscópicos se ha duplicado aproximadamente cada 15 años.

"Este estudio muestra que nuestra producción de plástico se está copiando casi perfectamente en nuestro registro sedimentario. Nuestro amor por el plástico está quedando registrado en nuestro registro fósil", dijo la bióloga de microplásticos de Scripps, Jennifer Brandon, autora principal del estudio que apareció ayer en el revista Science Advances.

El estudio es el primero de su tipo en que examinó la acumulación de plástico a lo largo del tiempo en un lugar que brindó a los investigadores la oportunidad de resolver la tendencia con gran detalle. Financiado por California Sea Grant, la National Science Foundation y donantes privados, el estudio es el último entre varios en ilustrar cuán generalizada es la contaminación plástica en los océanos globales.

Diez años después de que los investigadores de Scripps hicieran la primera estimación de las dimensiones del plástico en la superficie del océano cerca de Hawái, otro estudio de Scripps a principios de junio encontró microplásticos a profundidades de hasta 1.000 metros (3.300 pies) en Monterey, California. En abril, un explorador que visitaba la parte más profunda del océano, la Fosa de las Marianas en el Océano Pacífico occidental, encontró bolsas de plástico en el fondo marino. Y en febrero, un equipo dirigido por la Universidad de Newcastle en el Reino Unido encontró microfibras de plástico en las tripas de casi tres cuartos de los organismos recolectados en las cuencas oceánicas profundas.

núcleo de sedimentos marinosEl equipo de Brandon muestra que el alcance del plástico se extiende más lejos en los océanos. Eligió la cuenca de Santa Bárbara para buscar plástico enterrado en el fondo marino. Allí, aguas relativamente tranquilas y una ausencia casi total de oxígeno conservan las capas sedimentarias, cada medio centímetro de las cuales representa aproximadamente dos años de historia.

Los investigadores tomaron muestras de capas de sedimentos que datan de 1834 recogiéndolas en un núcleo. La mayoría de los plásticos se inventaron en la década de 1920, pero no se usaron en significativas cantidades comerciales hasta después de la Segunda Guerra Mundial. Los investigadores encontraron microplásticos en cantidades constantes en todas las capas de su núcleo antes de 1945, pero casi todo ese plástico fue en realidad contaminación introducida durante el procesamiento del núcleo.

La mayor parte del plástico encontrado en todo el registro tenía forma de fibras de ropa. La cantidad de fibras encontradas en el sedimento databa de 1945 y luego aumentó rápidamente, de modo que para 2010, cuando se recolectaron las muestras, las personas depositaban 10 veces más plástico en la cuenca que antes de la Segunda Guerra Mundial. El período de posguerra también mostró una mayor diversidad de plásticos, incluidos fragmentos de bolsas de plástico y partículas de plástico, además de fibras.

Brandon dijo que el descubrimiento apoya la idea de usar la acumulación de plástico como un significante definitorio del Antropoceno, una nueva época geológica propuesta marcada por el efecto de la humanidad en la Tierra. Específicamente, el auge de los plásticos a partir de 1945, cuando el mundo se recuperó de la guerra, podría servir como un proxy para un período de tiempo dentro del Antropoceno que los científicos han calificado como "la Gran Aceleración".

plástico en sedimentos marinos

Anteriormente, los científicos estimaron que entre 4,8 y 12,7 millones de toneladas métricas de basura plástica ingresan cada año al océano. Debido a que la cantidad de desechos plásticos tiende a coincidir con la población, Brandon y sus coautores anticipan que las áreas cercanas a la costa podrían soportar una carga desproporcionada de esa infusión a medida que el crecimiento de la población continúa siendo mayor en las regiones costeras.

El estudio no incluyó un análisis de los posibles efectos que los plásticos podrían tener sobre la vida marina, pero los autores hicieron referencia a investigaciones anteriores que muestran que la ingestión de plásticos por organismos marinos puede causar daños físicos que reverberan a través de la red alimentaria marina.

Artículo científico: Multidecadal increase in plastic particles in coastal ocean sediments

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